За те два года, что остались до Олимпиады-2004 в Греции, российским гимнасткам удалось окончательно покорить горячие сердца жителей этой солнечной страны. Особенно восторженно на чемпионате Европы греки встречали Светлану Хоркину, завоевавшую в Патрах уже свой третий титул абсолютной чемпионки континента, сравнявшись по этому показателю со знаменитой Надей Команечи.

Острой борьбы в командном первенстве среди женщин на чемпионате континента не получилось. Виной тому, прежде всего, неудачное выступление украинок, которые в отсутствие румынской сборной должны были попытаться составить конкуренцию россиянкам. Но после Олимпиады в Сиднее в украинской команде произошло резкое обновление состава, а новый лидер наших соседей по СНГ Алона Кваша пока еще не успела набрать достаточно опыта для столь ответственной роли. Зато прогресс гимнасток Голландии просто поражает. Еще два года назад, на предыдущем первенстве Европы, спортсменки этой страны довольствовались скромным 11-м местом. Столь низкая позиция не позволила им сейчас в Греции попасть в сильнейшую группу, в которой и выступали наши девушки. И кто знает, если бы от снаряда к снаряду за нами по пятам ходили не украинки, а именно голландки, может быть, и не было бы такого огромного преимущества в 4 балла у подопечных Леонида Аркаева.

Вообще российская сборная, за которую выступали Светлана Хоркина, Елена Замолодчикова, Наталья Зиганшина, Людмила Ежова и Екатерина Шустер, прошла по всем снарядам дружно и уверенно, не совершив по ходу соревнований практически ни одной ошибки. Небольшой срыв допустила только дебютантка чемпионата Европы Екатерина Шустер, представлявшая нашу команду на вольных. Но отрыв россиянок от ближайших преследователей — сборной Голландии — к четвертому виду программы был столь велик, что падение Кати на последней акробатической диагонали практически не сказалось на итоговом результате Хоркиной и компании. Зато если бы Шустер все-таки устояла, она вполне могла бы претендовать на попадание в финал отдельных видов гимнастического многоборья.

Сколько раз нам приходилось слышать от Хоркиной избитую фразу: "Моя главная соперница — я сама!" Действительно, когда Светлана находится в хорошей форме, помешать ей выиграть золото в многоборье может разве что какая-то нелепость, как, например, неправильно установленный конь. Вот и на сей раз в греческих Патрах Хоркина боролась с чем угодно — с нервным напряжением, усталостью, болячками, но только не с соперницами. Ну кто еще может исполнить на брусьях сложнейшую комбинацию с тремя перелетами так же лихо, элегантно и легко, как Светлана?! Не случайно, что в финале многоборья она за свое упражнение на этом снаряде получила высшую оценку соревнования — 9,787. По сегодняшним меркам, когда даже за самое чистое выполнение программы ставят в среднем 9,5, — это просто фантастический результат.

Такого запаса Хоркиной вполне хватило, чтобы, особо не рискуя на бревне и вольных, получить на этих снарядах довольно скромные оценки в районе 9,3 и, опередив голландку Верону ван де Лер на 0,05 балла, завоевать свой третий титул абсолютной чемпионки Европы. Такого успеха до Хоркиной добивалась только знаменитая Надя Команечи. Кстати, бывшая румынка, а ныне гражданка США, приехала в Патры специально, чтобы поприветствовать Светлану, в победе которой Надя не сомневалась.

Нельзя не сказать нескольких слов и по поводу блестящего выступления наших юниорок. Как предсказывали большинство специалистов, победу в многоборье здесь одержала 14-летняя Анна Павлова из Орехово-Зуево, которая в прямом смысле слова с пеленок тренируется у своей мамы Натальи Павловой. Еще одна наша девушка — Елена Аношина, которую уже сейчас по чистоте линий, артистизму и элегантности сравнивают с Хоркиной, заработала бронзовую медаль. Ну а серебро досталось румынской звездочке Флорее Леониде. Любопытно, что главный тренер румынской команды Октавиан Белу после соревнований юниорок предсказал: ближайшие годы в спортивной гимнастике пройдут под знаком соперничества Павловой и Леониды и его подопечной, чтобы опередить россиянку, придется очень интенсивно поработать.