Недавно закончившийся чемпионат Англии вышел на редкость захватывающим, равные шансы на победу имели аж четыре команды, однако за счет лучшего финиша чашу весов в свою пользу склонил лондонский "Арсенал".

Все уже давно привыкли к тому факту, что вряд ли можно поставить рядом такие слова, как "интрига" и "чемпионат Англии". К этому нас приучил "Манчестер Юнайтед", на протяжении трех лет (с 1999 до 2001) не знавших себе равных на туманном Альбионе. Изредка бросить перчатку "Красным дьяволам" пытался "Арсенал", однако, словно все время пугаясь своей дерзости, оставлял эти крамольные мысли и довольствовался вторым местом. Наиболее убедительным подтверждением гегемонии манкунианцев стал предпоследний сезон, который они выиграли с 10-очковым отрывом. Ничто не предвещало свержения короля: чемпион не только сохранил прошлогодний победный состав, но и серьезно укрепил его, купив аргентинского плеймейкера Хуана Себастьяна Верона и суперфорварда из Голландии Руда ван Нистелроя. Однако то, что происходило далее, просто не поддается никакому логическому осмыслению. "Манчестер" взял очень плохой старт - команда долго плелась в середине таблицы. Со временем хозяева "Олд Траффорд" смогли выправить положение и даже возглавили таблицу. Однако слишком много очков было растрачено на старте для того, чтобы на вершине можно было закрепиться. Борьбу манкунианцам навязал все тот же "Арсенал", "Ливерпуль" и, что стало неожиданным сюрпризом, скромный "Ньюкасл", уже давно не хватающий звезд с неба. И что самое удивительное, многие специалисты были склонны рассматривать "сорок" как главных претендентов на медали. Объясняли они это тем, что весной, когда возобновятся матчи Лиги чемпионов, соперники дружины Бобби Робсона, не участвующие в еврокубковых баталиях, будут выглядеть свежее и за счет этого превзойдут своих конкурентов. Однако розовая мечта Ширера и компании разбилась о правду жизни: "Арсенал", "Ливерпуль" и "Манчестер" и не думали сбавлять темпа, который скоро стал не под силу "Ньюкаслу". Дерзкий клуб оставил свои золотые притязания. Но схватка за корону премьер-лиги от этого не стала менее захватывающей: оставшееся трио на завершающей стадии чемпионата подарило болельщикам такую бешеную гонку, что даже самый искушенный английский болельщик затруднился бы предположить, кто из нее выйдет победителем.