Позади первая, сибирско-уральская часть обеих полуфинальных серий плей-офф. Завтра соперники поменяются полями и принимать матчи будут соседние по отношению друг к другу Череповец и Ярославль. Вернутся ли в понедельник полуфиналы в Омск и Магнитогорск, будет зависеть от исхода и завтрашних встреч, и субботних, если последние, разумеется, состоятся не только в Ярославле, но и в Череповце. Пока наиболее благоприятные шансы на выход в решающий раунд у "Магнитки", ведущей в серии 2-0, и "Локомотива", при общем счете 1-1 проводящего две ближайшие игры дома. Кстати, именно им мы и прочили победы в полуфиналах.

В большинстве же предстартовых прогнозов предпочтение отдавалось "Металлургу" и "Авангарду". Это естественно, учитывая, что оба клуба провели первые два этапа и мощнее, и стабильнее своих соперников по полуфиналам. И на каждом из них опережали и "Северсталь", и "Локомотив". Однако не раз уже справедливо замечалось, что в этом сезоне фаворитов, заметно превосходящих остальных участников в классе, таких, какими были недавно "Динамо" и та же "Магнитка", нет. Сразу семь клубов в разное время и в разной степени предъявляли претензии на роль лидеров. Вся эта семерка в итоге вышла в плей-офф, и четверо из этих клубов пробились в полуфинал. Кто-то был сильнее других на одном отрезке сезона, кто-то - на другом. В целом же доминирующий клуб выделить нельзя.

Наиболее ровно шел по турнирной дистанции "Ак Барс": первое место на первом этапе, второе - на втором. Однако тенденция на снижение высоты стала намечаться. И как выяснилось, в дальнейшем она имела продолжение. Не сумев преодолеть четвертьфинальный барьер, казанцы в итоговой классификации расположились лишь на пятой позиции, что следует расценивать как неудачу. По нисходящей шли еще три клуба из числа четвертьфиналистов — "Авангард" (первый этап - 2-е место, второй - 4-е), "Северсталь" (5, 6) и "Лада" (4, 5). Но если тольяттинцы и дальше проследовали в том же направлении и стали в результате седьмыми, то омичи устремились отвоевывать как минимум прежние позиции, а череповчане и вовсе поднялись на прежде небывалую для себя высоту. Ровнее всех прошел дорогу "Мечел" (8, 8 и как следствие - 8-е место в итоге). У кого-то такая стабильность вызовет усмешку. Но применительно к челябинцам она абсолютно неуместна. Команда и так совершила в этом сезоне резкое восхождение. Пусть до уровня лидеров она пока все же недотягивает, но приблизилась к нему значительно. А зная, что при главном тренере Николае Макарове "Мечел" вот уже более полутора десятка лет медленно, но верно поднимается все выше и выше, можно предположить, что команда будет прогрессировать.

Пока продолжает неуклонно двигаться вверх магнитогорский "Металлург" (3, 1). На втором этапе он поднялся до уровня, выше которого не бывает. Магнитогорцы сами установили себе планку и ниже нее опускаться не собираются. В плей-офф они единственные, кому удалось одержать победы в пяти матчах из пяти.

Вверх-вниз проделал путь "Нефтехимик" (6, 3, 6). Команда весьма симпатичная, подкупающая и жаждой борьбы, и разумной манерой игры. Рука возглавившего летом нижнекамцев Владимира Голубовича стала чувствоваться сразу же. Но все же шестое место "Нефтехимика" отражает сегодня уровень клуба более правильно, а его выступление на втором этапе означало скорее прыжок выше головы. А вот в хорошее будущее нижнекамской команды верится.

Не совсем обычный путь у "Локомотива" (7, 7, теперь - как минимум 4). Показатель выступлений ярославцев в плей-офф сегодня - второй после магнитогорского (всего 2 поражения). Выбив из розыгрыша "Ак Барс", которого практически единодушно все прочили если не в чемпионы, то точно в призеры, железнодорожники стали авторами главной сенсации четвертьфиналов. Их выступление на первом этапе было тоже сенсационным, только со знаком "минус". На втором же этапе они боролись за 7-12-е места, а значит, по определению не могли занять место выше, чем заняли. После того как ярославцы не попали в секстет сильнейших, о них как о претендентах на медали стали как-то забывать. Но они быстро напомнили о себе. И если докажут, что их успех в серии с казанцами не был временным всплеском, то вывод можно будет сделать один: временное понижение в ранге "Локомотив" использовал с максимальной для себя пользой, а процесс его преображения остался незамеченным скорее всего как раз потому, что ярославцы выступали на втором этапе не в самой сильной компании и их успехи на таком фоне не воспринимались как серьезные достижения.