После "бурного" финиша второго этапа, когда болельщики попали под настоящий шквал странных игр, старт плей-офф стал глотком живительной влаги в пустыне подковерных интриг. Непредсказуемый характер кубкового раунда проявился уже в первом круге. Сразу в двух парах имеющие лучшие стартовые позиции команды уступили дорогу оппонентам.

Главную сенсацию принесло противостояние "Ак Барса" и "Локомотива". Казанцев причисляли к основным фаворитам битвы за трон еще прошлым летом, и все первенство они подтверждали обоснованность авансов. Стали победителями первого этапа, заняли второе место на втором отрезке. Возможно, именно этот впечатляющий марш "барсов" и сыграл с ними злую шутку. Они были мыслями уже в финале и не смогли настроиться на преодоление стартового барьера в лице пробившихся через сито второй шестерки ярославцев. А ведь для "Ак Барса" все так хорошо начиналось. После победы в первом матче 2:0 они выигрывали в дебюте второго с тем же счетом. Но ярославцы бросили в бой тяжелую артиллерию в лице 18-летнего форварда Павла Воробьева, отметившегося хет-триком, и праздновали успех в серии буллитов. На родном льду "Локо" уже почувствовал себя хозяином положения и дожал не готового к такому сопротивлению соперника. Причем снова блистала молодая гвардия Петра Воробьева, организовавшая три шайбы из четырех в последнем поединке серии. Вернувшийся на пост рулевого железнодорожников после трехмесячной паузы Петр Воробьев по традиции использовал в качестве козырной карты молодежь, которая в Ярославле в последние годы играла ключевую роль.

Похоже, что недолгая разлука Воробьева с "Локомотивом" пошла на пользу и игрокам, получившим передышку от прессинга жестких требований Петра Ильича, и самому наставнику, хорошо отдохнувшему и получившему возможность взглянуть на свое детище со стороны. В дуэли тренеров один из лучших наших спецов по плей-офф Воробьев вчистую переиграл Крикунова, у которого опыт кубковых сражений не так велик. Предводитель "барсов" после второго матча серии даже в сердцах обвинил ярославцев в антихоккее, но через три дня взял слова обратно, признав свое поражение. О закономерности исхода противостояния говорит и то, что в каждой встрече арбитры не засчитывали по одной шайбе "Локо". Триумф в четвертьфинале уже спас провальный сезон ярославцев, которым летом многие отводили место на пьедестале. Набравший ход "Локомотив" в эйфории вполне способен достичь и финала.

Обе команды, в этом чемпионате впервые пробившиеся в восьмерку сильнейших, — "Нефтехимик" и "Мечел" не преодолели барьер первого раунда. Но они и без этого смело могут занести сезон в актив, ведь и те, и другие уже прыгнули выше головы и не готовы пока психологически к битве за медали. Впрочем, опыт - дело наживное, есть все основания полагать, что нижнекамцы и челябинцы в следующем первенстве прочно застолбят за собой места среди грандов нашего хоккея. Владимир Голубович сумел в кратчайшие сроки создать на берегах Камы очень симпатичный коллектив, пришедший к финишу предварительного этапа третьим, хотя и не располагал особо сильными игроками. Если удастся укрепиться в межсезонье, "Нефтехимик" сможет претендовать и на медали. Есть возможности для роста и у "Мечела". Былой флагман челябинского хоккея "Трактор" прочно осел в высшей лиге, и "сталевары" могут объединить под своими знаменами все лучшие силы города. "Мечел" из года в год укрепляется точечными приобретениями и постепенно меняет стиль игры от акцентированного на оборону в пользу атакующей доктрины, характерной для "Трактора" начала 90-х.

Теперь еще два представителя славного металлургического цеха — "Магнитка" и "Северсталь", остановившие дерзких ниспровергателей авторитетов, в очном споре определят финалиста. Фавориты — магнитогорцы, которым для того, чтобы отправить "Мечел" на каникулы, хватило и трех матчей. Но у череповчан тоже есть аргументы: подопечные Сергея Михалева, провалившие второй этап, в плей-офф преобразились и, преодолев нижнекамский барьер, выполнили задачу на сезон. Давивший на них психологический пресс возможного провала остался в прошлом, и раскрепощенная команда вполне способна попортить кровь лидеру нашего хоккея последних лет.

В паре "Авангард" - "Лада" победитель определится сегодня в Омске. Ожесточенный характер борьбы подтверждает наш прогноз, что дуэль бывшей и нынешней команды Геннадия Цыгурова - самая непредсказуемая в четвертьфинале. В двух встречах чашу весов склоняла всего одна шайба, еще в одной звездный возвращенец омичей Максим Сушинский поражал уже беззащитные ворота волжан. И лишь во втором поединке "ястребы" относительно просто сломили сопротивление автозаводцев во многом благодаря двум быстрым голам в дебюте.

Сопровождаемое невиданным ажиотажем великолепие плей-офф служит отличной пропагандой хоккея. Жаль только, что Центральное ТВ полностью игнорирует этот праздник жизни. Насладиться им могут лишь счастливые обладатели билетов и аудитория местных телеканалов, транслирующих поединки своих клубов. На общероссийских же каналах можно узнать лишь счет (увы, не всегда правильный!) да изредка увидеть фрагменты отдельных матчей. Жаркие баталии игр на вылет растопили даже лед забвения со стороны центральной прессы, редко жаловавшей вниманием наш чемпионат. Надеемся, это первый шаг на пути к достойному освещению российского первенства. В России хоккей - национальный вид спорта и заслуживает более пристального внимания к себе.