Сорок пять лет шел к медалям чемпионата страны череповецкий клуб. Сначала он назывался "Строитель", потом долгие годы - "Металлург". В 1992 году благодаря учреждению Межнациональной хоккейной лиги "Металлург" оказался в классе сильнейших. Через два года команда стала "Северсталью". По-разному складывались сезоны для череповчан в элите. Но коллектив настойчиво двигался к цели. И, завоевав бронзовые медали первенства страны-2001, своего добился: вошел в число лучших клубов России.

Вадим Епанчинцев, нападающий "Северстали":

— Медаль она и есть медаль. По сравнению с прошлогодней бронзой, которую я выиграл с новокузнецким "Металлургом", разница только в том, что раньше были другие партнеры, но ощущение праздника то же.

Та награда была завоевана в тяжелейшей борьбе… Обе мне дороги, не могу их разделить. В следующем сезоне постараемся побороться за медали более высокого достоинства.

— С "Северсталью" у вас контракт на два года. Вы хотите сказать, что останетесь в "Северстали" и на будущий сезон?

— Пока мне никто в клубе не говорил, что моей игрой недовольны. Значит, следующий сезон проведу здесь, в Череповце.

— Я безумно рад, что помог "Северстали" завоевать первые в ее истории медали, — говорит защитник череповецкой команды Константин Маслюков.

— Но ваша родная команда, омский "Авангард", сейчас сражается за медали более высокого достоинства. Вы следите за ходом "золотой серии"?

— Конечно. Каждый день созваниваюсь со своим другом Рамилем Сайфуллиным. От души желаю землякам успеха. Уверенности в том, что "Авангард" выиграет серию, нет. "Магнитка" не тот соперник, которого можно просто так обыграть. Но надеюсь, Омск все же станет чемпионом. Буду очень рад, если так произойдет.

— Счастлив от одной мысли, что выиграл медали вместе с командой, — говорит защитник "Северстали" Евгений Петрочинин. — Думаю, успех "Северстали" закономерен. Команда шла к нему два года, и свой вклад в него внесли все, начиная от главного тренера и заканчивая водителем автобуса. Все были равноправными членами коллектива.

Нападающего Владимира Воробьева бронзовой медалью не удивишь — вместе с московским "Динамо" он становился чемпионом страны.

— Для меня эта бронза дороже золота, — признается Владимир Воробьев. -Она завоевана с родным клубом — тем, который дал мне путевку в большой хоккей. В решающем матче я не играл, но от этого радость ничуть не меньше. Горд за ребят, добывших медали.

— Раньше вы могли предполагать, что завоюете медали в составе именно череповецкого клуба?

— Можете не поверить, но я всегда был уверен, что рано или поздно это произойдет.

Под сводами череповецкого Дворца спорта пока вывешен один именной свитер — в честь многолетнего капитана местной команды Игоря Петрова.

— Могу сказать одно: они настоящие мужики, — охарактеризовал Игорь Петров хоккеистов "Северстали". — Мне, к сожалению, не довелось доиграть до этого дня, но от того моя радость ничуть не меньше. Спасибо всем ребятам.

— "Северсталь" победила по игре, — считает инспектор второго матча за бронзу Анатолий Егоров. — Я присутствовал и на первом поединке за 3-е место в Ярославле. И там тоже все было по делу. Череповец в целом выглядел лучше. В ответной встрече ярославцы смотрелись интересней, чем в первой. Но этого оказалось мало. Как одного из руководителей судейского корпуса меня радует, что претензий к арбитрам в этих матчах не было.

— Цена победы была высокой, — констатировал главный судья череповецкого матча Сергей Карабанов. — Мне приятно, что игроки отнеслись к этому факту крайне ответственно, не грубили, вели себя корректно, не допускали неоправданных фолов.

— В конце матча вы приняли решение удалить игрока хозяев Епанчинцева за неправильный размер клюшки.

— Для меня в такой ситуации неважно, кто хозяин, а кто гости. Правила одинаковы для всех. Ярославцы попросили сделать замер клюшки Вадима Епанчинцева, и коль их претензии оказались оправданными, то для меня не было вопросов, кто прав в этой ситуации.

Наставник "Северстали" Сергей Михалев знает вкус и более значимых достижений, чем бронзовые медали. Вместе с "Ладой" дважды становился чемпионом страны, трижды — вице-чемпионом, выиграл Кубок Европы. Но в качестве второго тренера.

— Все те победы никогда не забуду, — признается Сергей Михалев. — Но думаю, все меня поймут, что 3-е место мне дорого особо. Главный тренер — это главный тренер. Не могу сейчас не вернуться к разговорам о том, нужна ли вообще серия за 3-е место. Для кого-то, может быть, действительно не столь важно, 3-е место ты займешь или 4-е. Но вы же видели, насколько важна была эта игра народу.

Владимир Голев долгие годы возглавлял "Северсталь" в качестве не только главного тренера, но и президента.

— Счастлив ли я? А как вы думаете? — переспрашивает Владимир Голев. — Очень рад за ребят, за тех, кто ковал эту победу. Рад за тренеров, пришедших к цели. Сбылась мечта моей жизни. "Северсталь" выиграла медали.

Вячеслав Юнин работает в "Северстали" больше двадцати лет. Он пришел сюда в качестве тренера, а сегодня администратор команды.

— Думал ли я, что когда-нибудь вместе с череповецкой командой буду отмечать бронзовые медали? Конечно, нет. Но ничего на свете невозможного не бывает. Целенаправленный, напряженный труд всего коллектива клуба "Северстали" не мог не дать результата.

Известная истина: взойти на вершину — а бронза для череповчан, безусловно, огромное достижение — легче, чем удержаться на ней. Судя по тому вниманию, которое уделяют команде в городе, за будущее "Северстали" можно не беспокоиться.