Команда чемпиона мира-97 канадца Жака Вильнева намерена в этом году бросить вызов не только своим привычным конкурентам - "Джордану", "Бенеттону" и "Уильямсу", но и тем, кого в последнее время было принято называть "высшей лигой "Формулы-1". Во всяком случае, на представлении новой машины BAR003, которое прошло недавно в столице Великобритании, шеф конюшни Крейг Поллок заявил, что этот болид способен конкурировать с "Феррари" и "Маклареном".

После провального сезона-99, когда "БАР" дебютировал в "королевских гонках", пятое место команды в Кубке конструкторов-2000 по идее должно было принести удовлетворение ее руководству. Но не тут-то было… "Нашей целью на этот год должно быть, по крайней мере, третье место и победы в нескольких гонках, - признался Поллок. - С такой командой и такой инфраструктурой, которую мы имеем, подобная задача вполне достижима. Отрыв "Макларена" и "Феррари" от остальных все еще огромен, но я очень удивлюсь, если к концу сезона "Бенеттон", "Уильямс" или мы не устраним этот пробел".

Правда, первые тесты были не слишком утешительными для команды. Жак Вильнев после первых же кругов, проведенных за рулем BAR003 еще до официальной презентации, стал жаловаться на низкую скорость, плохую управляемость, на то, что он вообще не знает, с какого бока подойти к машине. И в конце концов неделю назад канадец разбил болид в Хересе, и поэтому на презентации в Лондоне была выставлена прошлогодняя модель, выкрашенная в цвета 2001 года.

Однако технический директор "БАРа" Малкольм Остлер не склонен драматизировать эту ситуацию и уверен, что к 4 марта (дате первого "Гран-при" сезона) коллектив его инженеров сумеет подготовить надежный и конкурентоспособный автомобиль. По словам Остлера, инженерам "БАРа" удалось облегчить болид на 30 килограммов и за счет этого улучшить аэродинамику. Кроме того, внесены изменения в систему усиления рулевого управления с электронным контролем и в коробку передач, которая стала более компактной.

Как и в 2000 году, поставлять двигатели для "БАРа" будет "Хонда". А поскольку в прошлом сезоне команда решила проблему надежности, мучившую ее в 1999 году, то в настоящий момент пилоты и руководители конюшни надеются, что новая модификация мотора позволит им на равных тягаться с соперниками за первые места. И представитель "Хонды" Такефуми Хосака верит в дальнейший успех: "Мы очень ждем нашего второго сезона вместе с "БАРом". В прошлом году был обнадеживающий результат, и сейчас нам надо, воспользовавшись накопленным опытом, двигаться дальше". Между тем "БАР" в этом сезоне будет вести своеобразный мини-чемпионат с "Джорданом", на чьих болидах установлен точно такой же мотор. "Конкуренция машин с одинаковыми двигателями должна привести к быстрому прогрессу, - продолжает Хосака. - Мы будем удовлетворены, если по итогам сезона одна из наших команд займет третье место в Кубке конструкторов".

Похоже, руководство "БАРа" решило разжечь соперничество и внутри команды. Место ушедшего бразильца Рикардо Зонты занял опытнейший француз Оливье Панис, заслуживший в прошлом году множество лестных отзывов за свою работу тест-пилота в "Макларене". "Сможет ли Панис подстегнуть Вильнева?" - спросили у Крейга Поллока на презентации. "Конечно, сможет! - воскликнул шеф "БАРа". - Я надеюсь, что Оливье станет тем ветром, который расправит паруса Жака".

Как ни странно, но и сам Жак понимает, что отсутствие раздражителя у себя под носом лишало его дополнительной мотивации. Стоит напомнить, что Вильнев является не просто пилотом, а одним из владельцев команды. Естественно, в этой ситуации у канадца были некоторые привилегии. И кто знает, может, сейчас от некоторых из "барских" привычек ему придется отказаться, поскольку Панис - не Зонта, в его активе хоть и одна, но все же победа на "Гран-при Монако". "В прошлом мы не были полноценной командой, так как второй пилот не имел достаточного опыта. Теперь "БАР" усилился, мы хотим быть в авангарде, и мы будем там".

Кроме Паниса в этом сезоне в "БАРе" будет еще один новичок - главный гоночный инженер Джеймс Робинсон, перешедший из "Уильямса". Наряду с багажом, который он принесет из конюшни сэра Фрэнка, для "БАРа" важен и некий мистический аспект. Дело в том, что Робинсон работал вместе с Вильневом в 1997 году, когда канадец стал чемпионом мира.

Кстати, о суеверии. Вопреки негласному правилу, согласно которому лидеру команды достается меньший номер, в 2001 году "девятка" будет красоваться на носу автомобиля Паниса, а "десятка" достанется Жаку. Как объяснили представители "БАРа", Оливье получил девятый номер, потому что именно эта цифра красовалась на болиде француза, когда в 1996 году он, выступая за "Лижье", праздновал победу в Монте-Карло: "Мы бы не возражали, если бы он в этом году вновь выиграл в Монако!"