Сделав в матче с ЦСКА хет-трик, первый после возвращения на родину, форвард "Локомотива" Андрей Коваленко не только помог ярославцам одержать убедительную победу над своим бывшим клубом (7:1), но и с 19 голами вышел на первое место среди снайперов Суперлиги.

Старт чемпионата для "Русского танка" прошел довольно скромно: результативностью Андрей не выделялся. Однако когда в звене с Коваленко и Шахрайчуком появился вернувшийся из-за рубежа Буцаев, все резко изменилось. Андрей стал тем знаменитым "Русским танком", которого опасаются голкиперы. Перед новогодним перерывом в чемпионате "Русский танк" с 14 голами уже подобрался к первой позиции среди лучших снайперов Суперлиги. Но еще резче Коваленко повел стрельбу в январе, что позволило ему оторваться от конкурентов.

Хет-трик у Андрея случился после того, как автор этих строк поздравил его с присвоением почетного звания нашей газеты — "Героя недели". Похоже, доброе слово приятно и суровым ледовым бойцам, но у "Русского танка" на сей счет мнение иное.

— Это просто совпадение, — говорит Коваленко. — К каждой игре подхожу серьезно и профессионально, за годы в НХЛ это вошло в привычку. Я не делю соперников на слабых и сильных, на тех, кто в конце таблицы, и тех, кто в начале. Готовлюсь всегда одинаково. В игре с ЦСКА мне, наверно, просто повезло. Плюс партнеры подыграли хорошо, пас вовремя следовал. Слава Буцаев два раза удачно ассистировал.

— Как часто раньше вам удавалось трижды забивать в одном матче?

— У меня этот хет-трик всего лишь четвертый в жизни. Первый провел в ЦСКА, правда, не помню, с кем играли. Затем в "Квебеке" в самом первом моем сезоне в НХЛ. Третий — в "Бостоне", в последнем, девятом сезоне. И вот сейчас... Так что у меня это достаточно редкое событие, но, будем надеяться, не последнее.

— Любому сейчас видно, что ваша тройка очень мощно выглядит в атаке.

— Да, неплохо получается. С приходом Славы Буцаева игра заметно улучшилась. Он все-таки Мастер, к тому же заслуженный. Все может и все умеет. И шайбу подержать, и вовремя отдать ее. Может на ударную позицию вывести, что он постоянно и организовывает. Слава выдергивает на себя двоих игроков и только потом пас делает.

— Перед началом сезона вы говорили о двадцати забитых голах как о рубеже результативности…

— Но 20 я еще не провел.

— Ну, немного осталось. Главное — качественный сдвиг по сравнению с началом сезона налицо.

— Любому человеку нужно время на адаптацию к новым условиям. Отсюда и результативность такая. Если за весь первый круг мне удалось забить только 5 шайб, то во втором и в начале третьего прибавил. Так что прогресс идет, и я этому рад. Очень доволен, что удалось опровергнуть разные слухи о приезжающих из НХЛ — мол, они это делают, чтобы забить три-четыре гола за сезон, а больше у них не получается…

— Вы говорили о том, что всегда готовы играть за сборную России, но в декабре вы не смогли принять участие в Кубке "Балтики". Сейчас, накануне Олимпиады в Солт-Лейк-Сити, несчастье подстерегло Павла Буре, и в олимпийской сборной появилась вакансия...

— Заполнить такую вакансию вряд ли удастся. Таких игроков, как Паша, очень немного. Наверное, даже нет. Найти игрока, который не выпал бы из того состава, который Вячеслав Фетисов собирает на Олимпиаду, крайне сложно. Смогу ли я быть таким, не знаю. Это вопрос не ко мне, не мне его решать. Я только считаю, что травма Буре — большая потеря для сборной.

— По статистике у Павла Буре большой минус по показателю полезности в чемпионате НХЛ. Как это связать с вашими словами о его незаменимости?

— Пусть у Павла там минус. Но вспомните 98-й, Нагано, и сколько Паша там наколотил — девять! Он практически в одиночку вытащил матч с финнами в полуфинале. Таких игроков — единицы. Его "минус" накапливается за длительный сезон, а в нужный момент Паша может сделать результат.

— Кубок "Балтики" вы пропустили по личной причине — из-за рождения сына, с чем вас и поздравляем. Расскажите о наследнике.

— Сын родился 21 декабря. Все прошло нормально. Обыкновенный мальчик, нормальных габаритов: вес 3,7 кг, рост 52 см. Назвали Данилой. Точнее, Данилой Андреевичем, в канадском документе я так и записал. У них там отчества нет, но есть второе имя, а я записал его по-нашему, по-русски.