Завершив первый этап чемпионата, его участники без остановки переключились на второй. В лидирующий квартет входят те же клубы, что составляли в прошлогоднем плей-офф полуфинальные пары.

Уместен, казалось бы, вопрос: чего больше в таком постоянстве — положительного или отрицательного? Иначе говоря, это результат стабильно высокого класса фаворитов или ограниченного уровня мастерства остальных клубов?

На самом деле говорить о сходстве в головной группе таблиц образца прошлого и нынешнего сезонов не совсем правильно. Во-первых, располагаются в ней команды несколько в ином порядке, чем в итоговой классификации весной 2001-го. Во-вторых, положение в первой четверке магнитогорцев и череповчан прочным никак не назовешь — и те, и другие могут покинуть ее в любой момент, ибо отставание от них ближайших преследователей скорее символическое. И для "Металлурга" с "Северсталью" сегодня актуальнее не сокращение расстояния от дуэта лидеров, а увеличение или хотя бы сохранение преимущества над теми, кто находится чуть ниже них.

Между тем ярославцы и омичи идут к цели уверенной поступью. Уже сейчас, когда впереди еще 16 матчей (целый круг без одного тура!), со стопроцентной практически уверенностью можно утверждать, что под первым номером плей-офф начнет кто-то из них. Всякое случается на длительном турнирном пути, спадов не удается избежать никому. Но чтобы оба оторвавшихся от основной группы фаворита умудрились растерять столь гигантское превосходство в очках, такое едва ли возможно.

"Локомотив" с "Авангардом" выглядят убедительнее других не только по результатам, но и по самой игре. Однако прогнозировать им встречу в финальной серии за золотые медали, безусловно, преждевременно. Ведь те же ярославцы не раз и не два на собственном опыте убеждались в том, что круговая система и кубковая — вещи совершенно разные. Вот какими они финишировали весной со времен МХЛ: 1993 год — 11-е место во всей лиге (5-е в Западной зоне) по числу набранных очков и 7-е с учетом плей-офф, 1994 — 6 и 6 соответственно, 1995 — 5 (1-е на "Западе") и 6, 1996 — 6 и 10, 1997 — 3 и 1, 1998 — 3 и 4, 1999 — 5 и 3, 2000 — 4 и 5, 2001 — 7 и 4. Лишь однажды за 9 лет результаты совпали! При этом не раз они, как видно, расходились принципиально. Выходит, железнодорожникам нежелательно стремиться к лидерству сейчас, если они нацелены на золотые медали по окончании всего чемпионата? Только вряд ли такие расчеты всерьез воспримут в Ярославле. Тем более что неизвестно, распространяется ли эта закономерность на специалиста из Чехии Владимира Вуйтека, возглавляющего "Локомотив" первый сезон. С новым тренером все может быть по-другому. Тем более с чешским — его страна в последние годы ассоциируется в хоккейном мире с победами едва ли не во всех соревнованиях. В Ярославле, думается, будут не против, если вместе с Вуйтеком в их город перекочует и дух победителей — качество, десятилетиями характеризовавшее представителей именно нашего хоккея, а теперь считающееся в этом виде спорта чешским.