Сегодня пройдут матчи предпоследнего тура первого этапа. А уже послезавтра все 18 участников будут окончательно расставлены по местам. Впрочем, при нынешней формуле турнира важнее не конкретная строка, на которой окажется тот или иной клуб, а кто в какую шестерку попадет.

В турнирной таблице четко обозначились два полюса. На каждом из них по 4 клуба. Один из этих квартетов, который составляют "Ак Барс", магнитогорский "Металлург", "Авангард" и "Лада", уже обеспечил себе место в плей-офф, другому (в него входят "Молот-Прикамье", "Динамо-Энергия", "Витязь" и СКА) не избежать участия в борьбе за сохранение места в Суперлиге.

До сих пор не определился ни один из середняков - клубов, твердо попавших во вторую шестерку. Из десяти не примкнувших пока ни к одному из полюсов команд четыре претендуют на место в головном секстете, шести остальным остается думать только о том, как бы не угодить в разряд аутсайдеров.

Места, занятые на первом этапе, не имеют существенного значения, но нельзя сказать, что никакого. В ближайшую среду стартует второй этап, календарь которого давно готов. Цифровой, если говорить точнее, календарь. То есть обозначено, к примеру, что в стартовом туре команда, пришедшая к промежуточному финишу шестой, принимает ту, что окажется первой, вторая команда сыграет дома с пятой, третья - с четвертой. То же самое и во второй, и в третьей шестерках. Но если никто из лидирующего квартета окончательно по местам еще не расставлен, то четверка клубов, замыкающих таблицу, со своих позиций не сдвинется. Независимо от результатов заключительных матчей позиции с 15-й по 18-ю определены. Таким образом, известно, что 24 января в Перми сыграют "Молот-Прикамье" и "Динамо-Энергия", "Витязь" отправится в гости к команде, которая на первом этапе финиширует на 14-м месте, а СКА примет 13-й клуб Суперлиги. 28-го состоятся матчи "Динамо-Энергия" - СКА и "Молот-Прикамье" — "Витязь". И так далее до конца второго этапа.

Получается, самые слабые попали в наиболее выгодную ситуацию. Они уже сейчас могут не только психологически настраиваться на битву за выживание, но и готовить конкретный план подготовки с учетом того, где, когда и как надо провести каждую тренировку, заказывать билеты. Из пяти предстоящих выездов три известны, у двух других прояснились даты.

Между тем, как бы ни закончились восемь сегодняшних матчей, ни один из двух других неудачников предварительного этапа не определится. Только в субботу наступит ясность. Можно представить, с каким настроением вынуждены будут начать утешительный турнир те клубы, что до последнего делали все, чтобы не попасть в него. К тому же опять-таки только в субботу они смогут точно узнать, с кем, в какие дни и на чьем льду им предстоит сыграть. Иначе говоря, попадут с корабля на бал. И выйдут на спокойно готовившихся соперников, получивших, таким образом, определенную фору. Другое дело, что ей еще надо воспользоваться. В то, что это удастся сделать питерскому СКА, выглядящему явно слабейшим в лиге, просто не верится. А вот пермяки, екатеринбуржцы и подольчане беспомощными вовсе не кажутся. И пропустив их вперед себя, "пришельцы из середины", думается, должны очень постараться, чтобы наверстать упущенное.

Полный состав первой шестерки, в отличие от третьей, может быть назван уже сегодня. Для этого необходимо, чтобы "Мечел" выиграл в основное время в Омске, а "Амур" привез три очка из Нижнекамска. У "Северстали" тогда отпадет необходимость добывать в двух оставшихся матчах как минимум одну ничью. Совпадение таких результатов может показаться невероятным. Однако если удастся добиться своего челябинцам, то это наверняка отрицательно повлияет на настрой "Нефтехимика". Нижнекамцы выйдут на лед, уже зная, как сыграл их главный конкурент, и они вряд ли всерьез будут рассчитывать на осечку "Мечела" в Екатеринбурге, а только она сможет в таком случае принести "Нефтехимику" место в ведущем секстете. "Амур" же в любом случае приедет в Нижнекамск с мыслью о победе.

Все встречи заключительного тура начнутся в 13 часов по московскому времени. Идея играть, не зная, чем закончилось дело на других аренах, безусловно, правильная - уменьшается вероятность договорных матчей. Однако почему именно 13 часов, понять сложно. В пяти из девяти городов, в которых пройдут в этот день матчи, время московское. В Екатеринбурге же и в Перми болельщикам придется занимать места на трибунах в 11 часов по местному времени, в Омске - в 10, а в Новокузнецке - в 9 (!). При этом не исключено, что три из четырех "утренних" встреч не будут иметь турнирного значения ни для одного из его участников. Наверное, все-таки более логичным было бы начинать игры последнего тура в 17 часов по московскому времени.