Любой из четырех турниров "Большого шлема" - это событие. Но стартующий в понедельник Открытый чемпионат Австралии - событие уникальное. Первое столь крупное спортивное соревнование века войдет в историю как совершенно особый турнир, открывший новую эру в мировом теннисе. Кто бы ни выиграл Australian Open-2001 в одиночном мужском и женском разрядах - звезды первой величины уровня Пита Сампраса и Мартины Хингис или пара безвестных "квалифаев", игроки эти навсегда останутся первыми победителями турнира "Большого шлема" третьего тысячелетия. Нам же будет особенно приятно, если мы получим право гордиться своими соотечественниками, у которых есть большие шансы выступить в Мельбурне удачно.

САФИНУ СТОИТ ПЕРЕДОХНУТЬ?

Второй номер "посева" австралийского чемпионата Марата Сафина причислять к главным фаворитам, пожалуй, не стоит — чемпион US Open-2000 травмирован, и до сих пор не ясно, будет ли он вообще участвовать в чемпионате Австралии. Марат проиграл в первом матче показательного турнира Kooyong Classic французу Николя Эскюде (кстати, уже второй раз за три месяца) и снялся с соревнований из-за травмы локтя.

"Я, конечно, готов попробовать, но если доктора посоветуют мне отказаться от участия в австралийском чемпионате, надо будет дважды подумать, прежде чем рискнуть взять в руки ракетку, — сказал Марат, комментируя сложившуюся ситуацию. — Боюсь, как бы не стало хуже". Правда, по последней информации, первая ракетка России проходит ускоренный курс лечения и к понедельнику, видимо, будет в порядке.

Однако, возможно, Сафину действительно имеет смысл пропустить первый "Большой шлем" сезона. Травмированный теннисист, который к тому же тяжело входит в сезон, вряд ли способен рассчитывать на успешное выступление на Зеленом континенте. Зачем подвергать опасности свое здоровье (Сафин не зря ведь боится, "как бы не стало хуже") и, что немаловажно, престиж?

Причины поражений забываются, а сами проигрыши остаются. Вспомним, сколько разговоров вызвал прошлогодний проигрыш Марата в первом круге Australian Open средненькому южноамериканцу Гранту Стаффорду, после которого Марат был оштрафован АТР за "нежелание бороться". Обвинение абсурдное, однако эта история чуть было не сломала Марату карьеру — старт прошлого сезона, как известно, деморализованный Сафин провалил и даже подумывал об уходе из тенниса.

Вообще в Австралии Марату явно не везет: его лучший результат на Australian Open — 3-й круг, в первом раунде сиднейской Олимпиады он также потерпел неудачу, а в нынешнем сезоне уже успел проиграть в командном турнире Hopman Cup в Перте и вот теперь снова был бит на Kooyong Classic.

Итак, стоит ли рисковать? В конце концов, залечив травмы, Марат наверняка сумеет быстро набрать упущенные рейтинговые очки в других турнирах, ну а за честь страны может постоять и Евгений Кафельников, у которого, в отличие от "младшего брата", с Зеленым континентом почти идеальные отношения.

КАФЕЛЬНИКОВ ЗНАЕТ, ЧТО ОН - ФАВОРИТ

Наш "Калашников" действительно чувствует себя на австралийских кортах более чем уверенно. Именно здесь он впервые заявил о себе в полный голос, чуть не обыграв семь лет назад во втором круге Аustralian Open самого Сампраса, именно здесь он завоевал свой первый титул в одиночном разряде (Аделаида) и добился двух, пожалуй, главных (не считая триумфа на "Ролан Гаррос-96") побед в своей жизни — золотой медали Олимпиады и титула чемпиона Australian Open (1999). Плюс прошлогодний финал, в равной борьбе проигранный великому Андре Агасси.

Открытый чемпионат Австралии — самый успешный для россиян турнир "Большого шлема", и заслуга в этом целиком принадлежит Евгению. Здесь Кафельников, как нигде, уверен в себе, его искренне любят австралийцы-болельщики, чужаков обычно не жалующие. Задолго до начала турнира сочинец заявил, что не сомневается в своей победе. У суеверных поклонников перехватило дыхание: сглазит! Однако сразу вспомнилась аналогичная ситуация в сентябре на Олимпиаде — тогда все болельщики тоже хватались за головы, когда находившийся вроде бы далеко не в лучшей форме Кафельников сообщил вдруг, что приехал за медалью, причем непременно золотой. И поставленная во всеуслышание задача была сочинцем блестяще выполнена.

Евгений отмечал в одном из интервью, что в Австралии ему настолько комфортно, что он способен демонстрировать достойную игру, даже будучи не в лучшей форме. А сейчас, судя по результатам выставочного турнира в Мельбурне, Кафельников чувствует себя превосходно. А потому можно предположить, что именно Кафельников, а не привычные Сампрас, Агасси или первый номер рейтинга Густаво Куэртен является главным фаворитом австралийского первенства.

НАШИ СОПЕРНИКИ

Кто же будет главным соперником Кафельникова? Снова приходит на ум харизматическая пара — два великих американца Сампрас и Агасси, подарившие в финале Australian Open-95 великолепный спектакль. И дело даже не в том, что Сампрас — третья ракетка мира, а Агасси — действующий чемпион Австралии.

Сампрас, человек-победа, обладатель абсолютного рекорда — 13 (!) титулов на турнирах "Большого шлема", подлинный король Уимблдона (семь побед), в последнее время заметно сдал. Особенно хорошо это было видно на чемпионате мира в Лиссабоне, где Пит, хоть и добрался до полуфинала, выглядел уставшим, крайне медленно передвигался по корту и совсем не был похож на блистающего грацией пантеры чемпиона, готового растерзать любого соперника. Однако нет худа без добра: все больше и больше плакатов с надписями типа "Сампрас навсегда!" стало появляться на трибунах, многие любители тенниса, которые совсем недавно принципиально не поддерживали "вечно выигрывающего" Пита, стали его преданными поклонниками. Это неудивительно — в штампующем победы роботе наконец-то все разглядели человека, Личность, способную проиграть, причем проиграть с достоинством. Что же касается Агасси, то единственный из действующих теннисистов победитель всех турниров "Большого шлема" заслужил право считаться фаворитом на любых соревнованиях. Достаточно вспомнить, что в середине 90-х Андре скатился во вторую сотню (!) мирового рейтинга, однако сумел не только выбраться из "трясины", но и стал лучшим теннисистом мира. Такое, наверное, не под силу даже Сампрасу. Андре — игрок уникальный, способный совершить невозможное.

Кстати, в последние годы именно он становился непреодолимой преградой для Кафельникова. Так было на австралийском финале-2000, где, казалось, все было в руках опытного россиянина, взявшего первый сет, или в абсолютно идентичной ситуации в полуфинале US Open-99. Кстати, первый серьезный успех Кафельникова на Australian Open тоже связан с Агасси: в четвертьфинале 1995 года Андре прервал победную поступь молодого россиянина, обыграв его в трех сетах.

Но нельзя забывать и о чемпионе мира, лучшем теннисисте планеты по итогам прошлого года Куэртене, который, кстати, лидирует в опросах болельщиков, решающих, у кого больше всего шансов на победу в Австралии. Однако здесь очень большую роль играет магия имени и титулов — двукратный чемпион "Ролан Гаррос", чемпион мира, первый номер "посева", чем, спрашивается, не фаворит? Но если посмотреть на результаты выступлений Гуги на Australian Open, то здесь оптимистам стоит призадуматься — Густаво ни разу не проходил в Австралии дальше второго круга. Конечно, Куэртен уже перерос статус чистого "грунтовика", каким был раньше, однако австралийский чемпионат явно не его турнир.

Многого ждут сейчас и от прошлогоднего полуфиналиста Магнуса Нормана, очень неплохо начавшего сезон. Швед здорово стартовал в прошлом году, долгое время возглавлял чемпионскую гонку АТР и даже вышел в финал "Ролан Гаррос", но почетное звание "флагман шведского тенниса", пожалуй, все же не отражает истинного положения дел. Магнус — крепкий профессионал, однако все же не второй Стефан Эдберг или Матс Виландер. Его уровень — прошлогодний полуфинал (где он был наголову разбит Кафельниковым), и вряд ли он сумеет прыгнуть выше головы.

Не исключено, что гораздо больше шансов на победу у юного австралийца Ллейтона Хьюитта, который при поддержке своих зрителей способен на многое.

ИЩИТЕ ЖЕНЩИНУ

У женщин среди фавориток знакомые все лица. Прошлогодние финалистки Мартина Хингис и Линдсей Дэвенпорт, а также сестры Уильямс — вот четверка главных претенденток на победу. Хингис, закончившая прошлый год на первом месте с феноменальным отрывом от ближайшей преследовательницы (Дэвенпорт), тем не менее, не выиграла в сезоне ни одного турнира "Большого шлема". Это выглядит странно, но факт остается фактом.

Сестры Уильямс, впрочем, не станут спокойно смотреть на то, как Мартина и "Медведица" Линси решают вопрос о победительнице. Особенно велики шансы у прошлогодней чемпионки Уимблдона, US Open и Олимпийских игр Винус Уильямс. Наверняка за главный приз поборется и четырехкратная победительница Australian Open Моника Селеш.

Ударной силой российского тенниса будут Анна Курникова и Елена Дементьева (8-й и 9-й номера "посева"). Курникову, похоже, серьезно задело негативное отношение к ней некоторых российских болельщиков, наглядно продемонстрированное на Кубке Кремля-2000: Анна вознамерилась доказать, что она не только фотомодель и светская львица, но и высококлассная теннисистка. Конечно, рассчитывать на завоевание своего первого в карьере титула на австралийском чемпионате ей не стоит. Но выступить удачно (попасть, допустим, в четвертьфинал) Курникова в состоянии.

А вот Дементьева, будем надеяться, сможет преподнести сюрприз. Помнится, на Кубке Кремля Евгений Кафельников раскритиковал весь женский теннис, заявив, что лишь три-четыре спортсменки действительно играют, а остальные "только путешествуют". Однако про Елену олимпийский чемпион сказал, что она-то как раз в ближайшее время может войти в число этих "четырех играющих". Дементьева сразу же подтвердила правоту Кафельникова, дав настоящий бой на московском турнире Хингис. Плюс действительно выдающиеся достижения россиянки на US Open-2000, где она играла в полуфинале, и на Олимпиаде в Сиднее — там в решающем матче за "золото" Лена уступила лишь Уильямс-старшей.