Встретил тут на днях в хоккейном комплексе "Стэплз Сентер" в Лос-Анджелесе своего старого знакомого комиссионера НХЛ Гари Беттмэна. Помню, когда он вступил на эту должность, то в своем первом интервью журналистам сказал: "Во время игр за Кубок Стэнли никогда и никуда из Северной Америки не уеду. Не хочу повторить ошибку моего предшественника Джона Зиглера". И вот уже много лет адвокат и руководитель самой богатой хоккейной лиги мира слово свое держит крепко.

Правда, теперь ему приходится делать нелегкий выбор и посещать матчи порой вдалеке от штаб-квартиры в Нью-Йорке, так как популярнейший клуб этого города-гиганта, "города контрастов", "Рейнджерс", увы, не смог даже выйти в первый круг плей-офф. И сейчас я задал Гари только один вопрос: "Как вы оцениваете прошедшие первые матчи с точки зрения спортивного зрелища?"

— Порой мне кажется, что некоторые встречи, учитывая накал, присутствовавший в них, и проявление невероятного спортивного характера сродни даже финалу Кубка Стэнли! - ответил Беттмэн.

Вспоминаю эту фразу босса НХЛ постоянно, следя за матчами начального раунда. Уже давно я не видел в НХЛ таких принципиальных кубковых сражений. Да и с точки зрения мастерства многие опытные и молодые игроки демонстрируют уровень действительно очень высокого класса. Я всегда в разговорах со специалистами хоккея остаюсь на твердой позиции — без постоянного проявления характера от первой и до последней минуты кубкового поединка успеха хоккеисту не видать, как своих ушей. И вот насколько у них хватит этого проявления собранности, концентрации, сдержанности, настолько это поможет родному клубу продвигаться вверх по кубковой лестнице успеха.

В своих прошлых заметках, если помнит читатель, я настаивал на том, что два клуба НХЛ, один из которых ("Буффало") очень рационально провел регулярный чемпионат, а второй ("Торонто") — откровенный неудачник первенства, еще удивят своих поклонников и вообще всю хоккейную общественность Северной Америки отличным дебютом. Эти две команды должны были начать свои серии против соперников на их льду, сохраняя в памяти, что в регулярном турнире хоккеисты "Сейбрз" проиграли "Филадельфии" во всех четырех матчах, а "Мейпл Ливз" — "Оттаве" и вовсе во всех пяти. Ясно, что эти неудачи не могли оставить равнодушными ни хоккеистов, ни тренеров.

По большому счету противостояние "Летчиков" и "Клинков", бесспорно, является пока что самым захватывающим в эти дни. Включив 11 апреля телевизор для просмотра первой встречи в Филадельфии, я сразу же стал искать наших ребят. Но не заметил техничного и скоростного форварда Максима Афиногенова. Ведь в заключительных матчах чемпионата он откровенно сдал как морально, так и физически, и поэтому я не удивился решению тренеров отправить его на зрительские места в двух первых поединках серии.

Потом россиянина вернули в состав, но до сих пор ничем серьезным себя способный нападающий не проявил. Скорее, "Сейбрз" — это команда вратаря Доминика Гашека и защитника Алексея Житника, выступающего по-спортивному зло и очень последовательно. К тому же Леше больше, чем другим, приходится останавливать не совсем чистые прорывы Кейта Примо. Но игровое преимущество "Буффало" прежде всего зависит, конечно же, от общего сверхэмоционального состояния большинства хоккеистов. Вот уж не верил, что, например, белорусский форвард Владимир Цыплаков, волей судьбы заменивший травмированного Эрика Расмуссена, окажется настолько дерзким и боевым, чем сразу же обратит внимание на свою самоотверженную игру многих специалистов.

Судьба же "Мейпл Ливз" в начальном раунде, судя по всему, уже решена. Российские защитники Дмитрий Юшкевич и Даниил Марков пока что являются лучшими игроками обороны в серии против "Сенаторз". Совсем не портят погоду Сергей Березин и его партнер по тройке, воспитанник казахстанской школы Николай Антропов. Положительной оценки заслужил также еще один россиянин Игорь Королев. А вот движения любимого многими, и я здесь не исключение, центрального нападающего Алексея Яшина в "Сенаторз" вызывают пока что лишь разочарование. Опять же, отталкиваясь от некоторых пространных комментариев журналистов, пишущих о том, что в его голове сейчас утвердилась лишь одна незатейливая мысль — дескать, поскорее завершить практически проигранную серию и умчаться в Германию на чемпионат мира, чтобы помочь сборной России, — считаю, что это самая настоящая чушь. Я уверен в том, что Алексей мечтал в нынешнем турнире Кубка Стэнли полностью реабилитировать себя за искусственные неудачи, придуманные в свое время его агентом и им самим. У Яшина должен появиться наконец-то новый большой контракт, включающий в себя чуть ли не десяток миллионов долларов в год.

Но, увы, никак не идет у него игра. Возможно, дело здесь в том, что наступил какой-то психологический спад. К сожалению, канадские хоккейные обозреватели, радио- и телекомментаторы снова весьма негативно говорят об Алексее. И высказывания эти по большей степени объективны. Не забудьте, что еще два года назад россиянин очень посредственно провел матчи первого круга плей-офф против "Сейбрз". Два из них я воочию видел в Буффало. Пока что не могу до конца быть уверенным в том, что Яшин полностью принадлежит к настоящим мастерам и бойцам кубковых сражений НХЛ. Без воли, без стабильного характера, собранности, даже с потрясающим мастерством и врожденным талантом, добиться признания в этой "неблагодарной", но в то же время и уникальной хоккейной лиге однозначно невозможно.