Выступление россиян на первом турнире "Большого шлема" 2002 года нельзя не назвать успешным. Мало того что 20-летняя Анна Курникова стала победительницей Открытого чемпионата Австралии в парном разряде, так еще три наших спортсмена остановились лишь в шаге от победы. В финал мужского одиночного разряда пробился Марат Сафин, а две юниорки Мария Шарапова и Светлана Кузнецова дошли до решающего матча в одиночном и парном разрядах.

Как-то уж слишком незаметно прошла для российских любителей тенниса победа Анны Курниковой в парном разряде Открытого чемпионата Австралии. А между тем такой успех может стать поворотным для любого спортсмена, тем более если теннисист пытается после травмы вернуться в число сильнейших игроков мира. До этого Анна трижды выходила в финал турниров "Большого шлема" — два раза в миксте и один раз в женском парном разряде. И лишь в 1999 году в Австралии Курниковой, естественно не без помощи Мартины Хингис, как и сейчас, покорилась эта недоступная вершина. Анне, которая еще только обретает свою игру, очень нужно было не только самой поверить в себя, но и доказать многочисленным спонсорам и организаторам различных турниров, что "девочка-картинка" еще не сказала своего последнего слова в теннисе.

Превосходный опыт выступления на кортах Мельбурна получила 16-летняя Светлана Кузнецова. Как никто другой много матчей (четырнадцать!) провела на Открытом чемпионате Австралии питерская теннисистка. Пробившись в основную сетку женского одиночного разряда через сито квалификации, Света дошла до второго круга, а затем выступила в юниорских одиночном и парном турнирах. И хотя Света и была посеяна и в той и другой сетке под первым номером, многие сильно сомневались, что лучшая юниорка 2001 года сможет выдержать столь напряженный график. Ведь спортсменке предстояло играть по две игры в день в течение недели, к тому же из-за дождя встречи постоянно переносились, что тоже не добавляло сил. И все же Кузнецова выстояла: в одиночке дошла до четвертьфинала, а в паре с хорваткой Матеа Межак участвовала в решающей встрече.

Однако главную сенсацию на юниорском турнире преподнесла другая россиянка, которую в зарубежной прессе иначе как "клоном Курниковой" не называют. 14-летняя Мария Шарапова, обыграв по ходу турнира пять спортсменок (две из которых сеяные), добралась до финала юниорского одиночного разряда Открытого чемпионата Австралии 2002 года.

Когда Маше было 6 лет, ее родители покинули Россию и, точь-в-точь как когда-то сделала мама Анны Курниковой, решили отдать девочку в знаменитую теннисную академию Ника Боллеттьери. Однако на этом сходство с Курниковой не заканчивается. Мария, так же как и Анна, является счастливой обладательницей белокурых волос и миловидного личика. Кроме того, в свои 14 лет Шарапова вытянулась аж до 171 сантиметра и при этом весит, как пушинка, 49 кг. "Довольно забавно слышать о себе "Курникова в детстве", — рассуждает не по-детски здраво Мария. — Но ведь она до сих пор не выиграла ни одного турнира в одиночном разряде, так что трудно восхищаться ею".

Выход в финал Открытого чемпионата Австралии стал небывалым успехом для 14-летней спортсменки. Благодаря этому Шарапова сразу поднялась в юниорском рейтинге ITF на 15-ю строчку. Стоит ли говорить, что в первой двадцатке Мария самая юная. На год старше ее лишь 4 спортсменки, в том числе победительница Открытого чемпионата Австралии-2002 чешка Стрыкова и россиянка Динара Сафина. Остальным же девушкам в пору выступать уже на взрослых турнирах.

Кто знает, как сложится теннисная судьба Маши Шараповой? Хочется верить, что девушка добьется на теннисном поприще не меньших успехов, чем Анна Курникова. Важно, что сейчас, став в свои 14 лет финалисткой турнира "Большого шлема", Маша не намерена почивать на собственных лаврах: "Да, мне удалось обыграть несколько девочек, стоящих в рейтинге гораздо выше меня. Но я понимаю, что моя игра еще далека от совершенства и поэтому я хочу поскорее забыть о своих победах, чтобы сосредоточиться на тренировочном процессе".