Сборная России открывает чемпионат мира 28 апреля матчем с Италией. Команду этой страны никогда не считали непреодолимым соперником. Лучшего результата на ЧМ сборная Италии достигла в Больцано-94, завоевав 6-е место, на ЧЕ-29 - 4-е место, на Олимпиаде-56 стала седьмой. В классе сильнейших итальянцы находятся постоянно с 1992 г., когда элиту расширили с восьми до шестнадцати команд, и за это время четырежды попадали в четвертьфинал.

Если не считать довоенные чемпионаты, "Скуадра адзурра" в начале 80-х отметилась попаданием в группу "А", продержавшись в ней два года - в 1982 и 1983 (игры с СССР - 2:9 и 1:11). Тогда итальянцы в год возвращения произвели форменный фурор среди команд своего уровня, отправив американцев во второй дивизион.

Достойное противостояние они оказали сборной России лишь однажды. В 1993 г. итальянцы смогли добиться ничьей - 2:2, причем именно наша золотая впоследствии дружина едва ушла от поражения. Так что если мы вновь начнем с ничьей против итальянцев и поражения от канадцев, как в победном Мюнхене-93, то не стоит отчаиваться, наоборот, это добрый знак. Остальные три игры в 1994-96 гг. закончились победами наших ребят (7:0, 4:2, 5:2). В Лиллехаммере-94 итальянцы стали восьмыми на Олимпиаде.

Планы итальянцев, лишь на строку отставших от России на ЧМ-2000 (12-е место), и на этот раз, видимо, будут не слишком глобальными. Ведь если проигрываешь сборной Дании в контрольном поединке - 2:8, вряд ли стоит рассчитывать на возможность конкурировать с грандами мирового хоккея, к которым Италию никогда не относили.

Первая хоккейная команда на Апеннинах создана в 1911 г. в Турине. Хоккейная секция в стране образовалась в 1924 г., и с этого же времени Италия стала членом ИИХФ. Сборная Италии (цвета бело-голубые) первый официальный матч провела на ЧЕ в марте 1924 г. в Милане со сборной Франции (0:12), а на ЧМ дебютировала в 1930 г. Итальянцы принимали участие в шестнадцати ЧМ, сыграв в них 121 матч (+34, =20, -67, 284-572). Как видно, отрицательный баланс шайб и почти двукратный перевес поражений над победами говорит сам за себя.

В Италии более 100 клубов, свыше 4500 зарегистрированных игроков, 9 хоккейных дворцов и 11 открытых катков с искусственным льдом. Первая национальная лига Италии создана в 1935 г., тогда в нее вошло 7 команд. В итальянской сборной основную ударную силу, как правило, составляли канадцы итальянского происхождения. В последние годы появились и сильные аборигены, в основном за счет привлечения в страну зарубежных тренеров, большей частью из Северной Америки и Чехии. Рекордсмен сборной - Гаэтано Орландо, принимавший участие в восьми ЧМ, на его счету 46 матчей и 36 очков (15 + 21).

Итальянцы не сидели сложа руки и накануне ЧМ-2001 провели шесть контрольных поединков. Дома со Словенией - 2:2 и 4:1, с Данией - 4:2 и 2:8, с Германией на ее льду - 3:1 и 3:3. Итог встреч с "командами второго плана" (+3, =2, -1) впечатляющий, однако выбор соперников говорит о многом: команда на ЧМ планирует бороться именно с середняками.

Вот кого главный тренер канадец Пэт Кортина вызвал на тренировочный сбор.

Вратари - Марио Брунетта (Ингольштадт, № 35), Майк Росати (Мангейм, ФРГ, 34). Защитники - Кристофер Бартолоне (Крефельд, ФРГ, 29), Микаэль Де Анжелис (Финикс Мустангс, Лига Западного побережья, 37), Ингемар Грубер (Мерано), Карло Лоренци (Алегге, 14), Чад Биафоре (Асьяго, 25), Армин Хелфер (Брунико, 9), Джовани Маркетти (Асьяго), Ларри Руччин (Берлин Кэпиталс, ФРГ, 26), Мишель Страццабоско (Асьяго, 6). Нападающие - Джузеппе Бузилло (Айсберен, ФРГ, 21), Лино Де Тони (Алегге, 10), Роланд Рамозер (Нюрнберг, ФРГ, 11), Кристиан Тимпоне (Больцано, 13), Бруно Дзаррилло (Кельн, ФРГ, 16), Армандо Челоди (Больцано, 8), Марио Читаррони (Айсберен, 24), Дино Феличетти (Бад Наухайм, 2-я лига ФРГ, 19), Вецио Сакратини (Кардифф Дэвилз, Великобритания, 28), Стефан Циссер (Больцано, 23), Скотт Битти (Женева, 2-я лига Швейцарии, 15), Мануэль Де Тони (Алегге, 18), Антони Йоб (Больцано, 97), Маурицио Манси (Дюссельдорф, ФРГ, 12), Стефано Маргони (Фасса, 22), Микаэль Спарбер (Випитено), Лючио Топатиг (Асиаго, 27), Даниэль Веггиато (Алегге, 25).

Последний контрольный поединок накануне ЧМ: Германия - Италия - 3:3 (3:1, 0:1, 0:1). 24 апреля. 3845 зрителей. Судья Рейтар (Чехия). Голы: 0:1 Лоренци (Де Тони, 9.22), 1:1 Бенда (Румрих, 10.34), 2:1 Грайлингер (Маккей, 12.49), 3:1 Бенда (Зайденберг, Румрих, 17.29, б.), 3:2 Дзарилло (Манси, 22.04, б.), 3:3 Сакратини (Грубер, 46.43). Штраф: 39-30.