Обыграв своего соотечественника, 19-летнего Михаила Южного, россиянин Марат Сафин, посеянный на Открытом чемпионате Австралии под девятым номером, вышел в 1/8 финала, где теперь сразится со знаменитым американцем Питом Сампрасом. 20-летняя москвичка Елена Дементьева, победив без особых проблем испанку Маги Серну, также вошла в число 16 лучших спортсменок, оспаривающих на кортах Мельбурна главный приз соревнования.

Многие специалисты с большим нетерпением ждали субботнего противостояния двух россиян Марата Сафина и Михаила Южного. 19-летний Михаил в последнее время добился значительного прогресса. Он не раз заявлял о том, что хочет как можно быстрее выйти вперед из-за спин своих старших и более титулованных товарищей по сборной Евгения Кафельникова и Марата Сафина. Те поклонники тенниса, которые следили за перипетиями борьбы на последнем турнире "Санкт-Петербург Оупен", наверняка помнят, с каким трудом тогда далась Кафельникову победа над еще вчерашним юниором Михаилом Южным. Поэтому сейчас, когда в борьбе за выход в 1/8 финала Открытого чемпионата Австралии судьбе было угодно свести Михаила с Маратом, любители тенниса вправе были рассчитывать на интересный бескомпромиссный поединок двух россиян. Но зрелищной дуэли не получилось. Сафин чувствовал себя на корте полным хозяином и на протяжении всего матча диктовал Южному свои условия.

Встреча подходила уже к концу, когда спокойный размеренный ход поединка был неожиданно нарушен громким скандалом. В один из моментов третьего сета (первые две партии Сафин выиграл с одинаковым счетом 6:4) Марату так не понравилось решение судьи на линии, что россиянин запустил в него мячом. Тут же последовало замечание от главного арбитра встречи в адрес теннисиста, на что возмущенный Сафин заявил, что он хотел откинуть мяч бол-бою и случайно промахнулся. Доводы Марата не подействовали, и судья отдал очко Южному. Это еще больше разозлило победителя Открытого чемпионата США-2000, который, как известно, давно прославился на весь мир своим горячим нравом. После долгих препирательств Марату Сафину все-таки пришлось извиниться и продолжить игру. Однако на этом инцидент пока еще не исчерпан — россиянину грозит серьезное наказание за неспортивное поведение.

Надо сказать, что вспышки гнева и пререкания с арбитром случались с Сафиным на кортах Мельбурна и раньше. В прошлом сезоне, проиграв в четвертьфинале словаку Доминику Хрбаты, Марат вдребезги разбил свою ракетку, а в 2000 году за "уклонение от борьбы" наш спортсмен был оштрафован на 2 тысячи долларов. Будем надеяться, что и сейчас все обойдется лишь денежным штрафом, и Марат все-таки выйдет на матч 1/8 финала с некогда первой ракеткой планеты знаменитым американцем Питом Сампрасом.

Пит, не в пример россиянину, на свой поединок в 1/16 финала с французом Николя Эскюде затратил столько физических сил, сколько 30-летнему ветерану вполне хватило бы и на две встречи. 3 часа 50 минут выясняли отношения соперники, пока, наконец, этот пятисетовый триллер не закончился победой Сампраса — 7:6 (7:5), 5:7, 6:4, 6:7 (6:8), 6:3. По словам американца, к четвертому сету его силы были почти на исходе и поэтому он специально позволил своему сопернику выиграть эту партию, чтобы в решающем пятом раунде быть более свежим. "И все же это был хороший теннис. Мы оба здорово играли, оба имели возможность победить в этом матче, но мне повезло чуть-чуть больше. Николя - очень талантливый парень. Не случайно именно он здесь же в Австралии стал главным героем декабрьского финала Кубка Дэвиса".

Марат Сафин встречался с Сампрасом в рамках турниров "Большого шлема" трижды, причем все три раза схватки этих теннисистов проходили на кортах Нью-Йорка. В 1998 году в 1/8 финала Сампрас показал класс начинающему теннисисту, в 2000 году в финале Открытого чемпионата США возмужавший Марат сумел одержать верх, выиграв самый главный трофей в своей карьере, а год спустя в полуфинале Пит взял у Сафина реванш. "Я думаю, что у Марата есть все шансы победить Сампраса в матче 1/8 финала Открытого чемпионата Австралии, — считает капитан сборной России в матчах Кубка Дэвиса Шамиль Тарпищев. — Оценивая состав участников, которые остались в турнирной сетке после вылета главных фаворитов, предстоящая встреча российского теннисиста и обладателя 13 чемпионских титулов "Большого шлема" может расцениваться, как досрочный финал. Марат добьется успеха, если у него будет получаться первая подача и если он сумеет выиграть первый сет".