Правый крайний форвард "Питсбурга" Алексей Ковалев признан сильнейшим хоккеистом Национальной хоккейной лиги по итогам прошедшего месяца. В 11 февральских матчах он набрал 20 (12+8) очков.

Сей факт стал очередным весомым подарком россиянину, который 24-го числа справил 28-летие. Самое же примечательное, что Алексей стал первым нападающим в НХЛ с сезона 1992/93 года, который сумел сделать сразу 3 хет-трика в течение одного месяца. С начала 90-х только трем игрокам удалось добиться подобного — Кевину Стивенсу ("Питсбург", ноябрь 91 г.), Брайану Нунэну ("Чикаго", декабрь 91 г.) и еще одному нашему соотечественнику Александру Могильному ("Буффало", декабрь 92 г.).

Февраль Ковалев начал первым в заокеанской карьере участием в матче "Олл Старз" 4-го числа. Спустя 3 дня он установил личный рекорд в лиге, набрав 5 (3+2) очков. А еще через 3 дня россиянин также отметился хет-триком. С 17 по 25 февраля он набирал очки шесть поединков подряд — 12 (6+6), вновь в одном из них забросив 3 шайбы (4-й хет-трик в сезоне и 6-й в карьере) и сделав 2 точных паса.

Уроженец Тольятти тем самым установил еще одно свое достижение. В марте 1998 года он, защищая цвета еще "Рейнджерс", в 15 играх набрал 19 (10+9) очков. Сейчас он идет третьим в лиге по очкам (77) и вторым по забитым голам (39).

В споре за этот титул Алексей обошел шестерых соперников — центрфорварда "Колорадо" Петера Форсберга, вратаря "Детройта" Криса Осгуда, своего коллегу по амплуа и соотечественника Павла Буре из "Флориды" (в 11 встречах — 16 (12+4) очков), голкипера "Буффало" Доминика Гашека и двух представителей "Вашингтона" — центрального нападающего Адама Оутса и вратаря Олафа Кольцига.

До Ковалева такой чести были удостоены Шон Бурк ("Финикс"), Джо Сакик ("Колорадо"), Дональд Одетт ("Атланта") и Марио Лемье ("Питсбург").

Тем временем лучшим новичком НХЛ в феврале был назван правый крайний форвард "Каролины" Шэйн Уиллис, в 12 матчах за этот период набравший 10 (7+3) очков и 4 положительных балла по системе "плюс/минус" и сделавший первый хет-трик в карьере. 23-летний канадец оставил позади защитника Карела Рахунека ("Оттава") и двух левых крайних нападающих — украинца Руслана Федотенко из "Филадельфии" (в 12 поединках — 8 (2+6) очков и +4) и Брэда Ричардса из "Тампа-Бей". До Уиллиса лучшими признавались Ричардс (октябрь), казахстанский вратарь "Сан-Хосе" Евгений Набоков (ноябрь и декабрь) и Рахунек (январь).

Кстати боссы "Рейнджерс" уже практически готовы выменять у "Финикса" бастующего голкипера Николая Хабибуллина. Они предлагают аризонцам такой вариант: один из двух молодых форвардов — Павел Брендл или Джэми Лундмарк, защитник Ким Юнссон и ветеран Тео Флери за Хабибуллина, нападающего Кейта Ткачука и одного из ведущих игроков обороны "Койотов". Что ответят на это Гретцки и Ко?..