Претенденты на заветные путевки в розыгрыш Кубка Стэнли из Западной конференции решили не откладывать свою официальную "прописку" в плей-офф до воскресенья, последнего игрового дня в чемпионате, и благоразумно оформили свои притязания на продолжение после 14 апреля сезона уже в пятничных и субботних матчах. Последними счастливчиками стали "Ванкувер", "Финикс" и "Лос-Анджелес".

Удача уже отвернулась от "Эдмонтона" и "Далласа", у которого, впрочем, шансы отсрочить свои каникулы были минимальными. "Могильщиком" "Ойлерз" стал "Калгари", давно уже доигрывающий регулярное первенство, но сумевший забросить в гостях 2 безответные шайбы (2:0). Вратарь "Флэймз" Роман Турек при этом отстоял на ноль 5-й раз в текущем чемпионате и 20-й в заокеанской карьере. А форвард Джером Игинла, забив один гол (всего — 52), набрал свое 96-е очко и как самый результативный хоккеист завоевал приз "Арт Росс Трофи".

Интересно, что спустя сутки "Пламенные" принимали дома уже ванкуверцев и уступили (1:4), но даже поражение гостей в этой встрече уже ничем не помогло бы "Нефтяникам", так как у них в активе меньше побед, чем у "Канадцев". Подопечные Марка Кроуфорда, триумфатора кубкового турнира вместе с "Колорадо" образца 1996 года, вышли в плей-офф второй год подряд, до этого в течение четырех лет постоянно оставаясь за его бортом.

"Койотс" просто-таки ураганом ворвался в розыгрыш Кубка Стэнли, разделав под орех на своей арене "Миннесоту" (7:1), и сразу же позволил забыть своим поклонникам прошлогоднюю "божью несправедливость", когда даже 90 набранных очков не помогли клубу из Аризоны попасть в плей-офф. Теперь аналогичная незавидная участь постигла эдмонтонцев, которые могут еще и увеличить этот "рекорд", если в заключительной игре чемпионата возьмут верх над тем же "Уайлд".

И, наконец, "Кингз". Ему даже две неудачи подряд в предыдущих встречах не помешали остаться в "восьмерке" на "Западе". Напомним, что год назад калифорнийцы стали авторами самой большой сенсации, в первом раунде плей-офф оставив не у дел грозный "Детройт" (4-2). Да и потом "Короли" чуть не обыграли не менее грозный "Колорадо" (3-4), который, напомним, впоследствии и завоевал Кубок Стэнли.

Если же говорить о двух уступивших в этой ожесточенной борьбе за "место под солнцем", то отметим, что и "Эдмонтон", и "Даллас" последний раз оказывались за бортом самого значимого турнира НХЛ в 1996 году.

Итак, перед 9 воскресными матчами известны все 16 участников стартующего 17 апреля плей-офф. Чемпионами своих дивизионов стали "Бостон" (Северо-Восточный), "Филадельфия" (Атлантический), "Каролина" (Юго-Восточный), "Детройт" (Центральный), "Колорадо" (Северо-Западный) и "Сан-Хосе" (Тихоокеанский), а "Брюинс" и "Ред Уингз" при этом победили и в своих конференциях. Также уже определились две кубковые пары: "Бостон" — "Монреаль" и "Филадельфия" — "Оттава".

Открытыми остались всего несколько вопросов, а именно: обгонит ли "Айлендерс", в воскресенье принимавший дома "Флайерз", "Нью-Джерси"? "Сан-Хосе" или "Колорадо" финиширует на втором месте в Западной конференции? Как распределятся позиции с 5-й по 8-ю на том же "Западе"?

Также существует еще одна неясность, которая, думается, должна волновать российских любителей хоккея. Мы упоминали уже выше об Игинле. Так вот, если лучший бомбардир среди новичков уже определился (Дэни Хитли из "Атланты", набравший 66 (25+41) очков), то подобный спор у самых результативных защитников лиги еще не решен. Пока в нем равенство — у Сергея Гончара из "Вашингтона", набравшего 2 (1+1) очка в матче с "Нью-Джерси" (3:4), и Никласа Лидстрема из "Детройта" по 59 очков. Однако преимущество у россиянина, которому как раз 13 апреля исполнилось 28 лет: он забросил больше шайб, чем швед (26 и 9 соответственно). Но если Гончар уже завершил чемпионат, то Лидстрему еще предстояло сыграть в воскресенье против "Сент-Луиса". Будем надеяться, что наконец-то наш представитель обороны впервые в истории НХЛ станет лучшим в этой категории.