Ровно в полночь с 31 декабря на 1 января Эйфелева башня в Париже в ознаменование прихода нового тысячелетия сменила примелькавшуюся за последние годы золотую окраску и замерцала ярко-синими огоньками... Кому-то могло показаться, что такой весьма патриотический цвет станет символом третьей победы на знаменитом ралли Париж - Дакар французских же пилотов — Жана-Луи Шлессера и Ришара Сенкта. Но ведь новый оттенок башни очень близок и к фирменным цветам российской команды "КамАЗ-Мастер", также уже дважды побеждавшей на африканской классике.

Участники "Дакара-2001" стартовали под проливным дождем, не прекращавшимся всю ночь. От подножия знаменитого творения инженера Эйфеля курс на Африку взяли 358 экипажей: 133 автомобиля, 30 грузовиков, 113 мотоциклов и 82 автомобиля технической помощи. В первый день они пересекли почти всю Францию, задержавшись ненадолго в департаменте Эндр, где состоялась 6-километровая разминка. Короткий скоростной участок в зачете автомобилей выиграл испано-бельгийский экипаж команды "Шлессер-Рено" — Хосе-Мария Сервия и Жан-Мари Луркин. Лучший из трех российских экипажей (два Александра — Хроль и Марзалюк), выступающих на арендованных во Франции "Мицубиси", был 33-м.

Такая разминка перед долгим марафоном не играет никакой роли, но "КамАЗ" Фирдауса Кабирова проехал 6 километров первым, а машина Владимира Чагина стала четвертой. Странным мог показаться результат чемпиона России Сергея Гири, которому потребовалось почти 22 минуты, если бы не выяснилось, что у четвертого "КамАЗа", арендованного испанцами, полетела коробка скоростей и экипаж Гири помогал "нашим" испанцам. Но те в итоге сошли с гонки уже в самом начале. Второй скоростной участок на франко-испанской границе 2 января выиграл главный фаворит "Дакара" — маэстро Шлессер. А среди грузовиков уверенную победу одержал "КамАЗ" Чагина, опередивший на 46 секунд машину Кабирова.

И после третьего этапа "КамАЗы" Чагина и Кабирова не уступили первых позиций по сумме, несмотря на то, что на берегу Средиземного моря первой была "Татра" бразильского гонщика Андре де Азеведу. Данный этап проходили только автомобилисты, поскольку испанские власти выставили мотогонщикам громадный счет за преодоление трассы и организаторы сочли за благо отменить гонку мотоциклов. А среди автомобилистов вновь произошла смена лидера: Шлессер финишировал лишь 13-м и пропустил вперед "Мицубиси" под управлением японца Хироши Мацуоки.

А утром 4 января участники "Дакара" высадились на Черном континенте и в тот же день в Марокко состоялся первый из 17 африканских скоростных участков. У заскучавших было мотоциклистов лучшим стал француз Ришар Сенкт, выигравший два последних "Дакара" на БМВ, а теперь неплохо освоивший и КТМ. В автогонке победа досталась Шлессеру, который "привез" более 3 минут Фонтене и Мацуоке. Француз возглавил автомобильный зачет по сумме четырех этапов. На 28-е место переместились наши Владислав Ракитянский и Олег Пялин.

В зачете грузовиков еще одну победу одержали "КамАЗы". Быстрее всех 139 километров проехал Владимир Чагин (1 час 34 мин. 36 сек.), 29 секунд уступил ему экипаж Кабирова. Однако, похоже, и "Татры" не собираются сдаваться: Де Азеведу был третьим, хотя и проиграл лидеру две с половиной минуты. Продолжает наверстывать упущенное во Франции Сергей Гиря: он финишировал четвертым и поднялся на 12-ю строчку по сумме этапов. Первой в зачете грузовиков стоит машина Чагина, 54 секунды проигрывает ему Кабиров. "Татры" занимают 3-е и 4-е места.