Наступила решающая пора чемпионата. Сегодня и завтра в Магнитогорске, Казани, Нижнекамске и Омске пройдут первые и вторые матчи четвертьфинальных серий плей-офф. 14 марта в Челябинске, Ярославле, Череповце и Тольятти — ответные встречи. Если в какой-то из серий никому не удастся одержать три победы, то борьба там будет продолжена. В полуфинале в соответствии с заранее утвержденной сеткой розыгрыша победитель пары "Металлург" — "Мечел" сыграет либо с "Авангардом", либо с "Ладой", а сильнейший в дуэте "Ак Барс" — "Локомотив" выходит или на "Нефтехимик", или на "Северсталь". С момента образования МХЛ сериями плей-офф сезон завершается у нас регулярно. В трех случаях то был, правда, не чемпионат, а кубковый турнир. После провала в этом сезоне "Динамо" единственной командой, неизменно (9 раз) пробивавшейся в четвертьфинал, осталась "Лада". У динамовцев всего 8 попаданий в восьмерку, и их теперь догнали магнитогорцы и ярославцы. В случае если "Металлург" выйдет в полуфинал, то он сделает это в седьмой раз и повторит рекорд "Динамо". А вот по участию в финале (7 раз) и по победам там (4) бело-голубые в этом году в любом случае останутся недосягаемыми.

"АК БАРС" - "ЛОКОМОТИВ"

Предыдущие встречи в лиге сильнейших: 1998/90 — 3:4, 0:4, 1990/91 — 2:4, 2:4, 1991/92 — 3:4, 3:2, 1993/94 — 3:6, 1:6, 1994/95 — 1:3, 0:3, 4:2, 1:2, 1995/96 - 1:2, 1:2, 1996/97 — 1:3, 2:1, 1997/98 — 2:0, 1:3, 1998/99 — 3:0, 1:1, 0:3, 2:3, 0:1, 3:4, 1999/2000 — 2:3от, 4:2, 2000/01 — 5:3, 3:3.

Всего: +7=2-19.

Единственная пара, в которой обе команды уже становились чемпионами страны. Возможно, поэтому ее можно называть центральной на четвертьфинальной стадии. Хотя, скорее всего, поклонники "Авангарда" и "Лады" с таким утверждением ни за что не согласятся.

Ни с какой другой не сравнима пара "Ак Барс" — "Локомотив" еще в одном: только пути казанцев и ярославцев пересекались ранее в плей-офф. Дело было два года назад, когда команды встретились в серии за третье место. Правда, настоящей борьбы тогда не получилось: "Ак Барс" уступил в четырех матчах из четырех.

Победитель серии "Ак Барс" — "Локомотив" сыграет в полуфинале либо с "Нефтехимиком", либо с "Северсталью". Тренеры и игроки любят говорить, что им неважно, на кого выходит в следующем круге их команда, — главное, мол, выйти. В общем-то они тут правы. Но в данном случае и ярославцев, и казанцев такая сетка розыгрыша должна, по идее, вполне устраивать. Ведь в двух остальных парах — клубы, оснований опасаться которых как у "Локомотива", так и у "Ак Барса" больше, чем "Нефтехимика" или "Северстали". Впрочем, третье место, занятое нижнекамцами на втором этапе, такого предположения не подтверждает.

Если для казанцев даже бронзовые медали стали бы шагом назад по сравнению с прошлогодним серебром, то у их соперников ситуация иная: выход в полуфинал уже означает продвижение вверх. Думается, четвертое место ярославцы вполне могли бы считать успешным итогом сезона, особенно если помнить, как тяжело он для них складывался.

Наш прогноз: 3-1


"НЕФТЕХИМИК" - "СЕВЕРСТАЛЬ"

Предыдущие встречи в лиге сильнейших: 1995/96 - 2:3, 1:2, 1996/97 - 3:3, 1:0, 1997/98 - 4:2, 1:3, 1998/99 - 5:1, 4:6, 1999/00 - 1:3, 4:2, 2000/01 - 1:4, 2:2, 3:3, 4:2.

Всего: +5=3-6.

Только в этой паре нет ни одного клуба, ранее становившегося чемпионом страны. Более того, ни "Нефтехимик", ни "Северсталь" прежде не только медали не завоевывали, но и до полуфинала не доходили. Кто-то из них теперь неизбежно этого рубежа достигнет. Впрочем, нижнекамцы и так уже обеспечили себе самое высокое место в своей истории - в худшем случае и при самом фантастическом развитии событий оно будет седьмым. Довольно большая вероятность, что и череповчане даже в случае неудачи в четвертьфинале установят клубный рекорд - шестое место.

Команды знакомы друг другу, как, пожалуй, никакие две другие в Суперлиге. Еще летом они вместе участвовали аж в трех предсезонных турнирах. В июле в финском Паюлахти соперники разошлись миром - 3:3. В итоге тогда череповчане стали первыми, нижнекамцы - третьими. Но выиграй "Нефтехимик" у "Северстали" - и именно он стал бы обладателем главного приза.

В середине августа в Тольятти в круговом турнире верх взял "Нефтехимик" - 3:1, но в матче за третье место "Северстали" удался реванш - 4:3. Кстати, как показало дальнейшее развитие событий, тольяттинский турнир вполне можно считать сильнейшим по составу из тех, что проводились минувшим летом в России. Ведь в нем также участвовали хозяева и "Ак Барс", и весь квартет вышел теперь в плей-офф!

Наконец, в конце августа соперники еще дважды сыграли в Череповце на Мемориале космонавта Беляева. Оба раза побеждали хозяева: 3:1 - на предварительном этапе и 4:1 - в финальном матче.

Таким образом, с учетом чемпионата страны команды встречались начиная с июля 9 раз, и им предстоят минимум еще 3 поединка. Преимущество пока у "Северстали": 4 победы, 3 ничьи, 2 поражения. Кроме того, она занимала более высокое место на всех трех предсезонных турнирах и на первом этапе чемпионата. Но на втором этапе выше оказался "Нефтехимик", что и дало ему преимущество своего поля.

Наш прогноз: 2-3


"МЕТАЛЛУРГ" (Мг) - "МЕЧЕЛ"

Предыдущие встречи в лиге сильнейших: 1997/98 - 2:2, 1:1, 1998/99 - 5:2, 7:4, 1999/2000 - 3:0, 4:3 от, 2000/01 - 2:1 от, 3:1.

Всего: +6=2-0.

Самые близкие друг к другу из всех четвертьфинальных пар команды в смысле территориального положения. Естественно, они не раз встречались и до конца 90-х. А вот на высшем уровне впервые сошлись только после выхода "Мечела" в Суперлигу. Заслужившие уже к тому времени высокий авторитет магнитогорцы в первый сезон так ни разу не обыграли его, хотя и финишировали тогда в итоге вице-чемпионами и обладателями Кубка России, а челябинцы заняли лишь двадцатое место. Однако с тех пор более именитые из соседей заставили опровергнуть представление о "Мечеле" как о неудобной для себя команде, позволив набрать ему в шести матчах всего два очка, начисленные за поражения в овертаймах.

Говорить о том, кто фаворит в этой паре, не приходится. И все же не стоит забывать, что на предсезонном турнире в Новокузнецке челябинцы взяли верх над "Металлургом". Разумеется, то было совсем другое соревнование, с другими стимулами. В то же время много ли людей ожидало от "Мечела" столь солидного скачка? Ведь команда забронировала себе как минимум восьмое место, поднявшись на 6 позиций с лучшего до сих пор в своей истории - четырнадцатого (1999 г.). И почему бы ей не сотворить еще одну сенсацию?

Именно челябинцы будут, надо думать, в этой серии более раскрепощенными: за поражение их вряд ли кто осудит, и они, безусловно, это понимают. А выбив из розыгрыша "Металлург", "Мечел" совершит подвиг. Вот только все ли будут рады этому в Челябинской области? Там, конечно же, больше надежд возлагают на выигрыш чемпионского титула "Металлургом", а не его соперником. Но можно не сомневаться, что "Мечелу" до этого нет никакого дела и он будет изо всех сил сражаться за свой престиж. И все же разница в уровне мастерства должна сказаться.

Наш прогноз: 3-0


"АВАНГАРД" - "ЛАДА"

Предыдущие встречи в лиге сильнейших: 1991/92 - 5:4, 1:2, 1992/93 - 3:1, 3:2, 1993/94 - 5:2, 2:2, 1994/95 - 1:3, 1:4, 1:1, 3:3, 1995/96 - 0:0, 3:2. 1:3, 1:6, 1996/97 - 2:3, 3:2, 1997/98 - 4:2, 0:4, 1998/99 - 2:3, 1:1, 1999/00 - 3:2, 0:8, 2000/01 - 5:1, 1:2, 4:2, 0:0.

Всего: +10=6-10.

Как видно, только у этой пары в истории взаимоотношений равенство. Но это в матчах на высшем уровне. Если же брать в расчет и встречи, состоявшиеся в низших лигах (а впервые пути омичей и тольяттинцев в рамках чемпионата страны пересеклись в сезоне 1979/80 г.), то превосходство на стороне волжан - 17 побед, 7 ничьих, 15 поражений. Получается, для того чтобы выйти вперед, "Авангарду" необходимо выиграть четвертьфинальную серию у "Лады" всухую. Но вряд ли в Омске ставят перед собой такую цель. Главное - в чью пользу будет исход серии, а с каким счетом - не столь важно.

На первом этапе чемпионата "Авангард" выглядел чуть убедительнее "Лады", на втором же наблюдалось приблизительное равенство. Оно выразилось и в набранных очках, но поскольку у омичей преимущество в личных встречах, то они и оказались выше. А в общем, "Авангард" и "Лада" вправе поспорить с "Нефтехимиком" и "Северсталью" за звание самой ровной четвертьфинальной пары, в которой фаворита назвать нельзя.

Еще одна особенность противостояния омичей и тольяттинцев - "Авангард" возглавляет Геннадий Цыгуров, выведший в свое время "Ладу" из первой союзной лиги в чемпионы России и обладатели Кубка Европы. Любопытная деталь: при этом наставнике "Лада" чаще выигрывала у "Авангарда", чем проигрывала омичам, а за время его работы в Омске, наоборот, "Авангард" имеет преимущество над волжанами.

Наш прогноз: 3-2