Еще с зимы многие зарубежные туристические агентства предлагали спортивным фанатам совершить во второй половине мая захватывающее путешествие: сначала посетить в Милане финал Лиги чемпионов, а затем перебраться в Монако

на "Гран-при" "Формулы-1". И те немцы, которые воспользовались этим предложением, теперь, воодушевленные победой "Баварии" над "Валенсией", ждут не дождутся воскресной гонки

в Монте-Карло, чтобы лицезреть еще один успех своих соотечественников, благо, что сейчас в "королевских гонках" их четверо.

Главным фаворитом, конечно, является пилот "Феррари" Михаэль Шумахер. Согласно данным британских букмекеров, шансы трехкратного чемпиона мира на завоевание в Монте-Карло шестой в сезоне поул-позишн практически стопроцентные - 10/11. Ставки же на победу в квалификации дуэта "Макларена" Култхарда - Хаккинена всего лишь 10/3. В гонке Михаэль также считается лидером, а вторым идет Култхард - 11/4. В борьбе за чемпионский титул первый вновь Михаэль Шумахер (4/7), а вслед за ним расположились Култхард (11/8) с Хаккиненом (22/1), оба пилота "Уильямса" - Ральф Шумахер (28/1) и Хуан-Пабло Монтойя (33/1), а также партнер Михаэля по "Феррари" Рубенс Баррикелло, шансы которого после "Гран-при Австрии" заметно упали - 40/1.

Любопытно, что для большинства пилотов Монте-Карло является постоянным местом жительства. Многие из окон собственных квартир могут увидеть участки города, по которым, собственно, и проходит "формулическая" трасса, создаваемая раз в год командой инженеров за считанные часы после того, как в среду ночью в центре города перекрывается движение транспорта. Атмосфера самого "Гран-при" также уникальна. Нигде больше в календаре "Формулы-1" нельзя встретить такого обилия знаменитостей, праздно шатающихся по паддоку. Болельщики располагаются здесь не только в окнах и на балконах прилегающих к трассе домов, но и на многочисленных яхтах, пришвартованных в гавани.

Сама по себе трасса невероятно требовательна к мастерству пилота. На узких улочках Монте-Карло почти нет места для ошибок и для обгонов. "Когда я впервые промчался на болиде в Монако - это было настоящим шоком, - рассказывает Рубенс Баррикелло. - Я подумал тогда, как можно участвовать здесь в гонках? Но теперь я уже привык к этому, и как только в четверг открывается выезд с пит-лейн, чувства переполняют меня, и я не могу дождаться той минуты, когда поведу машину". По словам бразильца, для него это уже обычный трек, ничем ни отличающийся от остальных, за исключением того, что он слишком грязный. Кроме того, металлические рельсы-отбойники здесь находятся так близко, что не оставляют права на малейшую ошибку. "Есть еще несколько хитростей. Например, когда идет дождь, "зебры" пешеходных переходов становятся безумно скользкими, а еще не нужно забывать время от времени объезжать люки и держаться подальше от высоких бордюров".

Одна из уникальных особенностей Монако - туннель, где пилоты мчатся при затемнении, а затем на огромной скорости резко выезжают на свет. "Я предпочитаю ездить здесь со специальным затемненным забралом на моем шлеме, чтобы не быть ослепленным при выходе из туннеля. Но в 1997 году, когда я закончил этап вторым, во время гонки был дождь и, пролетая по этому коридору, я едва мог что-либо различать".

Среди ныне действующих пилотов наибольшего успеха в Монте-Карло добился Михаэль Шумахер, который четыре раза получал главный приз из рук князя Ренье.