В предпоследнем 17-м туре "гладкой" стадии Супролиги армейцы дома принимают французский АСВЕЛ (Виллербан). Безусловно, решающим матчем для армейцев станет заключительный поединок в хорватском Сплите с "Кроацией". Но и игра с французами будет очень важной для распределения мест в турнирной таблице. Идет битва за место в двойке сильнейших, дающее преимущество своего поля до самого "Финала четырех".

Победа над АСВЕЛом обеспечит ЦСКА минимум 2-е место. Но если "Кроация" проиграет завтра в Вильнюсе, армейцы обеспечат себе выигрыш группового турнира заранее. Однако тренер ЦСКА Валерий Тихоненко повторяет, что команда может рассчитывать только на себя, и не стоит рассуждать о том, какой результат встреч соперников выгоден нам.

АСВЕЛ — "Ассоциация спорта Виллербана и Лиона" — сильнейшая команда Франции и безусловный лидер чемпионата страны. В последнем туре был побежден клуб из Нанси — 75:66. После этой победы у наших противников 18 побед в девятнадцати играх. Легендарный клуб, недавно справивший свой полувековой юбилей, АСВЕЛ становился чемпионом Франции 15 раз (последний раз - в 1978-м). 8 раз выигрывал Кубок страны, четырежды выходил в суперфинал первенства. В еврокубках особых лавров не снискал: дважды попадал в квартет сильнейших клубного чемпионата Европы (76 и 97), участвовал в финале Кубка кубков (83).

9 лет назад французский "Селтикс" оказался на грани разорения. Но спасение пришло, казалось, свыше. Слово взял бывший врач команды Марк Лефевр. Он предложил выход из ситуации. Речь шла не о серьезных капиталовложениях, а в "затягивании ремня потуже". Были приглашены недорогие игроки, молодой тренер из 2-го дивизиона. Сейчас Лефевр - президент АСВЕЛа, Грегор Беньо, тот самый наставник, в прошлом — пятикратный чемпион Франции, до сих пор у руля команды. И "Кельты" с юга Франции стали строиться заново. Потихоньку, не вкладывая сразу больших денег. В 1993-м был приобретен не слишком известный американец Делани Радд, шесть сезонов бывший самым результативным игроком команды и ставший главной причиной ее нового восхождения к вершинам.

В этом сезоне клуб ждал усиления от двух форвардов: баскетболиста сборной Франции Янна Бонато (но он во время олимпийского турнира порвал "ахилл"). Пришлось руководству АСВЕЛа искать замену "мушкетеру" за океаном. Сначала был призван Джо Стивенс, последним матчем которого была встреча с ЦСКА, теперь его заменил 30-летний Билл Эдвардс (202 см.). На него сразу обратили внимание селекционеры АСВЕЛа, но его финансовые требования оказались "неподъемными" (он оправдывает свое прозвище "Доллар Билл"). Билл сыграл 3 матча в НБА, затем перебрался в Европу, где выступал в Италии (с 1994 года по 1999-й), после чего 2 года — в Греции. В прошлом году играл с ПАОКом в Евролиге и знаком армейцам. В прошлом сезоне он играл против ЦСКА в составе клуба из Салоник, россияне уступили оба матча, но обошли ПАОК. Эдвардс же в двух играх провел на площадке 77 минут, записав на свой счет 42(!) очка и 12 подборов. Билл играл в сборной США на чемпионате мира-88 (третье место). По словам Беньо, приглашение Эдвардса "позволило изменить стиль игры команды. Оттянуть Пашутина на позицию атакующего защитника, а не использовать его в роли нападающего".

Другой новичок клуба - как раз форвард сборной России Захар Пашутин. Захар перебрался во Францию из турецкого "Пинара" (Карсияка). В поединках Супролиги Пашутин в среднем за матч проводит на площадке 26 минут. Он записывает на свой счет 9,4 очка, 3,4 подбора, 3,4 результативных передачи и 1,7 перехвата.