Предпоследний тур первого этапа назвал еще одного, пятого участника плей-офф. Право выступить в шестерке сильнейших получила "Северсталь". Причем выяснилось это еще до того, как череповчане вышли на домашнем льду на матч с "Салаватом Юлаевым". Точки над "i" для "Северстали" расставило сообщение из Омска.

За ходом событий в этом сибирском городе, где "Авангард" принимал "Мечел", в нашей редакции внимательно следили начиная с половины четвертого дня. Всем нам симпатична челябинская команда, совершившая в этом сезоне стремительное восхождение. Какое бы место она по итогам чемпионата ни заняла, это в любом случае будет лучшим результатом в ее истории. Челябинцы заслужили его, став подлинным открытием чемпионата. Но при всем уважении к Николаю Макарову и его подопечным, отдел хоккея "Советского спорта" единодушно желал победы "Авангарду".

В том, на чьей стороне их симпатии, журналисты в своем кругу признаются редко — не принято. Но тут был особый случай. Дело даже не в том, что в своем прогнозе мы поставили на хозяев. Ошибочный прогноз — это не так уж страшно. На карту было поставлено слишком много — честь отечественного хоккея, пусть это не покажется высокопарным. Слишком многое зависело от исхода встречи в Омске, начавшейся раньше всех остальных из проводившихся вчера, за исключением новокузнецкой. Самым прямым образом тот или иной результат влиял на настроение игроков "Северстали" и "Нефтехимика", а как следствие — и на судьбу их соперников — "Салавата Юлаева" и "Амура" и связанных с ними одной цепочкой московских клубов "Динамо" и ЦСКА. Словом, завязка была что надо. И это при том, что результат матча был архиважен для челябинцев, в случае победы получавших прекрасную возможность "зацепиться" за шестое место, но он не имел абсолютно никакого турнирного значения с точки зрения омичей.

Как водится у нас в таких случаях, подобно снежному кому стали нарастать слухи о том, что между "Авангардом" и "Мечелом" достигнута некая договоренность относительно победы гостей. А на втором этапе, мол, челябинцы вернут "должок" в виде шести очков, ведь для них место в шестерке — уже предел мечтаний. О том, что омичи отдают игру, нашему ярославскому корреспонденту сообщил накануне матча некий представитель тамошнего ХК "Локомотив" — прямого конкурента "Мечела". Правда, он попросил при этом не называть его имени. Надо ли объяснять, что выигрыш "Авангарда" не просто опровергал локальные слухи, но и доказывал, что далеко не все так в нашей стране грязно, как кажется. Уступи омичи в честной борьбе — все равно потом ох как трудно было бы кому-то что-то доказать, никакие упоминания о таком понятии, как презумпция невиновности, не помогли бы. Ведь в итоге все равно получилось бы так, как и предсказывали. Что и говорить, "Авангард" попал в неприятную ситуацию. Ни в чем не провинившись, клуб в случае поражения рисковал, тем не менее, запятнать свою репутацию. Так что не в обиду челябинцам будет сказано, но выигрыш их соперников был в интересах всего российского хоккея. Как ни парадоксально, но проигравшей стороной оказался тот самый безымянный представитель ярославского клуба. Выиграй "Мечел" — и было бы готово оправдание неудачи "Локомотива" в Новокузнецке: мол, трудно было игроков на матч настроить, ведь они знали, что шансов на попадание в шестерку сильнейших у них нет никаких. Не бралось бы во внимание даже то, что игроки никак не могли обмануть зрителей, с восторгом встретивших появление в составе хозяев возвратившегося из-за океана Максима Сушинского.

Как бы то ни было, а максимальные ставки на тотализаторе на результат одного матча вчерашнего тура принимались в размере двух тысяч рублей. Для сравнения: 30 тысяч — на матч чемпионата НХЛ. О чем-то это говорит?

Победа ЦСКА над "Ак Барсом", о которой тоже говорили как о свершившемся факте, не состоялась. О том, что там и намека быть не может на сговор, стало ясно сразу. Даже не видевшие игру, но наблюдавшие за тем, как в ней разворачиваются события, при помощи интернета, сразу поняли: идет битва. Иначе не было бы обилия удалений, в том числе одного — до конца матча. Распространители слухов вновь оказались посрамлены, только армейцам от того не легче: их шансы на 12-е место стали чисто теоретическими. То же самое можно сказать и о динамовцах, вчерашний тур пропускавших. Теперь почти со стопроцентной уверенностью можно утверждать, что догнать по очкам они смогут лишь "Амур", которому уступают по личным встречам. Во многом виной тому формула турнира, к которой приходится возвращаться в который уж раз. Теперь — на конкретном примере. Имей для "Северстали" значение, сколько очков она наберет на первом этапе — и ее игроков не надо было бы заставлять отдавать все силы на борьбу с "Салаватом Юлаевым", отстававшего от динамовцев на очко. А так, получив сообщение о поражении "Мечела", означавшим, что "Северсталь" досрочно вышла в плей-офф, череповчане волей-неволей расслабились. Может ли быть иначе, если только что узнаешь, что главная задача первого этапа решена, а результат матча с твоим участием никакой роли не играет? И какие тут могут быть претензии к самим игрокам?