Перед началом сезона вряд ли кто-нибудь осмелился бы приписать "Валенсию" к числу фаворитов. И дело даже не в том, что у всех на виду был могучий тандем "Реал" и "Барселона" - вечные главные претенденты на золото и уверенно выглядящий последние три года "Депортиво".

Валенсийцев списывали со счетов главным образом потому, что в конце прошлого сезона из команды ушел ее главный идейный вдохновитель - аргентинский тренер Эктор Купер, чьи подопечные два раза подряд выходили в финал Лиги чемпионов, однако были там биты сначала земляками из "Реала", а затем "Баварией". Казалось, главной задачей для пришедшего на смену южноамериканцу особо не хватающего звезд с неба Рафаэля Бенитеса было не растерять наследие Купера и сделать так, чтобы команда продолжала попадать в Лигу чемпионов и ниже этого уровня не опускалась. Большинство специалистов полагали, что новоиспеченному наставнику не удастся сделать и этого: до "Валенсии" "Рафа" тренировал такие команды, как "Вальядолид", "Осасуна", "Тенерифе", "Эстремадура", — согласитесь, хвастать тут нечем, особенно если учесть, что эти клубы обычно занимаются тем, что борются за выживание в Примере. Не мудрствуя лукаво, Бенитес оставил куперовский рисунок игры, отдавая предпочтение контратакам. Пусть это сказывалось на зрелищности, но "Валенсия" подобной стратегией отсиживания в обороне и выжидания удобного момента для укола исправно набирала очки. Причем среди жертв этого подобия итальянского "катеначчо" были такие клубы, как "Реал", "Барселона", "Депортиво", в матчах с которыми будущий чемпион набрал десять очков, одержав над ними верх дома и сыграв вничью с каталонцами на "Ноу Камп". Хотя отдать должное Эктору Куперу все-таки стоит: при Бенитесе раскрылись столь тщательно пестовавшиеся при аргентинце таланты таких футболистов, как Айяла, Альбельда и Бараха. Именно они стали главными исполнителями оборонительных задумок своего тренера и немало поспособствовали тому, что "Валенсия" меньше всех пропустила в чемпионате - всего 27 мячей. Те же самые "Реал", "Депортиво" и "Барса" предпочли более атакующий футбол и забили каждый по 60 с лишним голов, однако и пропустили немало, потеряв много важных очков. Вряд ли стоит думать, что эти команды когда-нибудь отойдут от своего стиля, но о том, будет ли это приносить успех, еще стоит поразмыслить. В испанском чемпионате в классных исполнителях недостатка нет, и в любой, даже самой захудалой команде всегда найдется мастер, способный огорчить любого соперника, и недаром Примера считается самым сильным первенством Европы. Рафаэль Бенитес это учитывал и всегда предпочитал перестраховываться, нежели нестись с открытым забралом вперед. И потому, наверное, не проигрывал "Сарагосам" и "Лас Пальмасам", как это сделал "Реал". Тем не менее сколько бы "Рафа" ни критиковали на протяжении всего сезона за антифутбол, в итоге он доказал свою правоту на деле, чего пока не удалось сделать Куперу ни в "Валенсии", ни в "Интере".