Сегодня в Братиславе стартует матч Кубка Дэвиса между теннисистами Словакии и России. В последнее время любое упоминание имени словацкого теннисиста Доминика Хрбаты вызывает у наших болельщиков легкое содрогание: как, опять он?! Действительно, Доминик давно уже стал "заклятым другом" Евгения Кафельникова, обыгрывая его легко и непринужденно на самых разных турнирах.

А недавно по ходу Australian Open Хрбаты "снял скальп" и с Марата Сафина, после чего баланс личных встреч между двумя теннисистами изменился не в лучшую для россиянина сторону. Именно Хрбаты поведет за собой словацкую сборную в матче 1/8 финала Кубка Дэвиса против России, который начнется сегодня в Братиславе. Хорошая форма Доминика в начале сезона, как и его удачливость в играх с нашими теннисистами, вызывает тревогу. Сегодня, в первый игровой день, на корт сначала выйдут Сафин и Карол Кучера, а затем Хрбаты и Кафельников.

Двое последних станут главными действующими лицами в столице Словакии. Конечно, нынешний рейтинг Евгения лишил его привычного звания первой ракетки России, но все же надо признать, что опыта у олимпийского чемпиона куда больше, чем у Сафина, номинального лидера нашей команды, а в матчах Кубка Дэвиса положение в индивидуальной классификации не всегда определяет итоговый результат. Именно поэтому на Кафельникова ляжет огромная нагрузка, и его унылые 0:8 в личных встречах с Хрбаты не могут не волновать капитана нашей сборной Шамиля Тарпищева.

По словам Тарпищева, нам выпал тяжкий жребий. Хотелось бы верить, что от последнего поражения в матче с Хрбаты Евгений уже оправился. Случилась эта неприятность в полуфинале турнира в Санкт-Петербурге. Что же касается покрытия, то Хрбаты явно предпочитает грунт — пять побед над Кафельниковым были одержаны именно на земле. Слава Богу, в братиславском Incheba Hall, где пройдет матч, уложен хард. Утешает и то, что Евгений однажды все-таки сумел "распечатать" Доминика — это случилось два года назад, когда Россия сыграла свой первый и пока единственный матч в рамках Кубка Дэвиса против словаков. Тогда, во втором поединке первого дня, Кафельников с огромным трудом победил в пяти сетах — 2:6, 6:2, 6:7, 6:1, 7:5. Матчи Кубка Дэвиса, как известно, в личный зачет АТП игрокам не идут, потому-то Женя формально у Хрбаты не выигрывал. Будем надеяться, что сегодня нас ждет очередной "неформальный" успех Кафельникова.

Если вспоминать, как играли между собой Хрбаты и Сафин, то у Марата ситуация не столь плачевна, как у Евгения: 3:4 в пользу словака. Но за печальными примерами тоже далеко ходить не надо: Australian Open-2001, четвертый круг, бесславный проигрыш россиянина в трех сетах. Правда, перед этим в Петербурге Сафин взял верх, как и в 1999 году. Что же до Доминика, то он, как и в играх против Кафельникова, уверенно чувствует себя на грунте: в его активе победы над Маратом в шведском Бастаде (1998) и на Ролан Гаррос-99. Сафин же обыграл Хрбаты и в том самом четвертьфинале Кубка Дэвиса-99 в Москве — 6:3, 4:6, 7:5, 6:7, 6:4.

У Хрбаты есть мощная поддержка в лице второй ракетки словацкой сборной Кучеры. Он запомнился нашим болельщикам еще в середине 90-х, когда, приехав безвестным юношей на Кубок Кремля, выбил из борьбы испанца Серхи Бругейру, в ту пору одного из сильнейших теннисистов планеты. Затем Карол резко пошел в гору и вскоре уже играл в полуфинале Australian Open и обживал 6-ю строчку мировой табели о рангах. Травма несколько подпортила словаку карьеру, но в этом сезоне он начал обретать былую форму, что и подтвердил в Австралии, дав в первом круге настоящий бой самому Питу Сампрасу.

Мастер затяжных перестрелок на задней линии, Кучера тоже имеет отличный баланс личных встреч с лидерами нашей команды. Сафин пока безнадежно проигрывает Каролу со счетом 0:3, а Кафельников, хоть и ведет 3:2, в своем последнем рандеву со словаком (Лонг-Айленд-2000) был наголову разбит в двух сетах — 1:6, 3:6. Если же вспоминать московский четвертьфинал Кубка Дэвиса, то Евгений в матче с Кучерой потерпел поражение, а Сафин выиграл.

Вполне реальную силу в сборной Словакии представляет опытный Ян Кросляк, который, без особого успеха играя в профессиональных турнирах, хорош, тем не менее, в составе национальной команды: он сыграл в Кубке Дэвиса 21 матч и победил в 16. Против Сафина он, правда, играет неудачно (3:0 в пользу Марата), а со своим ровесником Кафельниковым Ян умудрился в рамках турниров АТП так ни разу и не встретиться. Стоит также отметить, что в активе Кросляка есть победа над еще одним нашим сборником, 23-летним Андреем Столяровым, который теоретически может выйти на замену. Справедливости ради надо заметить, что гораздо больше шансов сыграть за свою страну у юного Михаила Южного, уже имеющего опыт выступления за сборную. В прошлом году в рамках матча Россия — Бельгия он победил Оливье Рохуса в двух сетах. Правда, по поводу нынешних соперников россиян Михаилу вспомнить нечего — с Хрбаты, Кучерой, Кросляком и четвертым словацким сборником Ладиславом Шварцем его пути ни разу не пересекались.