"Большая шестерка" вступает в олимпийскую "игру" со второго этапа. А первыми начнут турнир в Солт-Лейк-Сити восемь сборных - участниц предварительного раунда: Словакия, Австрия, Латвия, Германия, Швейцария, Белоруссия, Украина, Франция. И шесть из них (исключая французов и австрийцев) рассчитывают включить в заявки игроков, выступающих в НХЛ. Однако чемпионат НХЛ возьмет паузу с 15 февраля, в то время как первый этап олимпийского турнира стартует 9-го.

Словацкие энхаэловцы уже заявили, что оставят свои клубы, не дожидаясь начала перерыва. В ответ руководство НХЛ пригрозило штрафными санкциями. "Если наш демарш завершится ничем, то сама затея с приглашением игроков из НХЛ на Олимпиаду теряет всякий смысл, ведь в похожем положении кроме Словакии окажутся сборные Швейцарии, Германии, Латвии, Белоруссии и Украины", - заметил форвард "Сент-Луиса" Павол Демитра, вошедший в список первых олимпийцев. Кроме него главный тренер сборной Словакии Ян Филц и генеральный менеджер Петер Штястны остановили выбор на Роберте Швегле ("Флорида"), Петере Бондре ("Вашингтон"), Мирославе Шатане ("Буффало"), Зигмунде Палффи ("Лос-Анджелес"), Михале Гандзуше ("Финикс"), Здено Харе ("Нью-Йорк Айлендерс") и Мариане Госсе ("Оттава").

Участие сборной Германии в олимпийском турнире вызвало в стране небывалую эйфорию. В Солт-Лейк-Сити немцы надеются выйти в финальный турнир, считая, что хорошим подспорьем в этом им послужат энхаэловцы вратарь Олаф Кольциг ("Вашингтон"), защитник Свен Бутеншон ("Эдмонтон"), нападающие Йохен Хехт ("Сент-Луис"), Марко Штурм ("Сан-Хосе"), Саша Гоц ("Нью-Джерси"). Главная для руководства сборной проблема - как "извлечь" эту пятерку из НХЛ к 9 февраля. В середине марта возникла и еще одна, но уже с местными "кадрами". Лидеры сборной Йорг Майр, Мирко Людеманн, Юрген Румрих, Ян Бенда, Клаус Катан и Мартин Райхел, силами которых и добывалась путевка в Солт-Лейк-Сити, выступили с рядом предложений по реорганизации клубного хоккея страны и в случае, если они не будут рассмотрены, пригрозили бойкотировать чемпионат мира и Олимпиаду.

В Латвии, Белоруссии, Украине и Швейцарии пока не слишком акцентируют внимание на будущих олимпийских сражениях. Наверняка места в сборных-2002 уже зарезервированы за латвийцами Сандисом Озолиньшем ("Колорадо"), Артуром Ирбе ("Каролина"), Петерисом Скудрой ("Бостон"), Сергеем Жолтоком ("Эдмонтон"), Хербертом Васильевым ("Атланта"), Карлисом Скрастиньшем ("Нэшвилл"), Каспаром Асташенко ("Тампа-Бей"); белорусами Владимиром Цыплаковым ("Буффало") и Русланом Салеем ("Анахайм"); украинцами Дмитрием Христичем, Алексеем Поникаровским (оба - "Торонто"), Русланом Федотенко ("Филадельфия"); швейцарцами Дэавидом Абишером ("Колорадо"), Томасом Циглером ("Тампа-Бей"), Мишелем Ризеном ("Эдмонтон"), Рето фон Арксом ("Чикаго").