Сегодня в Ист-Рутерфорде и Денвере начнется полуфинальный раунд розыгрыша Кубка Стэнли, или, как говорят в НХЛ, финал конференций - Восточной и Западной. "Нью-Джерси" примет у себя дома "Питсбург", а "Колорадо" - "Сент-Луис". Ясно, что теперь в плей-офф пойдет еще более упорная борьба между претендентами на заветный трофей. Как говорится, после каждой стадии в деле остаются только самые-самые…

НЬЮ-ДЖЕРСИ - ПИТСБУРГ

Прошлогодний победитель кубкового турнира, как и ожидалось, в 1/4 финала встретил более серьезное сопротивление, чем на старте. Ведь "Торонто" однозначно сильнее "Каролины". И не исключено, что у поклонников "Дэвилз" не раз екало сердце во время этой серии, ибо канадский клуб почти не имеет слабых мест на той или иной позиции, а уж про "последний рубеж", по традиции великолепно защищаемый Куртисом Джозефом, и говорить нечего.

Сильный клуб, как известно, способен остаться таковым и даже при различных невзгодах, обрушивающихся на него. Не пошла, скажем, поначалу игра у ведущего атакующего звена Петр Сикора - Джейсон Эрнотт - Патрик Элиаш, так ему нашлась вполне достойная замена в лице Александра Могильного, Сергея Немчинова и Скотта Гомеса. Получил травму колена левый крайний форвард Сергей Брылин, так очень неплохо проявил себя Джон Мэдден, чуть не стал инвалидом защитник Скотт Нидермайер, с которым очень некрасиво и жестоко поступил боец "Мейпл Ливз" Тай Доми, так просто на высочайший уровень вышел Брайан Рафальски. В воротах же, как обычно, блестяще солировал Мартин Бродо.

Если подопечные Ларри Робинсона сумеют сохранить свой победный запал, добытый в первом раунде и еще более укрепленный во втором, то нет никаких причин для того, чтобы помешать им второй год подряд принять участие в финале плей-офф. Тем более что должны уже вернуться в строй Брылин и Нидермайер.

Впрочем, такой же боевой запал есть и у "Пингвинов". Не исключено, что именно они пребывают сейчас в более выигрышной ситуации. Ведь "Дьяволы" вошли в плей-офф как сильнейшая команда Восточной конференции, тогда как "Питсбург" был "посеян" всего лишь шестым. Поэтому выход в полуфинал должным образом может отразиться на духе хоккеистов.

Хотя, конечно, он у них и так высок где-то уже с полгода. А конкретнее - с 27 декабря, когда питсбуржцы увидели своего босса Марио Лемье не в цивильном костюме, а в хоккейной форме клуба. Естественно, это самым наилучшим образом отразилось на настроении всех игроков. И даже капризы капитана Яромира Ягра, похоже, становящиеся уже дурной привычкой, не смогли подпортить столь радужную картину. Лемье не раз и не два повторял, что в большой хоккей он вернулся исключительно только ради одного - успеха в Кубке Стэнли. И, как видим, пока все идет по плану.

Вообще же очень много интересного происходит ныне в "Пингвинз". Если к успехам того же Ягра, в очередной раз завоевавшего титул лучшего бомбардира регулярного чемпионата, хоккейная общественность уже давно привыкла, то вот выход на высочайший уровень, скажем, Алексея Ковалева, Мартина Страки, Роберта Ланга стал для многих приятной неожиданностью. Не слишком много команд в лиге способны похвастаться такими двумя прекрасными тройками нападения.

Еще одним сюрпризом стала игра вратаря-новичка Юхана Хедберга, всего лишь в марте приобретенного в "Сан-Хосе", где он считался третьим-четвертым по классу. Однако именно ему главный тренер "Питсбурга" Иван Глинка доверил роль основного в плей-офф, и швед не подкачал. Уже сейчас можно смело спрогнозировать, что в этой серии состоится никак не меньше шести матчей. Настолько непримиримыми будут соперники.


КАЛЕНДАРЬ ПОЛУФИНАЛА ПЛЕЙ-ОФФ

ВОСТОЧНАЯ КОНФЕРЕНЦИЯ

Нью-Джерси (1) - Питсбург (6)

12 мая (Ист-Рутерфорд), 15 (И-Р), 17 (Питсбург), 19 (П) и, если потребуется, 22 (И-Р), 24 (П), 26 (И-Р)

ЗАПАДНАЯ КОНФЕРЕНЦИЯ

Колорадо (1) - Сент-Луис (4)

12 (Денвер), 14 (Д), 16 (Сент-Луис), 18 (С-Л) и 21 (Д), 23 (С-Л), 25 (Д)


КОЛОРАДО - СЕНТ-ЛУИС

"Эвеланш" все-таки сумел с большим трудом одолеть во второй серии "Лос-Анджелес", который весьма неожиданно во весь голос заявил о себе как о настоящей грозе авторитетов. Правда, этот успех дался денверцам дорогой ценой. Так, один из их лидеров - центрфорвард Петер Форсберг решил лечь на хирургический стол, где ему сделают операцию на селезенке, и нынешний сезон, таким образом, оказался для него законченным. Есть проблема и у коллеги шведа по амплуа Джо Сакика, получившего болезненную травму плеча. Но в отношении него хоть существует еще надежда на возвращение на лед в полуфинале Кубка Стэнли. Не исключено, что игроки "Лавины" несколько недооценили калифорнийцев, разгромив до этого всухую "Ванкувер". У тех же после сенсационной победы над "Детройтом" аппетит разгорелся еще больше. В чем огромная заслуга вратаря Феликса Потвина. А вот его визави Патрик Руа не был столь великолепен. Его счастье, что в обороне команды выступают такие высококлассные мастера, как Рэй Бурк, Роб Блэйк, в недавнюю бытность свою член "Кингз", и Адам Фут. Они вместе с партнерами часто своими действиями не позволяли вступать в работу Руа. Форварды же "Колорадо" играли чуть хуже, что и вылилось, например, в два поражения со счетом 0:1. Да и в начале третьего периода седьмого, решающего поединка на льду было равенство (1:1), и лишь после этого верх взял больший кубковый опыт денверского клуба, который забросил потом сразу 4 безответные шайбы. Но "Блюз" это, конечно, не "Лос-Анджелес", не в обиду будь сказано калифорнийцам, и одной только эффективной игрой в своей зоне его так просто не возьмешь.

"Сент-Луис" выглядит в данный момент как заново родившийся. Он очень благоприятно и плодотворно извлек ошибки из прошлогоднего неожиданного поражения на старте плей-офф от "Сан-Хосе", и это позволило ему играть в уже другой хоккей. Сначала неудача постигла тот самый "Шаркс", а потом уж настоящему позору был подвергнут истинный кубковый боец "Даллас". А самое главное, вновь в большом порядке вратарь Роман Турек, который после практически годичного перерыва опять обрел огромную уверенность в себе. Это во всей красе проявилось в серии со "Старз", где чех был великолепен, если даже не велик. Техасским форвардам, а особенно Бретту Халлу, не раз приходилось трясти головами от очередного неиспользованного момента. Можно, впрочем, предположить, что на эти самые 0 - 4 во много повлияло то, что "Звезды" до этого истратили слишком много сил и энергии в серии с "Эдмонтоном", в которой 5 матчей из 6 завершились победой кого-либо из соперников с разницей всего в одну шайбу, причем сразу 4 - в овертайме. Но полевые игроки "Блюзменов" и сами, понятное дело, на многое способны. Так, в защите снова верховодили Эл Макиннис и Крис Пронжер, да и приобретение в "Рейнджерс" Алексея Гусарова стало явно не лишним, в атаке наконец-то разошлись еще два недавних новичка Кейт Ткачук и Скотт Мелланби, а Скотт Янг и Пьер Тарджон сохранили завоеванные ранее высокие позиции. Интересно, что у некоторых скептиков бытовало мнение, что, дескать, Тарджон не приспособлен к напряженной кубковой борьбе. Это, конечно же, не так, ибо Пьер входит сейчас в число лучших бомбардиров турнира. Перед подопечными Жоэля Кенневиля стоит фантастическая цель - им надо просто насмерть стоять, чтобы выйти в финал. Ведь "Сент-Луис" не выступал в нем с далекого 1970 года, когда под руководством Скотти Боумэна был сделан своеобразный хет-трик: три подряд участия в решающей серии, причем те три сезона были самыми первыми у этой команды в НХЛ.