Нападающий "Локомотива" Андрей Коваленко в полуфинальной серии с магнитогорцами без преувеличения стал героем. Во многом благодаря его блестящей игре противостояние не продлилось больше трех матчей. В первом поединке серии Коваленко провел две шайбы, а в третьем за мгновение до сирены броском от своих ворот расставил все точки на "i".

"Русский танк", как иначе величают Коваленко, подтвердил свою мощь, не только забрасывая в плей-офф важные шайбы, но и своим появлением на льду всякий раз заставляя нервничать оборону магнитогорцев.

— Так что же было основным в этой полуфинальной серии?

— Я думаю, в первую очередь все решал настрой, — говорит Коваленко. — Если же коснуться конкретно матчей, то самым важным для нас было выиграть первый из них. Потом не позволить сопернику победить у нас на площадке, ибо тогда бы мы лишались основного козыря — преимущества своего льда. Ведь все мы прекрасно знали, как сильно "Магнитка" играет дома, какая феерическая у нее победная серия в плей-офф: до поражения от нас она насчитывала 14 встреч подряд. Чтобы в кубковом турнире рассчитывать на успех, необходимо выигрывать в гостях, и для "сталеваров" это было жизненно важно. Мы этого им не позволили и с чувством исполненного долга ехали на Урал. Хотя знали: там будет еще тяжелее.

— В Магнитогорске "Локо", по сути, не предоставил хозяевам никаких шансов…

— Потому что иной задачи, кроме как досрочно закончить борьбу с уральцами, пусть и имевшими проблемы с составом, у нас не было. Дать шанс израненному зверю, значит, наполнить его дополнительными силами. Этого мы допустить не могли. Впрочем, если бы накануне полуфинала меня спросили, как он закончится, я бы ответил, что мы победим за 4-5 матчей. Зная о сумасшедшем кураже магнитогорцев при игре в родных стенах, я даже после двух побед в Ярославле думал, что у них на льду придется сыграть дважды. Нам важно было досрочно закончить серию, чтобы иметь возможность больше отдохнуть перед финалом. Ведь в России играть плей-офф ничуть не легче, чем в НХЛ.

— Какой, на ваш взгляд, момент стал ключевым в полуфинальной серии?

— Когда во второй игре засчитали наш второй гол, несмотря на отчаянную апелляцию уральцев, усмотревших неправильную атаку голкипера (хотя Карпенко находился далеко за площадью ворот). Мы вырвали вторую победу и имели в запасе целых три попытки закончить полуфинал в свою пользу. Что касается моих шайб в плей-офф, то они все для меня важны, как заброшенные в полуфинале, так и в четвертьфинале. Последняя же, в пустые ворота, оказалась самой легкой: главное было в концовке третьего поединка — не пропустить! Помните, как поочередно под шайбу ложились я, Красоткин, Буцаев, как после броска Калюжного выручил Подомацкий. Мы были настоящей командой, потому и победили! Вот если займем первое место, я наверняка запомню все свои шайбы. Ведь это будет мой первый титул чемпиона страны! Да, я играл в составе чемпиона СССР-89 ЦСКА (вместе с нынешним партнером Славой Буцаевым). Но провел тогда лишь 10 матчей, а для получения медали необходимо 15. Потом дважды завоевывал с армейцами серебро.

— Андрей, сейчас в Новогорске тренируется национальная команда…

— Понимаю, к чему клоните. Я очень хочу играть в сборной России, побеждать вместе с ней, как в былые годы (Коваленко, как и Буцаев, — олимпийские чемпионы-92. — Прим. Г.Н.). Уверен, что Борис Михайлов не откажется от наших со Славой услуг на ЧМ в Швеции, ведь нам вдвоем играть и приятно, и понятно. Однако сейчас все мысли о победе клуба, о медалях сборной будем думать потом, все нужно делать последовательно.

— Когда вы приезжали в Россию накануне ЧМ-2000, говорили, что хотите играть в родном клубе — ЦСКА…

— У меня соглашение с ярославцами еще на год, да и этот сезон доиграть еще надо. В первую очередь право на предложение нового контракта будет иметь "Локомотив", который меня принял как родного.