Еще в понедельник, за тур до окончания игр в группе "А", стали известны все соперники россиян на втором этапе из этой четверки - Чехия, Германия, Швейцария. Во вторник определился и третий счастливчик от нашего квартета - сборная Италии.

Сборной России было далеко не безразлично, кто пройдет дальше. Ведь Италию мы обыграли 7:0, а Норвегию - только 4:0. Канадцы же, с которыми нам на втором этапе предстоит соперничать за выход в плей-офф, наоборот, лучше сыграли со скандинавами, чем со "скуадрой адзуррой" - 5:0 и 3:1. Любопытно, что "Кленовые Листья" пропустили первую шайбу на ЧМ-2001 лишь за три с небольшим минуты до финальной сирены, и этот гол дал итальянцам преимущество перед норвежцами. Перед очной встречей у них оказалась равная разность шайб, однако южане на одну больше забросили. Этот минимальный перевес и вывел итальянцев в следующую стадию турнира, избавив от битвы за выживание в компании, в частности, с белорусами. Скандинавы, надо отдать им должное, бились до конца. Уступая итальянцам менее чем за три минуты до конца третьего периода 2:4, норвежцы сумели восстановить равновесие и даже имели шанс вырвать победу. Но все-таки спохватились они поздновато.

Таким образом, независимо от заключительного матча в группе "А" Германия - Белоруссия хозяева ЧМ и действующие чемпионы мира — чехи вышли во второй круг с тремя очками, итальянцы и швейцарцы - с нулем. По два очка имели перед очным свиданием россияне и канадцы. Напомню, чтобы продолжить борьбу за медали в плей-офф, в шестерке нужно занять место не ниже четвертого. Так что наша сборная вне зависимости от исхода поединка с "Кленовыми Листьями" получила хорошие виды пройти в плей-офф. Есть ли у нее потенциал для этого? Думаю, да.

Говорю так, сравнивая старт россиян на этом ЧМ с первыми матчами на предыдущих мировых первенствах. О прошлогодних мучениях нашей несостоявшейся команды-мечты и вспоминать не хочется. На ЧМ-99 в Норвегии сам главный тренер россиян Александр Якушев признал, что если бы не великолепная игра Алексея Яшина, из группы та команда могла и не выйти. Куда веселее сложилось для нас начало ЧМ-98, когда на первом этапе мы обыграли всех, в том числе и финнов. Однако победы над Казахстаном (8:4) и Латвией (7:5) засвидетельствовали, что с обороной далеко не все в порядке. Опасения подтвердились, и, сенсационно уступив швейцарцам в первой же встрече второго раунда, россияне сразу практически утратили шансы на выход в полуфинал.

Нынешнюю российскую дружину, пожалуй, можно сравнить со сборной Игоря Дмитриева образца ЧМ-97. Сходство прежде всего в том, что это команды-работяги. И тогда, и сейчас в составе нет звезд, на которых априори должны работать все. В 1997 году из НХЛ приехали только Алексей Яшин и Андрей Николишин — оба всегда свои интересы подчиняли командным. Николишин, кстати, тогда вообще прибыл без контракта, получил на ЧМ тяжелую травму, что обернулось потерей едва ли не полумиллиона долларов. Несмотря на в целом довольно средний подбор исполнителей, Дмитриев едва не вывел сборную в финал. Как отметил мэтр отечественного тренерского цеха Виктор Тихонов, в решающий момент сборной все-таки не хватило мастеров экстра-класса. В этом главное отличие той и нынешней команды. Помимо всегда готового прийти на помощь родной стране Алексея Яшина, теперь в распоряжении Бориса Михайлова олимпиец-2002 Олег Твердовский, один из самых жестких защитников НХЛ Виталий Вишневский, неуступчивый и колючий форвард Александр Королюк. Мировой уровень всех четверых не вызывает сомнений. Все они немало поварились в котле НХЛ, так что, если понадобится, против жесткой опеки не спасуют. Не забудем, что в оперативном резерве Михайлова — мощный форвард таранного типа Денис Архипов. Возможно, он будет вместо кого-то из наших нападающих дозаявлен на второй этап. Другое отличие - сейчас у россиян два клубных, отлично сыгранных звена: магнитогорское и экс-динамовское. Наконец, третье. Не хотелось бы сглазить - хоккеисты, как и все спортсмены, народ суеверный, но в лице Максима Соколова национальная команда, похоже, получила достойный щит на рубеже номер один.

Нужно сказать и еще об одном. Все тренеры нашей сборной набили себе немало шишек на международной арене, так что, можно надеяться, прошлых ошибок не допустят. Все они знают путь к успеху, пройти который этой сборной, верю, по силам.