Традиция зажигать олимпийский огонь на стадионе взяла свое начало в 1928 году на Играх в Амстердаме. А на зимних Играх это произошло впервые в 1952 году в Осло. Но каждый раз, прежде чем олимпийское пламя вспыхнет на месте проведения Игр, главный огонь соревнований преодолевает огромное расстояние.

По традиции его путь начинается в Греции на горе Олимп. Мысль о том, чтобы зажигать олимпийский огонь прямо на древней прародине этого прекрасного праздника, родилась у Кубертена еще в 1912 году. Продумал он и весь торжественный, романтический ритуал зажигания огня. На факел направляют пучок солнечных лучей, собранных вогнутым зеркалом. После того как огонь вспыхнет, он отправляется в путь. Впервые эстафета олимпийских факелов состоялась в 1936 году. Факелоносцы несут зажженный огонь день и ночь.

Предстоящая Олимпиада не стала ломать традиции. Впервые факел зимних Олимпийских игр-2002 был представлен взору общественности 24 февраля 2001 года на ступеньках конгресса США. Его основание, напоминающее по форме огромную сосульку, выполнено из серебра, на нем начертан девиз: "Да зажжется огонь изнутри". Верхняя оконечность сделана из стекла с тем расчетом, чтобы, с одной стороны, огонь не мог потухнуть даже в самую ветреную погоду, а с другой — чтобы его было хорошо видно. На правах хозяина церемонию презентации провел председатель оргкомитета Игр Митт Ромни. После этого факел отправился на родину Игр для проведения церемонии зажжения, которая все же состоялась 20 ноября 2001 года, несмотря на неблагоприятные погодные условия.

По обычаю пламя должно было быть зажжено от солнечных лучей, но из-за сильной облачности это оказалось невозможно. Тогда устроители церемонии решили использовать огонь, зажженный во время репетиции 17 ноября и хранившийся в специальном сосуде. Театральное действо с участием 22 "жриц" состоялось на развалинах храмов Зевса и Геры в Греции. Актриса Талия Прокопью, по сценарию церемонии — главная жрица, зажгла факел, который отправился сначала в Дельфы, а затем в Афины. После посещения столицы Греции огонь отправился в длительное путешествие в столицу Олимпиады-2002.

4 декабря 2001 года огонь был доставлен на самолете в Атланту — столицу летней Олимпиады-1996. Прежде чем от факела будет зажжен олимпийский огонь в ходе торжественной церемонии открытия Игр в Солт-Лейк-Сити 8 февраля 2002 года, он проделает путь длиной 21 600 км по 46 штатам Америки. На преодоление этого расстояния уйдет 65 дней. Большая часть пути уже пройдена. Факел побывал во многих руках. В том числе и в руках россиян. Один из них — наш известный хоккеист Алексей Яшин, в настоящее время выступающий в НХЛ. Также два сотрудника сети российских ресторанов "Макдоналдс" — Дмитрий Матвеев из Нижнего Новгорода и Алексей Егоров из Санкт-Петербурга — стали участниками олимпийской эстафеты. Это первый случай, когда гражданам России, не являющимся спортсменами, предоставляется возможность пробежать с олимпийским огнем за рубежом. Всего же за время пути факел сменит 11 000 хозяев. Но запомнится конечно же один — тот, кто зажжет главный огонь Игр на стадионе.

Честь зажечь огонь на стадионе обычно предоставляется лучшему — одному из наиболее известных спортсменов страны, где проводятся Олимпийские игры. Но в этом году традиция может быть нарушена. Возможно, что олимпийский огонь 8 февраля зажгут сразу два человека — Майк Эрузионе и Борис Михайлов, капитаны хоккейных сборных США и СССР, встретившихся в финале Олимпийских игр в Лейк-Плэсиде в 1980 году.