Часто приходится слышать до боли знакомую фразу - "звездами не рождаются, ими становятся". И хотя я с этим мнением не согласен, но в отношении НХЛ должен признать, что так оно на самом деле и есть. Здесь звезды очень часто создаются искусственно. Без популяризации имени, без постоянной рекламы не обходится и дня. Публику надо ведь постоянно привлекать. В хоккей, как и в театр, ходят на хорошо знакомые имена. А стало быть, пропагандистская машина должна постоянно вести свою агитационную работу.

В воскресенье в Денвере прошел очередной матч "Олл Старз". Как я и предсказывал, публика поначалу ликовала на переполненной ледовой арене. Но постепенно страсти все утихали и утихали. Надвигалась усталость, ведь хоккей - это не голливудское шоу, а прежде всего спорт, где страсти накалены до предела. И все же игра звезд Европы и Северной Америки натолкнула меня на серьезные раздумья. В огромной массе заброшенных шайб приняло участие очень много хоккеистов. Но радость они проявляли по-разному. Канадцы и американцы были беспредельно счастливы, когда они огорчали оппонентов, а европейцы как-то холодно, даже безразлично относились к таким событиям, за исключением, пожалуй, лишь шведа Матса Сундина и россиянина Сергея Самсонова. Понятны чувства нашего соотечественника, ведь он неожиданно попал с корабля на бал, авансом, так сказать, заменив Яромира Ягра. И оказавшись в компании сильных мира сего, Сергей не растерялся и делал все то, что и умеет делать, вполне профессионально.

Вообще в этой встрече мастерство просто обязаны были продемонстрировать все хоккеисты, которые таковым действительно владеют. И некоторые из них это доказали. Но далеко не все. Я смотрю на составы команд, и передо мной появляются космические цифры зарплат, которые получают звезды. Диву даешься тому, почему после того, как контракты, подписанные несколько лет назад и давшие возможность некоторым игрокам стать в прямом смысле этого слова мультимиллионерами, в то же самое время притормозили движение звезд вперед по лестнице совершенства.

Пол Кария влетел в НХЛ на такой стремительной скорости успеха, что в первые годы его реактивный, стремительный хоккей с каждой новой игрой подтверждал мнение специалистов, пророчивших ему место главной звезды лучшей лиги мира, пришедшей на смену самому Уэйну Гретцки. Переговоры по поводу его трехлетнего контракта на сумму в 30 миллионов долларов продолжались несколько месяцев. Я был свидетелем беседы, которую один из боссов "Анахайма" Джек Феррейра вел с агентом канадца Доном Бейзли. Это был весьма любопытный разговор. Агент спокойно и убедительно объяснял свою позицию, заключавшуюся в том, что Пол обладает таким стойким и сильным характером, таким уникальным мастерством, таким блистательным умением читать игру, что всегда будет только прогрессировать.

С мнением Бейзли трудно было не согласиться. Пол всегда первым приходил на тренировки, дольше других крутил велосипед, последним покидал раздевалку. Журналистам говорил только о командной игре, без которой хоккей просто не может существовать. И вот главное событие в его жизни свершилось. Он стал зарабатывать 10 миллионов долларов за сезон. Но с каждым новым матчем я стал замечать, что работоспособность Карии постепенно снижается, он стал откровенно уходить от столкновений с соперником, все его действия в основном направлены только на одну главную цель - забить гол или в крайнем случае сделать результативную передачу. Причем за ним стали откровенно охотиться соперники, часто останавливая грубыми приемами. Найти противодействие такой жесткой игре он пытался, но так до сих пор, увы, и не смог.

Травмы стали преследовать лидера "Майти Дакс". И сегодня, когда вопрос о дальнейшей судьбе популярного игрока только будет решаться, так как по окончании текущего сезона должны начаться переговоры о сумме его нового контракта, руководство команды даже ищет варианты продажи своего капитана в другой клуб. Но кто же захочет купить его за столь фантастические деньги? Пока что желающих нет.

В той же Калифорнии, но уже в "Лос-Анджелесе", играет один из лучших защитников НХЛ Роб Блэйк. Всю свою карьеру профессионального хоккеиста он сделал в этом клубе. Роб не хочет, естественно, покидать новый дом на Тихоокеанском побережье, но в то же самое время, получив статус незарегистрированного свободного агента, старается добиться максимального контракта, не меньше, чем на 10 миллионов долларов в год. "Кладовая" лиги, как известно, плотно прижата, таких денег сегодня выбить просто физически невозможно. Блэйку предложили 7,5 миллиона. Но капитан и самый популярный игрок "Кингз" считает, что этого явно недостаточно. Сейчас он старается в каждом матче доказать руководству команды свою правоту. Но вряд ли, наверное, ему удастся убедить их подписать контракт на 30 миллионов долларов. Несколько дней назад я разговаривал с Билом Уоттерсом, который ведет переговоры по соглашениям хоккеистов в "Торонто". Этот клуб с удовольствием пригласил бы к себе Роба, но никогда, по мнению Уоттерса, и никто в лиге не согласится платить ему эти деньги.

Думается, что многим звездам следует повнимательнее взглянуть в зеркало, пообщаться, образно выражаясь, с самим с собой и понять, что лига меняется. Бизнес не может быть похоронен из-за того, что когда-то контракты были завышенными. Надо исправлять опасную ситуацию, когда, скажем, средняя посещаемость Дворца в Анахайме опустилась с 17000 зрителей до 13,5 тысячи. Уже не хотят любители хоккея смотреть на вялую игру Карии, Селянне, вратаря Ги Эбера. А ведь это трио вместе зарабатывает 21 миллион долларов. На эти деньги спокойно можно содержать целую команду в НХЛ.

Да, звездами все-таки рождаются, потому что талант не может возникнуть сам по себе, но слишком часто "созданные" звезды, получив нереальные деньги, забывают о главном - в хоккее останавливаться нельзя ни на минуту, другого пути просто нет. Догнать новых лидеров очень сложно. И в итоге останется у тебя лишь огромная зарплата, популярность же потеряется, а вместе с ней - любовь и привязанность восхищенных болельщиков.

*Виктор НЕЧАЕВ - наш первый хоккеист, выступивший в НХЛ ("Лос-Анджелес", сезон 1982/83 года).