Трехкратный чемпион мира Михаэль Шумахер был так близок к повторению рекорда легендарного Айртона Сенны, который в конце 80-х годов восемь раз подряд выигрывал квалификацию. Однако Дэвид Култхард из команды "Вест Макларен Мерседес" расстроил планы пилота "Феррари", прервав эту победную серию.

"Гран-при Сан-Марино" собрал небывалое число поклонников автоспорта. Весь небольшой итальянский городок Имола, казалось, дышал в едином ритме, предвкушая свидание с "Формулой-1". Несомненно, главная и единственная любовь подавляющего числа тиффози, пришедших на автодром имени Энцо и Дино Феррари, - это Скудерия. От обилия красного цвета рябит в глазах, и на этом фоне поклонники других команд - "Уильямса", "Вест Макларен Мерседеса", "Джордана" - выглядят белыми воронами. Сориентировались и многочисленные продавцы атрибутики: все, что связано с "Феррари" и Михаэлем Шумахером, ценится выше. К примеру, обычные беруши в футляре с символикой Скудерии стоят здесь в три раза дороже, чем абсолютно такие же, но с символикой "Ягуара". Но истинных поклонников "Формулы-1" ничто не смущает. Даже билеты за 650 тысяч лир (около 9 тысяч рублей) на каждый из трех дней гоночного уик-энда.

Тревогу вызывал лишь дождь. И в пятницу, и в субботу командам приходилось решать формулическую головоломку под названием: "как обмануть погоду".

Как и ожидалось, к европейским этапам конюшня "Вест Макларен Мерседес" подошла во всеоружии. В Имоле уже можно было наблюдать именно тех Дэвида Култхарда и Мику Хаккинена, которых все привыкли видеть в последние годы.

Едва началась квалификация, как все гонщики ринулись в бой. Объяснялось такое нетерпение просто. Ночью над трассой прошел дождь, и хотя к обеду асфальт немного просох, ничто не могло гарантировать, что вновь не начнется ливень. Михаэль Шумахер, Ральф, Баррикелло, Френтцен, Хаккинен, вновь Баррикелло, Куртхард и вновь Хаккинен за первые 13 минут сессии пересекали финишную черту, передавая "из рук в руки" промежуточную поул-позишн. Не желая упускать свой возможный рекорд, Михаэль Шумахер ответил серией из двух быстрых кругов - 1.23,749 и 1.23,674 - и таким образом оставил себе всего лишь одну попытку. Похоже, немец в этом просчитался, поскольку к 25-й минуте выглянуло солнце, которое начало стремительно нагревать асфальт.

Стало ясно, что все команды перенесут свои попытки на самый конец зачетного часа и трехкратному чемпиону мира будет крайне сложно удержать "поул". Так и произошло. На 47-й минуте Мике Хаккинену удалось выйти на первое место - 1.23,381, тут же Баррикелло едва не отодвинул своего партнера по "Феррари" еще дальше - 1.23,786.

За четыре минуты до конца квалификации список лидеров выглядел так: Хаккинен, М.Шумахер, Баррикелло, Култхард, Р.Шумахер, Монтойя, Трулли, Френтцен. И тут началось настоящее столпотворение: практически все машины высыпали на трассу в надежде вытащить в последний момент счастливый билет. В этой лотерее больше всего преуспели гонщики "Вест Макларен Мерседес". Дэвид Култхард - первый (1.23,054), а Мика Хаккинен - второй (1.23,282). Михаэль Шумахер в большом трафике смог показать лишь третье время (1.23,593), но буквально через секунду его обошел младший брат Ральф (1.23,357).

Такое впечатление, что Дэвид Култхард поставил своей целью помешать Шумахеру бить один рекорд за другим. Так, две недели назад, на "Гран-при Бразилии" шотландец не дал немцу в ближайшей перспективе сравняться с легендарным Альберто Аскари по числу выигранных этапов подряд. Вот и сейчас, когда Михаэль был так близок к повторению великолепного достижения Айртона Сенны (8 поул-позишн подряд), Култхард буквально вырвал у грозных соперников первое место на линии старта.