Поволжье всегда было представлено довольно широко в высшем дивизионе, но нынче лидерам российского футбола предстоит осваивать совершенно новый адрес. Их ждет аккуратный и чистый Саратов. Более полувека местные болельщики ждали этого события — и вот дождались! Еще в ходе прошлого сезона, когда стало ясно, что "Сокол" сменит свою прописку в дивизионе, наставник команды Александр Корешков не раз заверял игроков и болельщиков, что к следующему сезону костяк команды сохранится. В это верилось с трудом. Ведь практика целого ряда клубов показывала, что шагнувшим вверх игрокам зачастую оказывались не по силам нагрузки нового дивизиона. Им искали замену еще до начала чемпионата или при ближайшей дозаявочной кампании.

Однако жизнь показала, что Корешков твердо держит свое слово. Его усилия на проведенных сборах в первую очередь были направлены на совершенствование игры уже сложившегося состава. Из "Сокола" образца прошлого года позиции в команде сохранили 16 игроков. Причем им не раз приходилось доказывать свою конкуренцию в соперничестве с нашими соотечественниками, поигравшими в высшем дивизионе и с легионерами из Бразилии, Словении и Украины. Из новичков подошли восемь футболистов. При этом "Сокол" сохраняет за собой репутацию клуба, комплектующегося только игроками из бывшего Союза.

Саратовская команда будет особо интересна болельщикам. Ведь в ее рядах выступают сразу трое ярких бомбардиров. Андрей Федьков определил всех снайперов по итогам прошлого сезона в первом дивизионе. Леонид Маркевич и Михаил Никитин "наколотили" в общей сложности за время выступлений в этом дивизионе соответственно 80 и 71 гол! Порознь они явно потерялись бы в элите. А вместе представляют грозную силу. Это показали и предсезонные сборы. Очевидцы с восторгом рассказывали, как действовал дуэт Никитин -Федьков во время матча с тбилисским "Локомотивом": форварды, не глядя, находили друг друга точными передачами. Им удавались такие розыгрыши в одно касание, что некоторым старожилам высшего дивизиона оставалось лишь позавидовать сыгранности дебютантов. Не случайно после трех сборов на счету Федькова было уже 13 забитых мячей, а Никитина — 5.

У Корешкова есть в предсезонной работе и своя "коронка". Второй сбор он обязательно проводит в Кисловодске на среднегорье, где идет работа по повышению функциональных данных. Туда же возвращается Корешков на экваторе сезона. Год назад это принесло довольно ощутимые плоды: "Сокол" во вторых таймах "перебегал" всех соперников и выиграл концовки всех матчей, за исключением одного. Каковы будут нынче плоды этой работы, мы узнаем скоро.

"Сокол" познакомит болельщиков и с рядом интересных дебютантов. Это полузащитник Руслан Балтиев, уже проявивший себя неплохим мастером голевого паса. Ранее он включался в сборную звезд Азии. Геннадий Орбу в свое время был обладателем наград чемпионата России, играя за "Ротор". Антона Гребнева считают самым перспективным защитником саратовской футбольной школы… "Мы сильны командным духом, коллективной игрой. Это хорошо поняли и приняли все футболисты, в том числе и наши новички, — считает Корешков. — Команда может и должна показывать атакующий результативный футбол. И хотя у нас есть серьезные проблемы в обороне, я надеюсь, что мы не окажемся на новом для себя уровне в роли мальчиков для битья!"