Во вторник "Питсбург" еще на один шаг приблизился к заветной строке в турнирной таблице, позволяющей попасть в число участников розыгрыша Кубка Стэнли. И все благодаря замечательной игре нашего нападающего, бронзового призера прошедшей Олимпиады Алексея Ковалева.

В тот вечер "Пингвины" принимали у себя "Пантер" из Флориды, соперника не слишком серьезного, и мало кто мог предположить, что схватка окажется столь пылкой.

В первом периоде Ковалев помог открыть счет своему партнеру по звену чеху Роберту Лангу, однако вскоре гости сравняли счет. Второй период прошел целиком под знаком "Питсбурга". Им удалось забросить еще три шайбы (одну записал на свой счет Ковалев), в то время как у "Пантер" смог отличиться лишь швед Маркус Нильсон. Хозяева площадки смотрелись очень уверенно, и казалось, что исход матча предрешен.

Однако после второго перерыва события приняли иной оборот. В ответ на шайбу Рэнди Робитайла "Пантеры" организовали несколько удачных атак. И произошло поистине чудо. Сначала ворота Хедберга поразил Кристиан Хуселиус, а следом с интервалом в минуту отличились двое россиян — Валерий Буре и Иван Новосельцев. Таким образом, за восемь минут до конца третьего периода гостям удалось сравнять счет — 5:5! Все оставшееся время "Питсбург" изо всех сил пытался вернуть себе утраченную позицию лидера, но тщетно. И лишь успех зрелищной комбинации, разыгранной Каспарайтисом и Ковалевым на четвертой минуте овертайма, поставил точку в этом изнурительном матче, доказав превосходство "Пингвинов" над "Пантерами".

Это была вторая шайба Ковалева в тот вечер и двадцать пятая в текущем сезоне. "Я безумно рад, — признался он журналистам по окончании встречи, — что победа все-таки осталась за нами. И хорошо, что ребята не утратили боевой дух до конца игры. Всегда нужно надеяться на шанс. В овертайме он нам представился, и команда этим воспользовалась".

Удачный для хозяев поля исход матча определил риск. "В овертайме мы пошли ва-банк", — говорит Ковалев. Действительно, главный тренер Рик Кехо выпустил на лед четверых нападающих, оставив в своей зоне лишь одного защитника.

По мнению тренера "Флориды" Майка Кинана, "Питсбург" выиграл во многом за счет использования ошибок его подопечных: "Мы допустили слишком много промахов в игре. Недоработки были у всех — и у ветеранов, и у молодых игроков".

Многие хоккеисты "Питсбурга" посчитали эту победу подарком судьбы, как, например, нападающий Ян Грдина: "Чего скрывать, мы выглядели не самым лучшим образом и могли бы играть уверенней. Но нам позарез нужны были эти два очка, и мы их взяли".

И хотя победа над "Флоридой" значительно подняла настроение игрокам и руководству "Питсбурга", команде еще есть над чем поработать. Ведь на данный момент "Пингвины" занимают лишь 10-е место в таблице Восточной конференции.