Меньше года прошло с той поры, когда югославы вернулись с чемпионата Европы, но за это время в стане главных соперников сборной России произошли серьезные перемены. В команде сменились два тренера, претерпел изменения и кадровый состав югославской сборной.

Несмотря на то, что на первенстве Европы югославы сумели выйти из группы, действия команды подверглись жесткой критике. И было за что. На полях Бельгии и Голландии югославы запомнились грубой игрой (на групповом этапе - ни матча без удаления), бестолковой обороной - более трех пропущенных мячей за игру и полным отсутствием сыгранности игроков, проведших вместе немало матчей. А поражения со счетом 1:6 от голландцев требовательная югославская футбольная общественность не простила бы даже в финале чемпионата. То, что тогдашнему тренеру Вуядину Бошкову, несмотря на его регалии, пора на пенсию, было видно невооруженным глазом. Равно как и многим заслуженным игрокам.

Сменивший Бошкова у руля национальной команды Илия Петкович взял курс на обновление, и некоторые ветераны - Деян Савичевич, Драган Стойкович - оставили сборную. Был изгнан из команды провалившийся на чемпионате Европы вратарь Ивица Краль, имеющий серьезные проблемы с режимом. Появились в сборной, традиционно делающей ставку на легионеров, несколько игроков, выступающих в югославском чемпионате.

Первый отборочный матч югославы под командованием Илии Петковича провели в сентябре с командой Люксембурга. Второй, со сборной России, не состоялся в намеченные сроки: Югославии в ту пору было не до футбола. А до второй встречи Петкович уже не дотянул. В январе он был смещен с должности… после победы югославской сборной на турнире "Миллениум Кап" в Индии. Особых причин для отставки не было. Но надумали уходить в отставку руководители югославского футбола Милянич и Булатович, а вместе с ними собрался и Петкович, написавший заявление по собственному желанию. Политический аспект сыграл большую роль в отставке тренера, не проигравшего ни одного матча. И прежние власти страны, и нынешние - большие любители совать свой нос везде и всюду, в том числе и в дела футбольные.

Итак, после некоторой паузы руководить сборной Югославии было доверено 55-летнему наставнику молодежной сборной Миловану Джоричу. Тот так же, как и его предшественник, взял курс на омоложение команды. Омоложение омоложением, а трио МММ - Михайлович, Милошевич, Миятович до сих пор определяет игру балканской команды. Великолепно играющий за ПСВ Матея Кежман никак не может раскрыться в сборной.

Пошла ли Югославии на пользу смена тренера, сказать трудно. В любом случае перестановки на тренерском мостике - это стресс для команды. Под руководством Джорича она провела две встречи и в обеих упускала победу незадолго до финального свистка.

За время, прошедшее со дня матча со Словенией, в рядах соперников россиян произошли некоторые перемены. Сначала отказался играть за сборную Владимир Югович. Прошла неделя, и тот же Югович опроверг свои же слова. Зато не примет участия в матче Дарко Ковачевич из "Ювентуса", поссорившийся с Джоричем: "Я нормально отыграл со Швейцарией и вдруг не попал в состав на игру со Словенией. Без всяких объяснений. Если тренер "Ювентуса" Карло Анчелотти не ставит меня на матч, то он всегда объяснит мне причину. А тут просто выкинули из основы. Такое отношение мне совершенно не нравится".

По-прежнему беспокоит Джорича и игра вратарей, и перед матчем с россиянами он полностью поменял вратарскую бригаду. Скорее всего место в воротах будет доверено опытному Саше Иличу из лондонского клуба "Чарлтон Атлетик". Игра Илича против "Манчестер Юнайтед" произвела сильное впечатление на Джорича: "Новые вратари должны помочь нам решить проблемы. Я видел Илича в игре против "Манчестер Юнайтед" и был впечатлен. Всегда рискованно использовать нового вратаря в таком важном матче, но я беру этот риск на себя". Австралиец Илич вообще довольно интересный персонаж. Несколько лет назад он принял югославское гражданство и долгое время ждал разрешения играть за сборную. Дело в том, что в "Гамбурге" был другой голкипер - Саша Илич, уже заигранный за сборную Македонии. Пришлось австралийскому Иличу доказывать, что он и его македонский тезка - два разных человека. Когда истина была восстановлена, вратарь "Чарлтон Атлетик" получил травму и надолго потерял место не только в сборной, но и в клубе. Только травма основного голкипера лондонского клуба Дина Кили открыла Иличу дорогу в ворота клуба, а затем и сборной.

Футбол, пожалуй, единственная отдушина в жизни многострадального народа Югославии, на которого свалились последствия войны, экономический кризис, политическая нестабильность, угроза распада страны. На значительной части территории хозяйничают албанские бандиты и натовские оккупанты. Успех футбольной сборной станет стимулом, лекарством для сербского народа. Посему команда Джорича будет биться не щадя живота своего. А живот по-сербски означает жизнь.