Русский хоккейный десант приступил к высадке в Солт-Лейк-Сити. В среду в столицу Игр прибыла первая партия звездной бригады искателей олимпийского золота — 11 человек. Первым, в 6 часов утра по местному времени, рейсом из Вашингтона прилетел Андрей Николишин с женой и двумя детьми. Завершил процессию еще один экс-динамовец Алексей Ковалев, самолет с которым приземлился из Чикаго в 19.30.

ОДИНОЧЕСТВО МИЛЛИОНЕРОВ

Корреспонденты "Советского спорта" встречали наших ребят в местном аэропорту. Его антураж не давал непосвященному человеку ни малейшего намека, что в город, ставший на эти дни центром Вселенной, прибывают звезды первой величины из ведущих хоккейных держав, на которых в соседней Канаде чуть ли не молятся.

Когда капитан "Айлендерс" и один из лидеров сборной Канады Майк Пека приблизился к выходу в зону ожидания, на его лице появилась ослепительная улыбка в американском стиле. Он явно готовился к тому, что попадет в ракурс телекамер и в окружение толпы журналистов. Однако Пеку никто не ждал, и когда он осознал это, то улыбка на его лице сменилась забавной гримасой удивления, недоумения и даже возмущения. Что говорить о Пеке, которого можно отнести к разряду рабочих лошадок, если даже главный козырь в чешской колоде Яромир Ягр оказался не нужным никому, кроме менеджера сборной Франтишека Черника.

ЯШИНА ПРИНЯЛИ ЗА ПУТИНА

В Солт-Лейк-Сити нет команды НХЛ, поэтому трудно отнести его к хоккейным городам. В качестве примера приведем такой забавный случай. После того как корреспонденты "Советского спорта" закончили беседу с только что прибывшим Алексеем Яшиным, форварда "Айлендерс" обступили несколько парней в свитерах сборной России с просьбой об автографе. Увидев эту картину, стоявший рядом офицер полиции спросил у нас: "Этот человек - мистер Путин?". Нам осталось только развести руками и пошутить: "Нет, Ленин!". Потом мы, конечно, объяснили блюстителю порядка, знавшему только одну русскую фамилию, кто раздает автографы в двух шагах от него. Впрочем, это заняло немало времени, ведь познания бравого полицейского о хоккее ограничивались понятиями "НХЛ" и "сборная США". Позже выяснилось, что жаждущие автографа Яшина ребята - хоть и американцы, но приехали поболеть за нашу сборную из других городов.

К нашему удивлению, Алексей Яшин прилетел в Солт-Лейк-Сити без своей подруги — известной американской киноактрисы Кэрол Альт, которая сопровождает его на крупных турнирах.

— Кэрол задержали дома неотложные дела, - поведал Алексей. — Но она должна прилететь сюда к первой игре со сборной Белоруссии. Эта встреча имеет большое значение. В любом турнире очень важен хороший старт. Я не считаю, что белорусы будут мальчиками для битья. У них вполне достойная команда, в которой собраны добротные игроки, прошедшие школу советского хоккея. Они перекрыли дорогу в финальный раунд крепкой сборной Словакии, и это много говорит о силе этой сборной. Не стоит ожидать от этой игры легкой прогулки. И ни в коем случае нельзя относиться к этому матчу, как к проходному. Таких на Олимпиаде просто не бывает.

— Кого вы считаете главным соперником в борьбе за золото?

— На верхнюю ступень пьедестала претендуют все команды из "большой шестерки", и мне трудно выделить фаворита. Возможно, некоторое преимущество получат американцы благодаря помощи родных стен, но этот же фактор способен обернуться и против них. У нас тоже есть свои плюсы. Надеюсь, мы сможем быстро адаптироваться к игре на больших площадках, ведь все ребята выросли в именно таком хоккее. Кто раньше приспособится к игре по правилам ИИХФ, тот выступит наиболее удачно.

— Что из опыта Нагано-98 вы считаете самым ценным?

— На Играх в Японии в сборной была прекрасная атмосфера. Мне было очень приятно находиться вместе с ребятами. Всех объединила общая цель, личные амбиции были отброшены в сторону. Две недели мы провели как одна семья. Я надеюсь, в Солт-Лейк-Сити история повторится, правда, с одной оговоркой. На прошлой Олимпиаде мы завоевали серебряные медали, которые пришла пора обменять на золотые. Российские болельщики заждались больших побед, и ребята горят желанием подарить им праздник.

ПРОПАЛИ КЛЮШКИ И БАГАЖ КОВАЛЬЧУКА

Самый молодой в нашей сборной 18-летний Илья Ковальчук, прилетевший в Солт-Лейк-Сити вместе с родителями, столкнулся с непредвиденными проблемами с первых минут своего пребывания в столице Олимпиады. У него потерялись клюшки и сумка с личными вещами, хотя баул с формой благополучно прибыл к месту назначения. Впрочем, нашему вундеркинду из "Атланты" такие мелкие неурядицы помешать не могут. Он с нетерпением ждет дебюта в сборной.

— Я просто счастлив, - поделился впечатлениями Илья. — Сбылась моя мечта - сыграть на Олимпиаде. Тем более в такой солидной компании со всеми лучшими мастерами планеты. Несмотря на возраст, не испытываю робости перед именитыми соперниками, ведь я уже встречался с ними в матчах чемпионата НХЛ. Да и ребята помогут в трудный момент.

— Илья, вы довольны, что оказались именно в "Атланте"?

— Да. Тренеры мне доверяют, дают проводить много времени на льду, я постоянно выхожу на реализацию большинства. Да и график тренировок у нас не слишком плотный, занимаемся минут по 40 — 50, поэтому никакой усталости не испытываю. В команде меня приняли очень хорошо, ребята всегда зовут с собой, когда собираются куда-нибудь пойти отдохнуть. Мой друг канадец Дэни Хитли перед отъездом в Солт-Лейк-Сити пожелал мне наколотить как можно больше шайб, правда, попросил оставить первое место для его сборной. Но у нас такая классная команда, что эту просьбу будет трудно выполнить (улыбается).

— Как изменилась ваша игра в НХЛ?

— Не думаю, что можно говорить о каких-то изменениях. Я и за океаном продолжаю играть в свой хоккей. Разве что удаляться стал намного меньше, чем дома. Тренер сказал, что моя задача — забивать голы, а махать кулаками и защищать лидеров найдется кому. В команде есть "полицейские", для которых это основная работа. Хотя персонального телохранителя мне пока не выделили.

КВАША ВОЛНУЕТСЯ

В среду в Солт-Лейк-Сити прилетел еще один игрок, для которого Олимпиада станет дебютом в сборной — Олег Кваша из "Айлендерс".

— Честно говоря, я немного волнуюсь, ведь Олимпийские игры - пока самое большое событие в моей жизни, - признался Олег. - И на таком турнире мне предстоит впервые примерить форму главной команды страны. У меня было огромное желание поехать в Солт-Лейк-Сити, и я находился на седьмом небе от счастья, когда узнал, что включен в состав команды. Пока даже не знаю, с какими партнерами и на какой позиции меня планирует использовать главный тренер Вячеслав Фетисов, но готов сыграть где угодно, только не на воротах, конечно.