Форвард "Атланты" Илья Ковальчук станет не только самым молодым хоккеистом на Играх в Солт-Лейк-Сити, но и самым юным игроком на Олимпиадах за всю историю нашей сборной. Дебют в национальной команде острого нападающего, который меньше чем за год совершил скачок из высшей лиги в НХЛ, а оттуда и на Олимпийские игры, многими ожидается с большим нетерпением. Вполне вероятно, что Илья может стать козырным тузом сборной России.

ЗА МОЛОДЕЖКУ ЧЕРТОВСКИ РАД

Илья, переехав за океан, возмужал. Отец, увидев его после трехмесячной разлуки, прямо-таки удивился, заметив, как вырос сын. "Словно на дрожжах", — с улыбкой заметил Валерий Николаевич. У новичка "Дятлов" появился шикарный автомобиль — джип БМВ серебристого цвета, он держится раскованно и даже слегка вальяжно. Не случайно капитан "Атланты" Рэй Ферраро в шутку дал ему прозвище "Примадонна". И все-таки главное другое: Ковальчук, единственный дебютант из всех хоккейных сборных на Играх-2002, готов перевернуть мир и с ходу вместе с партнерами завоевать главную награду.

— Что для вас важнее: выиграть чемпионат мира, Олимпиаду либо Кубок Стэнли?

— Когда я начинал играть в хоккей, отец поставил передо мной задачу — выиграть олимпийское золото. Пока я ее не выполню, просто не имею права переходить к другой, потому каждый год ставлю ее перед собой. Рад, что дождался, и теперь наконец-то появился первый реальный шанс победить на Олимпиаде.

— Это правда, что вы ставили на победу молодежной сборной на ЧМ в Чехии? Сколько вы выиграли?

— 1500 долларов. Хотя, конечно, мне было бы гораздо приятнее победить вместе с ней, ведь со многими ребятами в апреле мы выиграли звание чемпионов мира среди юниоров. Я был всей душой с ребятами, постоянно созванивался с ними. Саша Свитов сразу после победы позвонил и обрадовал, ведь из-за перелета я не смог посмотреть финальную игру, хотя в Америке ее транслировали в прямом эфире. Впрочем, через год молодежный ЧМ пройдет в Канаде. Вот если меня отпустят, обязательно приеду и помогу! Молодежная сборная подняла настроение всем российским болельщикам. Уверен, эта победа станет примером и для олимпийской команды.

НХЛ ВСЕ ЖЕ ПОМОГЛА

— Общались ли вы с Фетисовым после включения в олимпийскую сборную? Говорил ли он что-нибудь насчет роли в команде, сочетаний, обязанностей на льду?

— Об этом мы пока не разговаривали. Он меня поздравлял с Новым годом и попросил серьезно подготовиться к Олимпиаде, что я и делаю. Конкретно взаимодействия на площадке, видимо, будем разбирать непосредственно на сборе уже в Солт-Лейк-Сити, накануне старта.

— К составу сборной не у всех болельщиков и специалистов однозначное отношение. Как вы реально оцениваете наши шансы на Олимпиаде?

— Думаю, в Солт-Лейк-Сити могут победить Канада, Америка, Чехия и Россия. У нас из этой четверки не самые низкие шансы. Самое главное — удача, а команде — быть дружнее. Будет хороший коллектив — придет и игра.

— Встречались ли вы в Америке вне льда с другими нашими олимпийцами, разговаривали ли о предстоящем турнире? Кто из них вам ближе всего?

— В НХЛ очень плотный график, и свободного времени очень мало. Честно говоря, посидеть за чашкой чая так почти ни с кем и не удалось. Лишь с Данилой Марковым, тоже спартаковцем, познакомился поближе. Ребята все старше меня, и на площадке надо играть, а не разговаривать.

КОМАНДА ПРЕВЫШЕ ВСЕГО

— В чем, на ваш взгляд, основная разница между нашим и североамериканским хоккеем?

— Для меня самым тяжелым поначалу было привыкнуть к жесткой игре в НХЛ и меньшему размеру площадки, отсутствию красной линии. Олимпиада будет проходить по правилам ИИХФ на больших "полянах", так что, считаю, для нашей сборной это может стать козырем. Ведь российский стиль предусматривает дальние передачи…

— Вас упрекали, что в "Атланте" вы слишком злоупотребляете индивидуальной игрой. Главное для вас в НХЛ — личная статистика?

— Не только. Для меня важны, в первую очередь, интересы команды, потом уже идут мои личные. Да, меня обвиняли в чрезмерном индивидуализме, но сейчас я перестроился. Соперничество с моим партнером по звену канадцем Дэни Хитли, претендующим, как и я, на титул лучшего новичка лиги, достаточно условное. Мы играем на победу и никогда не пренебрегаем на льду интересами команды. Постоянно подчеркиваю, что "Атланта" — не самый слабый клуб НХЛ. Мы молодая, перспективная команда. Ничего, что пока больше проигрываем, наше время еще настанет.

— Специалисты считают, будто в НХЛ рано начинать нельзя, и потому многие прогнозировали, что у вас наступит спад. Но этого не происходит: вы забиваете с ужасающим для соперников постоянством и уже наколотили больше 20-ти шайб.

— По большому счету, здесь никто меня не ломал, ведь я правильно выполнял свои обязанности. Получается забивать — и все довольны. Сейчас от игры я получаю лишь удовольствие.

— Теперь вы перестали драться, а ведь в России вы, несмотря на молодость, никому спуску не давали…

— В НХЛ у каждого свои обязанности, и у нас в команде есть пара тафгаев, которые специально занимаются этими проблемами.

— Редакцию "Советского спорта" завалили письмами. Спрашивают, какие девушки вам нравятся?

— Светленькие. Но пока жениться не собираюсь. Если б я начал об этом думать, то с хоккеем закончил. Все красавицы живут в России, и это даже не обсуждается: наши девушки самые лучшие. А вот американки на меня абсолютно никакого впечатления не производят, пускай лопают свои гамбургеры.

— Как вы решаете проблему английского языка?

— Два раза в неделю мне помогает репетитор. Так что мои успехи в этой области невелики. В начале декабря ко мне приехали родители, они поедут со мной и на Олимпиаду. Здесь много и русских друзей, так что по-английски я общаюсь только в раздевалке и в основном на пальцах. А за всеми новостями из России слежу по Интернету.