"Северсталь" — одна из немногих команд, с которой тольяттинцы на первом этапе успешно справились и дома, и в гостях. Правда, обе победы достались "Ладе" нелегко (3:1 — в Тольятти и 2:1 — в Череповце). Выиграла она и теперь путем колоссальных усилий. Причем судьбу поединка решила единственная шайба лучшего снайпера вазовцев Дениса Афиногенова.

"Лада", у которой не играли все ее четыре "сборника", поначалу мало походила на себя. Она в принципе и до перерыва в чемпионате выглядела не блестяще, но в первом периоде вчерашнего матча ее было просто не узнать. Причиной тому отсутствие спаррингов во время двухнедельного антракта, который тольяттинцы провели в Германии. Пока хозяева раскачивались, гости, прочно держа инициативу в своих руках, то и дело проверяли на прочность голкипера "Лады" Брызгалова. До 12-й минуты, когда Якубов создал, по сути, первый полумомент у ворот Соколова, игра напоминала улицу с односторонним движением. Брызгалов крутился, будто юла, но действовал при этом крайне хладнокровно и никому из череповчан не позволил себя обхитрить, хотя броски сыпались один за другим, а Никулин, Епанчинцев и Шефер устроили с талантливым голкипером три "очные ставки". Причем в дуэли с Никулиным Илья непостижимым образом отбил шайбу блином, потеряв перед этим клюшку!

Впрочем, и Соколов действовал под стать коллеге, вытворяя порой чудеса, как это случилось на исходе 22-й минуты. Метлюку оставалось только перебросить через распластавшегося на льду голкипера шайбу, но, лежа на спине и отчаянно размахивая руками, вратарь не позволил форварду поразить практически уже пустую "рамку". К этому моменту "Лада" более или менее пришла в себя — игра пошла на встречных курсах. И очередной острый эпизод во втором периоде создала именно она. Защитник Волков при игре хозяев в большинстве после выверенного паса Гомоляко оказался с глазу на глаз с Соколовым, но вратарь и тут не дрогнул. Однако за полминуты до второго перерыва Максиму перестало везти. Вазовцам удалась молниеносная контратака, в результате которой Петрунин расположился за воротами, а Афиногенов в окружении двух соперников — на пятачке: точная передача — и гол.

Гости приложили максимум усилий, чтобы отыграться. Ближе всего к успеху они были на 49-й минуте, когда Цулыгин, замыкая дальнюю штангу, угодил в нее, и шайба некоторое время пролежала на ленточке (Брызгалов упустил ее из виду), но защитники не дали протолкнуть шайбу в сетку. На последних секундах встречи соперники обменялись острейшими уколами. Епанчинцев с Морозовым проиграли эти рандеву вратарям, и минимальный счет сохранился.

— Игра велась до ошибки, — заметил наставник "Северстали" Сергей Михалев. — Наши игроки в конце второго периода ввязались в авантюру по отбору шайбы, и их отрезали. Так пропустили гол, который, увы, оказался единственным. Мы играли не хуже соперника, но и не лучше, однако везет сами знаете кому…

— На действиях наших игроков отразился изнуряющий сбор в Германии, проведенный с прицелом на плей-офф: ребятам не хватало свежести, — высказал свою точку зрения главный тренер "Лады" Валерий Постников. — Но именно в таких условиях и проверяется характер и желание хоккеистов. Кто эти качества проявит, тот и будет играть в решающих матчах сезона.

"Лада" (Тольятти) — "Северсталь" (Череповец) — 1:0 (0:0, 1:0,0:0). 14 февраля. Тольятти. Дворец спорта "Волгарь". 2800 зрителей. Судья Буланов (Москва).

Гол: 1:0 Афиногенов (Петрунин, 39.30).

Три звезды: Брызгалов, Соколов, Афиногенов.

"Лада" (20+2 ком. штр.): Брызгалов; Бякин — Любимов, Тертышный — Волков, Антипин — Юдин, Денискин — Маленьких; Зоркин — Нестеров-к — Метлюк, Морозов — Набоков (4) — Гомоляко, Петрунин (4+10) — Заварухин — Афиногенов, Якубов — Безукладников — Павлов (2).

"Северсталь" (20+2 ком. штр.): Соколов; Петрочинин — Сапожников, Маслюков (4+10) — Октябрев (2), Копать — Цулыгин, Пархоменко (2) — Кривченков; Никулин (2) — Пчеляков-к — Бердников, Воробьев — Кознев — Болтунов, Епанчинцев — Муфтиев — Денисов, Шефер — Лучкин — Варицкий.