Итак, сегодня я завершаю свой прогноз на первый этап начинающегося через два дня чемпионата мира: поговорим о шансах шестнадцати команд, которые собрались в четырех группах, базирующихся в Японии.

Группа Е. Здесь один безусловный фаворит (несмотря на провальные показатели в отборочных матчах и весьма жалкие результаты ряда товарищеских игр): Германия. Из группы она должна выйти на первое место, а дальнейшие ее перспективы весьма сомнительны. За вторую путевку в одну восьмую финала предстоит яростная борьба между загадочной Ирландией (учтем, что она сумела в отборочных матчах дважды сыграть вничью с Португалией и выиграла ключевой матч у голландцев, лишив их путевки на чемпионат мира) и олимпийским чемпионом-2000 Камеруном.

Группа F. «Группа смерти». Любая из четверки — Аргентина, Нигерия, Англия, Швеция — достойна продолжения борьбы за самые высокие места. Может статься и так, что невыносимо трудная борьба в группе слишком измотает и обескровит ее победителей, которыми, как мне кажется, должны стать Англия и Аргентина. И на последующих этапах они вынуждены будут уступить дорогу к Олимпу другим фаворитам.

Группа G: Здесь только чудо может помешать безусловным претендентам на победу и в группе, и в чемпионате — итальянцам занять первое место. За вторую путевку будут биться Мексика, Эквадор и Хорватия. И предпочтение отдаю здесь Хорватии. Не только потому, что помню ее блистательный футбол на мундиале-98, где она завоевала почетнейшее третье место, но и потому, что в ее составе мы видим самых выдающихся звезд из крупнейших европейских клубов. Ни эквадорцы, ни мексиканцы, видимо, не смогут устоять перед хорватами.

И, наконец, самая волнующая нас группа Н. Все согласны с тем, что нам исключительно повезло с жеребьевкой, и даже невразумительные последние товарищеские матчи нашей команды не лишают российскую торсиду оптимизма. Мы обязаны обыграть безусловно слабейшую из африканских участников чемпионата команду Туниса. Мы можем выиграть или сыграть вничью с Бельгией, и мы должны быть довольны, если удастся свести вничью матч с хозяевами турнира японцами, которых будет оглушительно поддерживать торсида. Я бывал на матчах в Японии и знаю, что это такое. По напору, по страсти, по грохоту барабанов и реву трибун они ничем не уступают неистовым европейским или южноамериканским фанам. Кроме того, у них есть отличный лидер Хидетоси Наката из итальянской «Пармы». Думаю, что в отличие от Кореи японцы имеют больше шансов на выход из группы. Им предстоит титаническая и нервная борьба за эту путевку с Бельгией.

Итак, по прогнозам, предложенным в этой и предыдущей колонках, рискну назвать шестнадцать участников второго этапа: Франция и Дания, Испания и Парагвай, Бразилия и Турция, Португалия и Польша, Германия и Камерун, Аргентина и Англия, Италия и Хорватия, Россия и Япония.

«Ну, а что же дальше?» — спросите вы, уважаемый читатель. А дальше начнется самое интересное…

И в заключение вспомним несколько мыслей и оценок, связанных с лучшими футболистами планеты…