"Гран-при Малайзии" стал 6-м этапом, выигранным Михаэлем Шумахером подряд, учитывая 4 последние гонки сезона-2000. Немец догнал Джима Кларка, выигравшего на "Лотусе" в сезоне-1965 тоже шесть "Гран-при", и устремился в погоню за вечным рекордом Альберто Аскари - в 9 гонках подряд легендарный итальянец в 1952-1953 годах на своем "Феррари" неизменно финишировал первым. Однако, учитывая, что в те далекие времена пилоты участвовали не во всех этапах (Аскари не поехал на "Гран-при США"-53, а Кларк не выступал на "Гран-при Монако"-65), рекорды среди всех этапов чемпионатов мира, выигранных одним спортсменом подряд, у Альберто и Джима сокращаются до 7 и 5 соответственно. Так что Михаэль уже в Бразилии может встать вровень с еще одной легендой "Феррари".

СУПЕРБРАТЬЯ ПОРЕЗВИЛИСЬ В КВАЛИФИКАЦИИ

За всю историю "Формулы-1" "Гран-при Малайзии" проводился лишь в третий раз, и пока победителем квалификации становился только Михаэль Шумахер. Учитывая сегодняшний потенциал "Феррари", мало кто сомневался, что немец без боя уступит соперникам первое место на стартовом поле. Так и произошло. Неожиданностью было другое. Если в течение прошлого сезона реальная дуэль за поул-позишн разворачивалась, по сути, лишь между Микой Хаккиненом и Михаэлем, то в нынешней квалификации на трассе "Сепанг" неожиданно появились и другие герои. Но обо всем по порядку.

Хочется надеяться, что эта суббота для современной "Формулы-1" стала знаковой. Такой острой конкуренции между пилотами разных команд поклонники автоспорта уже давно не видели. Как в калейдоскопе, менялись имена обладателей промежуточной поул-позишн, и до последней секунды не было ясно, кто же все-таки отпразднует успех. Подобная интрига в последние годы была характерна, пожалуй, только для заездов под проливным дождем, когда явные фавориты откатывались назад, а их места на первых строчках за счет капризов погоды занимали представители средних команд. Но 17 марта в Куала-Лумпур, пока не закрылся пит-лайн, на землю не упало ни единой капли дождя, и температура воздуха не опускалась ниже 30 градусов.

Начало зачетного часа не предвещало ничего необычного. Аутсайдеры практически с первых же минут бросились наматывать круги по кольцу, а лидеры чемпионата, затаившись в боксах, ждали, пока трек "прикатается". Первый более или менее серьезный результат в первой же своей попытке показал шотландец Дэвид Култхард на своем "Макларене" — 1.37,124, что сразу улучшило прошлогодний поул-позишн Михаэля Шумахера (1.37,397). Выехавший вслед за шотландцем Ральф Шумахер почти тут же перекрыл этот ориентир почти на секунду (1.36,382).

Долгое время никто не мог улучшить эти два показателя: ни Монтойя, ни Физикелла, ни Вильнев, ни Френтцен, ни Панис, ни даже сам Мика Хаккинен. Причем минута за минутой финн скатывался все дальше и дальше и к середине квалификации с пятого места переместился аж на 12-е. Серьезные коррективы в расстановке сил произошли лишь с появлением на трассе алых болидов Михаэля Шумахера и Рубенса Баррикелло. Сначала бразилец перехватил лидерство у младшего брата трехкратного чемпиона мира (1.36,315), а затем на штурм поул-позишн отправился и сам герой сезона-2000. Пройдя первые два сектора с феноменальным временем (опережение графика Баррикелло составляло 0,7 секунды), Михаэль едва не потерял свою машину в одном из поворотов, но эта ошибка все же позволила немцу сместить напарника по "Феррари" с первой строчки (1.36,282). До конца квалификации оставалось еще полчаса, и вот тут началась трехсторонняя перепасовка, участниками которой были Шумахеры и Рубенс. Промежуточная поул-позишн переходила в руки то одного, то другого, то третьего.

Приведем хронологию изменения лучшего времени. Вторая попытка: Ральф — 1.36,036, Рубенс и Михаэль — хуже, третья попытка: Рубенс — 1.35,749, Михаэль — 1.35,597, Ральф — 1.35,511. И одиннадцать минут на последнюю возможность что-то улучшить.

СТАРШИЙ ОТОБРАЛ У МЛАДШЕГО ПЕРВУЮ ПОУЛ-ПОЗИШН

Всем остальным участникам оставалось лишь делить между собой места, начиная с 4-го. Правда, борьба эта была не менее напряженной, чем между лидерами. Монтойя, Култхард, Френтцен, Хайдфельд, Трулли, Панис, Ирвайн, Вильнев и Хаккинен, каждый раз пересекая финишную черту, вносили неразбериху в состязание. Самый драматичный момент наступил, когда свой последний круг совершал трехкратный чемпион мира. И надо было видеть, как расстроился его младший брат, когда Михаэль, отчаянно рискуя на каждом повороте, вырвал-таки первое место на старте (1.35,220). И тогда Ральфу ничего не оставалось делать, как за считанные секунды до конца квалификации, бросив все на кон, попытаться повернуть фортуну еще раз в свою сторону. Надо сказать, что в этот момент на трассе находилось сразу семь машин из первой десятки. Пятерым из них, включая Рубенса Баррикелло и Мику Хаккинена, удалось запрыгнуть в последний вагон и улучшить свои показатели (2-е и 4-е местa соответственно). А вот главному герою квалификации и грозе авторитетов Ральфу осталось лишь довольствоваться третьим местом и сожалеть об упущенной возможности впервые в жизни одержать победу в квалификации.

Итак, как и в предыдущие два года, поул-позишн на "Гран-при Малайзии" досталась Михаэлю Шумахеру. Победа в квалификации стала 34-й в карьере немца, и он по этому показателю вышел на чистое второе место, оторвавшись от Джима Кларка и Алена Проста. Первенство же здесь, напомним, держит Айртон Сенна (65).

Учитывая, что главный соперник немца Мика Хаккинен расположился лишь на 4-м месте, вслед за Баррикелло и Ральфом, чемпиону мира представилась прекрасная возможность закрепить свое лидерство в чемпионате, выиграв "Гран-при Малайзии". Очень важно отметить еще один факт. В отличие от Австралии здесь, в Малайзии, команды, использующие шины "Мишлен", смотрелись отлично. В первой шестерке оказались оба представителя "Уильямса", 12-е и 13-е места заняли Ирвайн и Алези. Хочется надеяться, что французы, как и обещали, к европейским этапам действительно смогут преподнести сюрприз и помогут своим пилотам составить достойную конкуренцию признанным грандам "Формулы-1".