Саратов — странноватый город. Имея десяток команд-мастеров (из них половина выступает в элитных дивизионах своих чемпионатов), он практически не пытается их нормально финансировать, хотя имеет достаточные экономические возможности. И болельщик в нем не совсем обычный.

Прошлой зимой любители спорта в ущерб хоккею и баскетболу проявляли повышенный интерес к футболу. Повод имелся весомый — "Сокол" впервые пробился в высший свет. На первых домашних матчах на трибунах яблоку негде было упасть. Однако болельщицкая культура собиравшихся на трибунах "Локомотива" масс оставляла желать лучшего. Они тусовались, пили пиво, грызли семечки и лишь вполглаза смотрели на поле. Ручаюсь, далеко не все присутствовавшие на стадионе на следующий день могли вспомнить счет прошедшего матча, а его исход "записывался" в мозгу лишь наличием или отсутствием фейерверка — в городе вошло в традицию отмечать каждую победу команды именно таким способом. Однако вступило в свои права лето, затем пришла осень, и на трибунах появились зияющие "провалы". Ни "Спартак", ни ЦСКА, ни "Зенит" не смогли собрать аншлага. Саратовские "тусовщики" пресытились футболом, предоставив право посещать матчи только тем, кто действительно неравнодушен к игре. Таковых оказалось меньше, чем способен вместить "Локомотив".

Так отнеслась общественность города, претендующего на звание столицы Поволжья, к удачному со всех точек зрения сезону. "Сокол" не бедствовал ни в игровом, ни в финансовом плане и все равно не имел ожидаемой поддержки. Представляете теперь, какое отношение породили слухи о материальном затруднении клуба? Отказ от генерального спонсорства концерна "Зерно Поволжья", не сложившийся альянс с ТНК, проблемы утверждения клубного бюджета в областной Думе быстро настроили народ на пессимистический лад. О "Соколе" уже не говорят на баскетбольных, волейбольных, хоккейных матчах. Если же о нем вспоминают, то в основном в контексте общего кризиса саратовского спорта. Город в очередной раз остался без представителей на зимней Олимпиаде. Многие его команды ближе к вылету, чем к медальным высотам. С недавних пор "Сокол" в материальном плане не выглядит благополучнее коллег-игровиков, как было пять лет подряд. Поэтому молва и отправляет его в нижнюю часть таблицы премьер-лиги.

Рациональное зерно в столь нерадостных прогнозах есть. В межсезонье для болельщика что главное? Именитые новички любимой команды. "Сокол" таковыми похвастаться не может. С одной стороны, потому что уже не раз обжигался, приглашая угасающих звезд — Пятницкого, Татарчука, Батуренко, Тропанца. С другой — по-настоящему именитые и мастеровитые футболисты ему сейчас не по карману. Вот и приходится Александру Корешкову с помощниками уподобляться старателям, просеивающим неизвестную породу в поисках самородков. Черкес, Шаранович, Епуряну, Матвейчик, Катынсус, Сандаков не те люди, от которых сердца почитателей коллектива начинают биться быстрее. Пусть с заграничных сборов приходит информация о том, что новобранцы очень неплохи. Пусть команда выигрывает почти во всех контрольных матчах. Примеров, когда чемпионы межсезонья в чемпионате оказывались в подвале таблицы, предостаточно. Любителям футбола хочется увидеть команду своими глазами и, исходя из собственных впечатлений, сделать вывод о ее потенциале. Иначе от разговоров "тот купил этого, этот — того" не уйти. Такова природа человека, которому лучше один раз увидеть, чем сто раз услышать. Болельщик не исключение. Особенно такой, как в Саратове. Необычный.