Новый год начался для хоккейной России с триумфа. Молодежная сборная страны в блестящем стиле прошла на чемпионате все стадии плей-офф, переиграв американцев, финнов и в финале - канадцев. Есть первое золото 2002-го!

Поразил прежде всего уверенный настрой наших игроков и тренеров. Откровенно говоря, поначалу он показался даже самоуверенным.

Накануне четвертьфинала на две игры был дисквалифицирован центрфорвард первого звена Александр Свитов, на один матч оргкомитет чемпионата отстранил от руководства командой главного тренера россиян Владимира Плющева. Однако это только раззадорило наших. Плющев, которому предстояло провести матч с американцами на трибунах, без тени сомнений уверял меня: "Мы их порвем!" И увидев, что я не разделяю столь оптимистического прогноза, спросил, какое место отвел бы я сборной России в ранжире участников чемпионата. "Третье-четвертое", — последовал искренний ответ. Логика проста: канадцам мы проиграли на предварительном этапе, по словам самого Плющева, "по всем компонентам", от финнов потерпели поражения во всех трех матчах этого сезона, в том числе и в групповом турнире чемпионата. Значит, этих двух соперников логично поставить выше нас. Плюс можно допустить, что нас может переиграть кто-то из другой группы, хотя то, что в целом она слабее нашей, было очевидно с самого начала соревнований.

Однако о третьем-четвертом месте Плющев и слышать не хотел. "Да мы первые!" — воскликнул он. И после паузы добавил: "В крайнем случае, вторые". А потом обещал своим воспитанникам показать после финального матча человека, который в них не верил. Не уверен, что он имел в виду именно меня. Во всяком случае, не я один высказывал главному тренеру сомнения в конечном успехе. Но - только ему. Игроков никто не трогал, не отвлекал от подготовки к матчам. И все же совсем не общаться с ними, находясь все время рядом, было невозможно. Один из них, лучший бомбардир команды Александр Фролов, после поражения от Финляндии на мой вопрос, не сложился ли у наших "финский комплекс", ответил так: "Не думаю. Пусть они нам попадутся еще раз. Я не против. Тогда и посмотрим, у кого какой комплекс". Об этой фразе читатели узнали еще до Нового года.

А потом начался плей-офф. Игра россиян там преобразилась. Американцев мы в самом деле порвали - как еще сказать при итоговом счете 6:1? После второго периода у нас произошла замена вратаря — сомнений в благополучном исходе поединка не оставалось. Медведеву была предоставлена передышка, и она оказалась весьма кстати: на полуфинал Андрей вышел свежим и сыграл там здорово. Мыльников же получил игровую практику, которая так пригодилась ему в финале.

Затем все, как и обещал Фролов, увидели, у кого из нас с финнами какой комплекс. А после финала я не заметил, чтобы Плющев показывал игрокам, кто в них не верил. Но меня он ехидно спросил: "Ну что, мы - четвертые-пятые?" Чуть преувеличив при этом, вернее, преуменьшив мою предварительную оценку сборной России.