Уже сегодня может определиться чемпион России. Это произойдет, если "Локомотив" возьмет верх в третьем матче финальной серии с "Ак Барсом". Правда, в Казани, естественно, мечтают об обратном — о том, чтобы сильнейшая команда страны стала известна не предстоящим вечером и не завтра, а непременно в понедельник, в пятой встрече решающего раунда.

Наверное, ярославцам было бы приятнее выиграть золотые медали при своей публике, на домашнем льду. Но такое возможно лишь в случае двух подряд поражений "Локомотива" в Казани, что в планы подопечных Владимира Вуйтека, разумеется, никак не входит. Ведь откладывая момент триумфа на последний день, недолго и просчитаться, ограничившись в итоге серебряными наградами. Кроме того, мы уже говорили о том, что "Локомотив" идет на повторение своего же рекорда образца 1997 года (тогда команда, правда, называлась "Торпедо"). Ярославцы стали тогда первыми и пока единственными в России, кому удалось пройти плей-офф без единой остановки: девять побед в девяти матчах.

Точнее, если "Локомотив" выиграет сегодня, он даже не повторит, а побьет достижение пятилетней давности: "Торпедо"-97 в семи из девяти встреч плей-офф добивалось успеха в основное время и по разу по буллитам и в овертайме, а сейчас железнодорожники провели восемь матчей, и в каждом из них им хватало для доказательства своего превосходства шестидесяти минут. До абсолютного рекорда, таким образом, остался один шаг, и на вопрос, удалось его сделать или нет, сегодня при любом исходе будет дан однозначный ответ.

Однако ярославцы, само собой, думают не о рекордах, а о главной цели — чемпионском титуле, к которому уверенной поступью идут с сентября и теперь подошли вплотную. Выиграй они финальную серию в трех матчах, в четырех или в пяти, их победу все равно справедливо будет считать безоговорочной, учитывая выступление команды на протяжении всего сезона.

Владимир Вуйтек близок к тому, чтобы стать двадцатым тренером, причем первым иностранным, приведшим свою команду к первому месту в чемпионате СССР либо России. До него этого добивались: Анатолий Тарасов (17 раз), Виктор Тихонов (12), Всеволод Бобров и Владимир Юрзинов (по 3), Аркадий Чернышев, Николай Карпов, Константин Локтев, Геннадий Цыгуров, Петр Воробьев и Валерий Белоусов (по 2), Евгений Бабич, Владимир Егоров, Александр Виноградов, Александр Новокрещенов, Борис Кулагин, Владимир Голубович, Юрий Моисеев и Зинэтула Билялетдинов. Число этих специалистов станет круглым уже в самое ближайшее время только при условии коронации "Локомотива", ибо Юрий Моисеев вошел в почетный список еще пять лет назад, достигнув вершины с "Ак Барсом", который возглавляет и сейчас.

Может войти в историю еще один представитель "Локомотива". Как и в 1997-м, чемпионском для ярославцев году, капитан у них — Дмитрий Красоткин. Больше одного раза в этом качестве на высшую ступень пьедестала почета в отечественных чемпионатах поднимались всего восемь человек — Николай Сологубов и Вячеслав Фетисов (по 6 раз), Борис Михайлов (5), Всеволод Бобров и Виктор Кузькин (по 4), Владимир Никаноров (3), Борис Майоров и Виктор Жлуктов (по 2). В последний раз этот суперзвездный перечень имен пополнялся аж 18 лет назад, когда двукратным капитаном чемпионов СССР стал Фетисов.

Третий призер в любом случае станет известен в воскресенье. Таким образом, вполне вероятно, что обладатель золотых медалей станет известен раньше, чем владелец бронзовых. При выявлении призеров по системе плей-офф это нонсенс. Завершать внутренний сезон непременно должна схватка за высшие награды, ведь именно она — апофеоз соревнования. Вообще сам факт существования серии за третье место представляется сомнительным. Как правило, соперники выглядят в ней чрезмерно уставшими прежде всего психологически, ведь только что все мысли были направлены на чемпионство. В то же время вряд ли правильна другая крайность, практиковавшаяся когда-то у нас, — присуждение бронзовых медалей обоим клубам, уступившим в полуфинале. Во многих странах, в частности в Чехии, Швейцарии, призером становится тот из полуфиналистов, кто занял более высокое место в круговом турнире, значимость которого в этом случае возрастает.