51-й ежегодный звездный уик-энд лиги, кульминацией которого является встреча сборных Северной Америки и мира (Европы), состоится 4 февраля на льду денверского "Пепси Сентера". Он станет уже пятым в карьере защитника "Каролины" Сандиса Озолиньша. По итогам опубликованных лигой результатов голосования болельщиков 28-летний латвиец займет престижное место в стартовой шестерке представителей Старого Света. И это несмотря на то, что текущий сезон пока является для него самым неудачным из всех девяти, проведенных им в НХЛ.

СПЛОШНЫЕ МИНУСЫ

Для самого Сандиса попадание в стартовый состав на матче "Всех звезд" — достижение отнюдь не уникальное. Четырежды до этого он номинировался на участие в шоу-встрече "лучших из лучших", и всякий раз симпатии североамериканских болельщиков возносили его в "первый состав". Последний раз так случилось в прошлом году. На этот раз, кстати, латвиец, уступивший в голосовании только шведу Никласу Лидстрему ("Детройт"), намного превзошел ближайшего конкурента за место в "старте" — россиянина Сергея Зубова из "Далласа" (185 173 голоса к 152 189). А вот для "Харрикейнз" — совсем другое дело. Озолиньш стал лишь вторым после Брендана Шэнэхана игроком в истории этого американского клуба, облеченным доверием зрителей.

Интересно не столько это, сколько то, что статистика свидетельствует далеко не в пользу уроженца Риги — свой первый сезон в составе "Ураганов" он пока, во всяком случае, никак не может записать себе в актив. На его счету всего (для стандарта, который Сандис установил сам для себя — именно "всего"!) 22 (4+18) очка в 37 матчах. А по системе "плюс/минус", небезосновательно называемой основным показателем полезности хоккеиста, цифра и вовсе удручающая — минус 18! Занимая в своем клубе по ней первое место с конца, в общем зачете лиги он делит сомнительное "достижение" с рядом "коллег по несчастью" — третье снизу в этом списке. Из 959 позиций в нем Озолиньш занимает 955-ю! Хуже дела только у Кевина Дина из "Чикаго" (-19) и у троицы с "-20": "Рейнджера" Марка Мессье, Тодда Уорринера и Венсана Лекавалье из записного аутсайдера "Тампа-Бей".

В заокеанской карьере латвийца, насчитывающей без малого девять лет и складывавшейся поистине феерически, сейчас тянется "широкая черная полоса". Она началась с того момента, как прошлым летом "Озо" был обменен из "Колорадо", в составе которого стал в 1996 году обладателем Кубка Стэнли, в "Каролину", никогда не добивавшуюся хотя бы близкого к подобному успеха и, видимо, в ближайшие годы даже и не претендующую на это.

КАК ИЗ ФИГУРИСТА СТАТЬ ХОККЕИСТОМ

Однако обо всем по порядку. Дорога талантливого и перспективного юниора к хоккейным вершинам начиналась в 1990 году в родном для него рижском "Динамо". Изначально юный Сандис выходил на лед как... фигурист. Да-да, начинал он в фигурном катании, и кто знает, вполне возможно, он примерил бы потом не перстень чемпиона плей-офф, а золотую олимпийскую медаль на шею. И оценкой его таланту были бы не голы и передачи, а "6,0, 5,9, 5,9, 6,0..." за технику и артистизм.

Как признавался позднее Озолиньш, немалую роль в том, что в его жизнь раз и навсегда вошел его величество Хоккей, сыграл легендарный Хельмут Балдерис — кумир детства. Мог ли тогда простой рижский паренек, с огромным баулом за спиной спешащий рано утром на очередную тренировку, представить, что пройдут годы, и он сам станет таким же символом латвийского хоккея, как и его великий предшественник? Первой большой наградой Сандиса стало "серебро" молодежного чемпионата мира в составе советской сборной в 91-м, а год спустя и "золото", но уже под олимпийским стягом команды СНГ. Тогда же молодой "Озо" впервые вкусил заокеанского хоккея, отправившись в "Канзас-Сити" (Интернациональная хоккейная лига). Американская команда тогда же, в 92-м, завоевала Кубок Тернера, аналог Кубка Стэнли в НХЛ.

После этого защитником всерьез заинтересовался задрафтовавший его годом раньше недавний дебютант НХЛ "Сан-Хосе". Первый сезон в сильнейшей заокеанской лиге, правда, вышел у него несколько скомканным — подвела травма колена. Он успел принять участие только в 37 матчах, но зато набрал при этом 23 (7+16) очка — для дебютанта очень даже неплохо, учитывая, что это был лучший результат среди всех игроков обороны "Шаркс"! Дальше Озолиньш играл — как гвозди заколачивал. Его суперсезон 1993/94 года — лучший защитник "Акул" с 64 (26+38) очками в 81 встрече и блестящий дебютант в матче "Всех звезд" — 2 забитых гола.

В том сезоне калифорнийцы впервые пробились в плей-офф, а партнерами Сандиса выступали, между прочим, Игорь Ларионов и Сергей Макаров. Вклад воспитанников советской школы в прогресс клуба трудно переоценить. В следующем сезоне, укороченном из-за разразившегося в НХЛ локаута, Сандис удержал свое лидерство среди защитников "Сан-Хосе". Но в самом начале следующего чемпионата "благодаря" до сих пор вызывающей недоумение политике боссов калифорнийской команды, просто-напросто распродавших свой "золотой" состав, латвиец оказывается в "Эвеланш". И набирает там 50 (13+37) очков в оставшихся 66 матчах первенства, еще 19 (5+14) — в плей-офф, и вот он — заветный Кубок Стэнли!

В сезоне-1996/97 Озолиньш выходит уже на лидирующие позиции среди коллег по амплуа во всей лиге, на его счету 68 (23+45) очков, причем 13 (!) шайб было им заброшено в большинстве и еще 4 стали победными. И в награду — второе участие в поединке "Олл старз". Далее "Озо" уверенно продолжает владеть пальмой первенства уже среди денверских игроков обороны, вселяя уверенность в партнеров и страх в защитные порядки соперников. В 98-м году он снова во "Всех звездах", уже в третий раз. По итогам того сезона Сандис с 41-й позицией входит в число 50 лучших игроков НХЛ, определяемых авторитетным еженедельником "Хокки Ньюс". Это очень почетно. Наконец, в прошлом сезоне Озолиньш не пропускает ни одного матча своей команды, в очередной раз "выбивая" более полусотни (гроссмейстерский для игрока обороны результат) очков за чемпионат. Иначе как "четвертым форвардом в атакующей пятерке" все эти годы Сандиса и не называют. Сам же он работает над тем, чтобы не в ущерб атакующим возможностям совершенствовать свою игру и непосредственно в защите. И тут, и там подспорьем ему, помимо голевого чутья и огромной работоспособности на площадке, блестящее владение коньками. Недаром ему "светила" слава фигуриста. Тонкий артистизм — вещь в хоккее пусть и не первостепенная, как в фигурном катании, но немаловажная. Он — своеобразная визитная карточка латвийского таланта.

СНОВА ОБМЕН?

Наверняка прошлым летом, когда в Денвере затеяли кадровую перестройку, взяв курс на сокращение раздутой платежной ведомости и привлечение перспективной молодежи, не раз вставали перед сомнением — идти на обмен Озолиньша или нет. Все же решили "идти". Кандидатов на приобретение латвийца хватало, в их числе, например, "Торонто". Для Сандиса, возможно, это был бы лучший выход, но все сложилось иначе. "Каролина" заключила с латвийцем 5-летний 25-миллионный контракт, что стало наглядным подтверждением того, что Озолиньш — признанный член хоккейной элиты НХЛ.

Конечно же, нельзя столь однозначно считать, что сейчас боссы "Харрикейнз" просто-напросто кусают локти, но факты говорят сами за себя. От латвийца за такие-то деньги ждали если не града, то все же большого количества заброшенных шайб и, конечно же, куда более продуктивной работы в обороне. В целом не очень уверенное, особенно в отличие от ожидаемого, выступление "Ураганов", ведущих отчаянную борьбу за попадание в заветную восьмерку Восточной конференции, не может не порождать волну слухов о грядущих кадровых переменах. В них фигурирует, к примеру, вариант обмена ветерана Рода Бриндамура или увольнение главного тренера Пола Мориса. Президент и генеральный менеджер "Каролины" Джим Рутерфорд же недавно высказался в том ключе, что все это — немного не то. Бриндамура, "душу команды", трогать нельзя, он еще себя покажет. Сменять наставника — что "лошадей на переправе менять", как бы хуже не стало. Дайте только время, и все наладится. И что его клуб в большей степени заинтересован сейчас в трейде именно Озолиньша. Рутерфорд не преминул также добавить, что прошлым летом, приобретая в "Колорадо" латвийца, в "Каролине", видать, слегка погорячились.

Сразу возникает вопрос — куда менять? В качестве вариантов называются тот же "Торонто", "Детройт" или даже "Даллас". "Рейнджерс" опять же. Одним словом, клубы богатые, способные выложить в этом году "лишние" 4 миллиона долларов — как раз столько Сандис должен получить за первый год своего суперконтракта.

Тем временем сам Озолиньш, перенесший хирургическое вмешательство на левом колене в самом начале января и пропустивший по этой причине 10 матчей, покинул наконец-то "лазарет", чтобы в пятый раз за свои девять, считая текущий, сезонов в НХЛ принять участие в матче "Всех звезд". Любопытен тот факт, что голосов денверских болельщиков в общем числе электората латвийца было куда больше, чем голосов поклонников "Ураганов". Что это, по старой памяти? Или в столице штата Колорадо продолжают свято верить в то, в чем, видимо, успели разочароваться в Роли — столице штата Северная Каролина?