Сегодня продолжится борьба за выход в полуфинал чемпионата России. Не исключено, что сегодня же она и закончится и станут известны все четыре полуфиналиста.

Есть все основания полагать, что нынешний плей-офф станет самым захватывающим и непредсказуемым из всех, что когда-либо у нас проходили. Никогда раньше подобного не случалось, чтобы сразу в трех четвертьфинальных парах после двух матчей счет в сериях был ничейным. Дважды, в 1997 и 1998 гг., такое получилось в двух четвертьфиналах, и это было рекордом. И вот полное равенство установилось в противоборствах "Ак Барса" и "Локомотива", "Нефтехимика" и "Северстали", "Авангарда" и "Лады". Вчера, правда, это равенство во всех трех случаях нарушилось. Но иначе и быть не могло, кто-то в любом случае должен выйти вперед. И нет гарантии, что после сегодняшних матчей в Ярославле, Череповце и Тольятти счет в сериях снова не сравняется, и выяснение отношений не отложится до субботы.

По накалу борьбы наш заключительный этап начинает напоминать Кубок Стэнли. Там на любой стадии плей-офф общий счет 1-1 после двух матчей - дело привычное. Теперь к этому идем и мы.

Если предсказать победителя в противоборствах нижнекамцев с череповчанами и омичей с тольяттинцами наверняка многие затруднялись с самого начала и их обменов ударами в общем-то и следовало ожидать, то с парой "Ак Барс" - "Локомотив" дело обстояло иначе. Хотя титулы и, как следствие, авторитет соперников приблизительно одинаковы, в этом сезоне казанцы однозначно котируются выше. Железнодорожники "въехали" в плей-офф в последний момент, казанцы же обеспечили там себе место давным-давно, причем сделали это первыми из всех участников чемпионата.

Казалось бы, команды находятся на разных полюсах. Однако тем и хорош плей-офф. В НХЛ мало кто удивляется, когда до финала Кубка Стэнли доходит клуб, финишировавший в регулярном, как у них говорят, сезоне шестнадцатым. Нам до такого, конечно, еще далеко. Тем не менее и у нас непредсказуемости становится все больше. Вполне возможно, что в полуфинал российского чемпионата выйдут две или три команды, не попавшие по итогам второго этапа в ведущий квартет. Если такое произойдет, это будет действительно в стиле НХЛ. Такого у нас еще не случалось.

Между тем начало второго матча между "Ак Барсом" и "Локомотивом" подобной интриги не предвещало. Одержав победу накануне, казанцы со стартового вбрасывания продемонстрировали решимость отправиться с ответным визитом в Ярославль, имея солидную фору. 2:0 на восьмой минуте - это была более чем весомая заявка на успех не только в матче, но и в серии. И тут все перевернулось с ног на голову. Начало перелому положил однофамилец наставника ярославцев Павел Воробьев - безусловно, один из главных претендентов на звание лучшего новичка сезона. И он же поставил победную для своей команды точку, реализовав решающий буллит.

В двух других парах, в которых после вторых матчей счет в сериях сравнялся, если судить по результату, дело обстояло несколько проще: "Северсталь" провела в Нижнекамске три безответные шайбы, а "Авангард" переиграл "Ладу" - 4:1. Но достаточно внимательно взглянуть на технические данные этих встреч, чтобы убедиться в ошибочности поверхностного впечатления. В Нижнекамске счет был открыт только после того, как пошел отсчет времени второй половины игры, и о какой легкости победы гостей можно в таком случае говорить? Что же касается омского поединка (в этом слове, думается, нет преувеличения), то тут самый яркий показатель бескомпромиссности - 66 минут штрафного времени на две команды. Цифра не рекордная, но, согласитесь, впечатляющая. Тем более что в нее входит только один большой штраф - десятиминутный, которым был наказан вратарь тольяттинцев Илья Брызгалов. Получается 29 удалений.

Пара "Металлург" (Магнитогорск) - "Мечел" наименее обсуждаемая из всех. При всем уважении к совершившим в этом сезоне стремительное восхождение челябинцам не приходилось видеть человека, который предсказал бы им успех в серии с "Магниткой" - двукратным победителем Евролиги, обладателем континентального Суперкубка. Ход обеих магнитогорских игр предварительные прогнозы полностью подтвердил. 5:1 и 5:0 - что может быть убедительнее? И хотя в повторном матче так же, как и во второй нижнекамской встрече, на табло горели нули, по игре чувствовалось, что победитель второго этапа своего не упустит. Равно как чувствовалось, что, как ни сыграет "Металлург" в Челябинске, путевку в полуфинал он все равно не отдаст.