Основное внимание болельщиков сейчас приковано, конечно, к схватке на последних метрах дистанции первого этапа в Суперлиге. Тем временем подошла к промежуточному финишу и гонка клубов второго дивизиона. 25 команд высшей лиги вплотную приблизились к моменту истины, когда определится восьмерка счастливчиков, заслуживших право на продолжение борьбы за две путевки в класс сильнейших.

Накануне старта чемпионата специалисты в один голос отводили роль фаворитов столичным "Спартаку", "Крыльям Советов" и новосибирской "Сибири", и пока основные претенденты на повышение в классе в полной мере оправдывают щедрые авансы. Москвичи с самого старта обозначили свой статус, уверенно возглавив пелотон. Тандем лидеров на Западе победным маршем прошелся по турнирной дистанции, обеспечив себе место в первом квартете едва ли не к середине пути. Оба титулованных клуба плодотворно провели подготовительный этап, став ключевыми игроками на трансферном рынке, и теперь пожинают плоды грамотной селекционной работы. Оба соискателя желанной прописки в Суперлиге с удивительной синхронностью выступают на первом этапе, напоминая порой близнецов-братьев, но внутренняя кухня у каждого своя. "Спартак" демонстрирует показательный пример солидности и стабильности, роскошный корабль под красно-белым флагом уверенно следует заданным курсом, без видимых проблем обходя все рифы и подводные камни. В "Крыльях Советов" же, несмотря на весьма успешную игру, внезапно решились на смену рулевого, проведя во время новогодней паузы в чемпионате тренерскую рокировку. Место Федора Канарейкина занял Виктор Вахрушев, возглавлявший до того вторую команду.

Если с лидерами дивизиона "Запад" уже давно все ясно, то в споре за две оставшиеся путевки в следующий раунд все точки над "i", по всей видимости, будут расставлены лишь в последнем туре. Трио из ХК "Липецк", воскресенского "Химика" и саратовского "Кристалла" должно определить неудачника, для которого, по сути, сезон будет закончен. Пока на пятой позиции расположились саратовцы, где тоже на стыке веков не обошлось без перемен на тренерском мостике (Сергей Николаев уехал в Уфу, и пока обязанности наставника исполняет его помощник Александр Зыбин). Но от границы заветной четверки "Кристалл" отделяет мизерная дистанция в два очка, а липчанам в предпоследнем туре предстоит вояж в гости к непосредственным конкурентам в Воскресенск. Так что роли фаворитов и аутсайдеров этой борьбы достаточно условны. Теоретически сохраняет шансы на попадание в первый квартет и третий представитель столицы в высшей лиге — тихоновский ЦСКА, но реально помочь москвичам продолжить спор за места в элитном дивизионе не в состоянии и старик Хоттабыч. Лидер атак ХК ЦСКА 19-летний Сергей Мозякин (21 гол, 25 передач) вместе с московским спартаковцем Дмитрием Гоголевым возглавляет гонку бомбардиров на Западе, и специалистам до сих пор непонятно, как же Мозякину не нашлось места в составе нашей сборной на недавнем молодежном чемпионате мира.

В Восточном дивизионе турнирная ситуация куда более запутанная. Безоговорочное лидерство "Сибири" ни для кого не стало откровением, и новосибирская дружина уже давно готовится к баталиям решающего этапа битвы за Суперлигу. Команда Леонида Киселева прекрасно сбалансирована во всех линиях, имеет опытных мастеров и заметно превосходит всех соперников на Востоке. Форвард сибиряков Константин Шафранов, набрав 43 (19+24) очка, уверенно лидирует в споре самых результативных игроков дивизиона, опережая ближайшего преследователя Эдуарда Дмитриева из альметьевского "Нефтяника" на 8 очков. Команда Дмитриева тоже застолбила за собой место в четверке, а на две оставшиеся вакансии претендуют сразу пять клубов. Вполне реально, что в заветном квартете окажется дебютант высшей лиги кемеровская "Энергия", которая своей уверенной поступью напоминает ошеломляющий вертикальный взлет подольского "Витязя" в прошлом сезоне. Тогда, напомним, новичок второго дивизиона за один год проделал путь в класс сильнейших, на который у других уходят десятилетия.