24 февраля правому крайнему форварду "Пингвинз" Алексею Ковалеву исполнилось 28 лет. И мы не раз упоминали об этом в течение предыдущих дней. Особенно тогда, когда он забросил на днях свою 200-ю шайбу в заокеанской карьере, шестым среди наших легионеров в НХЛ достигнув этой солидной отметки. И вот появился еще один повод порадоваться за нашу, теперь уже можно сказать, суперзвезду. В матче со своим бывшим клубом Алексей повторил личное достижение по очкам (5) и сделал уже 4-й (!) хет-трик в текущем сезоне.

СМИТ, ПЛАЧЬ И КУСАЙ ЛОКТИ!

Интересно, как себя чувствует ныне бывший генеральный менеджер нью-йоркской команды Нейл Смит? Думается, что ему впору рыдать горючими слезами и сетовать на несправедливость этого "безумного" спортивного мира. Ведь это именно он выбрал Ковалева на драфте 1991 года под общим 15-м номером. Нейл не без оснований надеялся, что богатый талант молодого русского когда-нибудь да проявится. Увы, в "городе контрастов" этого по существу так и не произошло. И когда терпение Нейла уже окончательно лопнуло, то он решил избавиться от Ковалева, обменяв его в "Питсбург". Было это в ноябре 1998-го.

И что же? Когда Смит уже твердо был на краю увольнения со своего поста, уроженец Тольятти установил личные рекорды в лиге по всем трем основным показателям - очкам (66), голам (26) и передачам (40). Сейчас же, когда Нейл работает скаутом в "Анахайме", Алексей идет вторым в лиге по заброшенным шайбам (39), уступая лишь соотечественнику из "Флориды" Павлу Буре (41), и третьим по очкам (75), идя вслед за капитаном "Колорадо" Джо Сакиком (84) и своим партнером по клубу Яромиром Ягром (81). Итак, г-н Смит, не страдаете ли вы теперь бессонницей?!

Ясно, что Ковалев очень хотел проявить себя именно в поединке с "Рейнджерс", и это стало бы новым доказательством того, что зря все-таки сбросили его со счетов. Так в итоге и оказалось. Ярче него в пятницу на ледовой площадке "Меллон Арены" не было никого.

НЕДВЕД И К° НЕ КОТИРУЮТСЯ

Хотя встреча началась не совсем удачно для хозяев, ибо уже на 25-й секунде звено соперников в составе трех чехов - Радека Дворжака, Петра Недведа и Яна Главача организовало первый гол в ворота Жана-Себастьена Обина. Забегая вперед, скажем, что Недвед, который и был обменян на Ковалева два с половиной года назад, так и ограничился всего одним точным пасом.

Чешскому звену гостей наставник "Пингвинов" Иван Глинка противопоставил тройку Ковалева, Мартина Страки и Роберта Ланга и не прогадал, так как они набрали в сумме 10 (4+6) очков! Неудивительно, что именно это сочетание и бросилось первым в погоню. Как результат - на 15-й минуте Алексей с помощью Мартина сравнял счет. Правда, затем капитан "Рейнджерс" Марк Мессье сумел отличиться в меньшинстве, спустя лишь 18 секунд после того, как был удален его партнер Эрик Лакруа. Но вскоре Ковалев наказал-таки того за грубость. И это был уже его 10-й гол, забитый в большинстве в текущем первенстве (личное достижение в НХЛ) и 53-й в карьере.

Аналогичный случай произошел и в начале второго периода. На сей раз Алексей вместе со Стракой "подсобил" Марио Лемье (у "Рейнджерс" на скамейке штрафников в этот момент находился Валерий Каменский, на днях вернувшийся в строй после травмы почки). Именитый канадец вышел на лед, несмотря на продолжающиеся боли в спине. К слову, в 25 поединках, проведенных Марио в нынешнем чемпионате, он набрал 40 (22+18) очков! Правда, ограничился только двумя в 4 последних встречах.

"ПОДВИГИ" АЛЕКСЕЯ

После результативного успеха Йозефа Беранека гости снова реализовали численное преимущество в лице лучшего бомбардира среди защитников лиги Брайана Литча (62 очка). Ну а затем более 17 тысяч зрителей, присутствовавших на трибунах, бурной овацией отметили 4-й хет-трик Ковалева в чемпионате. Никто, как говорится, и близко не стоит с ним по этому аспекту, так как больше двух хет-триков нет в активе ни у одного хоккеиста! Интересно, что за предыдущие 8 сезонов в НХЛ Алексей только дважды огорчил оппонентов по три раза за один матч. А тут аж трижды всего в течение 17 дней, причем два хет-трика - в двух играх подряд (7 и 10 февраля)!

Более того, этот забитый гол и стал победным в поединке. В результате Ковалев, у которого подобный успех стал уже 9-м в нынешнем сезоне (и 35-м в заокеанской карьере), стал единоличным лидером в лиге по этому показателю! Он на один решающий бросок опережает двух денверцев - Милана Гейдука и того же Сакика.

Прошло всего 46 секунд с начала заключительного периода, как Алексей вновь проявил себя в роли ассистента, дав шанс отличиться Страке. Так россиянин повторил личный рекорд в НХЛ по очкам в одной игре, установленный всего-то недавно - 7 февраля. В последних 4 поединках он набрал 10 (6+4) очков, в последних 9 - 18 (12+6) и в последних 22 - 35 (20+15). В трех же встречах чемпионата с "Рейнджерс" Ковалев забросил 4 шайбы и выдал 4 точных паса.

Интересно, смогут ли его в третий раз за сезон признать лучшим игроком лиги на прошедшей неделе? За период с 19 по 24 февраля Алексей в 3 матчах набрал 8 (5+3) очков, центрфорвард "Колорадо" Петер Форсберг в 3 - 11 (5+6), а правый крайний нападающий "Анахайма" Теему Селянне также в 3 - 7 (3+4). Тут, видимо, все должно было окончательно решиться в воскресных играх, в которых приняли участие все трое.

…На 45-й минуте Каменский исправился за предыдущий случай, когда "позволил" отличиться Лемье, реализовав численное преимущество. Но это всего лишь позволило тренерам команды гостей за 57 секунд до финальной сирены сменить вратаря Виталия Еремеева на шестого полевого игрока, что дивидендов не принесло. Отметим, что казахстанец, получивший возможность чаще выходить на лед в НХЛ после того, как основной голкипер "Рейнджерс" Майк Рихтер выбыл из-за травмы до конца сезона, потерпел свое 3-е поражение в 3-м проведенном матче.

"Пингвины" добились уже 10-го успеха в 14 последних поединках (3 поражения), а у "Рейнджеров" прервалась беспроигрышная серия из 5 встреч (4 победы).

РУССКОГО НЕ ОСТАНОВИТЬ!

Главный тренер "Питсбурга" Иван ГЛИНКА: "Думаю, что во всем этом заслуга не только одного "Кови" - ему оказывают просто исключительную помощь партнеры по звену Страка и Ланг. Эти парни блестяще взаимодействуют друг с другом и нередко именно они приносят нам победу. В этой игре, например, они на голову, если не на две, были выше своих оппонентов - Недведа со товарищи".

Форвард "Питсбурга" Алексей КОВАЛЕВ: "Когда я был продан из "Рейнджерс", то был очень счастлив тем, что моя карьера, образно говоря, началась снова. Никто здесь не пытался изменить мой стиль хоккея, чему я несказанно рад. Теперь я - питсбуржец, и Нью-Йорк остался далеко позади. Нашей тройке всегда достаточно найти лишь открытое место у чужих ворот, как, например, сегодня, когда мы с Мартином и Лангом все делали правильно. Да, я сейчас в числе лидеров лиги по очкам, и знаете, сей факт меня абсолютно не беспокоит, так как я никогда еще не был в такой ситуации. Хотя, конечно, мне это по душе".

Форвард "Питсбурга" Мартин СТРАКА: "Всякий раз, когда Алекс касается шайбы, мы знаем, что сейчас произойдет что-то особенное. Настоящий сюрприз для соперников, но только не для нас с Робертом. Весь этот сезон Ковалев выступает просто невероятно!"

Главный тренер "Рейнджерс" Рон ЛОУ: "Вам необходимо иметь две сильные линии, если вы хотите выиграть у "Пингвинз". Ковалева же сейчас вообще никто не способен остановить, он играет на высочайшем уровне. Я решил противопоставить ему Недведа с партнерами, однако это не сработало. Мы могли, в принципе, нейтрализовать русского, но так и не сумели".


ПИТСБУРГ - РЕЙНДЖЕРС - 6:4 (2:2, 3:1, 1:1). Питсбург. "Меллон Арена". 23 февраля. 17148 зрителей.

Судьи П. Деворски и Д. Маруэлли.

Голы: 0:1 Дворжак 18 (Главач, Недвед, 0.25), 1:1 Ковалев 37 (Страка, 14.43), 1:2 М. Мессье 19 (17.26, мен.), 2:2 Ковалев 38 (К. Стивенс, Ягр, 18.44, бол.), 3:2 М. Лемье 22 (Ковалев, Страка, 23.50, бол.), 4:2 Беранек 7 (У. Примо, Грдина, 26.43), 4:3 Литч 15 (М. Мессье, Грейвз, 31.52, бол.), 5:3 Ковалев 39 (Ланг, Страка, 32.28), 6:3 Страка 22 (Ковалев, Бутеншон, 40.46), 6:4 Каменский 12 (Литч, Грейвз, 44.05, бол.).

Броски: 32 (12, 13, 7) - 27 (12, 8, 7).

Большинство: 2 из 4 - 2 из 3.

Вратари: Обин (27 - 23, 16 побед, 0 ничьих, 10 поражений) - Еремеев (32 - 26, 0-0-3).

Наши: Каспарайтис (+ по системе "плюс/минус" и 1 бросок), Ковалев (+1 и 5) - Гусаров (-2 и 0), Каменский (-1 и 3). У хозяев не играл Морозов, у гостей из-за травмы колена - Малахов.