23 и 24 июня в городе Санрайз, где принимает соперников "Флорида", состоится очередной драфт НХЛ. Он обещает стать историческим для российского хоккея, ведь все идет к тому, что под общим первым номером будет выбран наш соотечественник — левый крайний форвард московского "Спартака" Илья Ковальчук. Как заявил генеральный менеджер "Атланты", которая должна открыть "ярмарку молодых талантов", Дон Уодделл, он уверен в этом уже на 75 процентов.

Хотя существует несколько команд лиги, намеревающихся сделать "Трэшерз" соответствующие предложения насчет обмена этого самого первого выбора, что однозначно может помешать клубу исполнить свою мечту — заполучить права на российского хоккеиста, обещающего вырасти в будущем в яркую суперзвезду.

ВРАТАРЬ НЕ НУЖЕН

— В течение последних дней у меня были переговоры с 11 или 12 командами, — отметил Дон, — включая "Буффало" и "Монреаль". Но в итоге к нам так и не поступило квалифицированного предложения. Поэтому ничего более конкретного по этому поводу сказать вам я не могу. И пока я не дискутировал об этом со своим штабом.

Уодделл при этом подчеркнул, что его абсолютно не интересуют игроки, которые в течение предстоящих 3-4 лет станут незарегистрированными свободными агентами, а также он не хочет вкладывать огромные деньги в карманы высокооплачиваемых хоккеистов, таких, как, к примеру, Яромир Ягр, Алексей Яшин, Доминик Гашек, Эрик Линдрос… Правда, Дон признал, что был бы не прочь приобрести в "Сейбрз" пробастовавшего весь прошедший сезон Майкла Пеку, но стороны так и не договорились о размерах обоюдной компенсации.

— Почему-то многие считают, что мы отчаянно нуждаемся в классном вратаре, — говорит Уодделл. — Да, Дамиана Роудса за два года постоянно преследовали серьезные травмы, и это сильно расстраивало как нас, так и его самого. Но, извините, ведь у нас есть еще Норм Маракл и Милан Гниличка, на ударной ноте завершившие сезон, правда, не в НХЛ. Первый был признан самым ценным игроком плей-офф в Интернациональной хоккейной лиге, а второй в составе сборной Чехии стал чемпионом мира.

Несмотря на эти слова, Дон, как стало известно, просил у боссов "Буффало" вдобавок к Пеке голкипера Мартина Бирона, но получил резко отрицательный ответ. Ведь если Гашек все-таки уйдет из команды, то Бирон из дублера сразу превратится в основного стража ворот.

НАСЛЕДНИК ХАРЛАМОВА

Уодделл уже давно не скрывает своего намерения видеть в своем составе именно Ковальчука, которому в апреле исполнилось 18 лет. Илья, напомним, носит на свитере 17-й номер, взятый в честь нашего легендарного хоккеиста Валерия Харламова.

— Кто-то постоянно говорит, что у Ковальчука нередко через край бьет эгоизм, и это может стать большой проблемой, — отмечает Дон. — Я же считаю, наоборот, это не проблема, а дополнительный бонус. Хоккеист с таким отношением к своей работе обязательно должен добиться успеха. Илья попросту стирает в порошок соперников, когда он играет, то сразу же становится любимчиком зрителей.

Уодделл, оценивая нашего форварда (188 см и 94 кг), охарактеризовал его как комплекс всего самого лучшего, чем владеют Павел Буре и Оуэн Нолан: "И это не только мое мнение, многие люди видят, что у него такие же золотые руки, как у Буре, и что его характер так же тверд, как у Нолана. Ковальчук практически не имеет слабых мест, силен во всех хоккейных компонентах. Он словно бульдозер, не боящийся прорываться сквозь оборону противников к воротам, после чего наносит отменный бросок. Его руки очень мягки, и Илья благодаря ним может творить на льду все что угодно. И не только сам получает сильные удары от оппонентов, но и не упускает возможность сделать то же самое, когда потребуется".

ВСЕ РЕШИЛА СУОМИ

Окончательно Дон убедился в том, кого именно он наиболее всего пожелал бы выбрать на драфте, во время мирового юниорского первенства в Финляндии (до 18 лет), состоявшегося в апреле этого года. Ковальчук тогда в 6 матчах набрал 15 (11+4) очков, заняв более чем уверенное первое место в списке лучших бомбардиров и приведя российскую сборную к званию чемпиона.

— После этого он стоял под твердым первым номером в листе наших приоритетов, — говорит Уодделл. — Ковальчук способен быть доминирующим хоккеистом в любой команде, за которую выступает, и, думаю, у него есть все шансы для того, чтобы вырасти в суперзвезду НХЛ. Хотя, конечно, когда вы драфтуете 18-летнего парня, то никогда не знаете, как будет проходить его дальнейшее развитие. Впрочем, я помню, какое впечатление произвел на нас Илья на зимнем молодежном чемпионате мира в России. В своей первой же смене он проломил оборону канадцев и нанес убийственный бросок. Жаль, что шайба попала в перекладину. Вы могли увидеть лица скаутов, задержавших на мгновение дыхание и воскликнувших: "Уау! Неужели нам посчастливилось стать свидетелями этого?!" Ковальчук заставляет всех зрителей сидеть на краешке своих кресел практически в течение всего матча.

Генеральный менеджер "Дятлов" признался, что если он выберет россиянина, то очень серьезно отнесется к его дальнейшей карьере. Если будет решено, что тот не готов еще дебютировать в НХЛ в следующем сезоне, то скорее отправит его для дальнейшего развития обратно в "Спартак", чем в какую-нибудь североамериканскую юниорскую команду.

С ЗАБОТОЙ О БУДУЩЕМ

— У нас нет желания торопить события, — замечает Дон. — Мы решили быть терпеливыми со времени начала нашего выступления в лиге в 1999 году. Поэтому долгое время берегли Патрика Штефана, выбранного под первым номером в драфте-99, и Дэни Хитли, второго номера драфта-2000.

Уодделл добавил, что он и члены его штаба тщательно изучили подобный опыт клубов-новичков в других североамериканских профессиональных лигах: "Тут есть два варианта. При первом вы хотите добиться каких-либо успехов сразу же, но что будет потом, никому неизвестно. При втором вы никуда не спешите и строите свою команду лет 5-6, когда вы работаете в том направлении, в каком и хотите. Самое главное, полезно сработать на драфте, а также добавить несколько ветеранов для того, чтобы они помогали нашей молодежи. Теперь мы с появлением Ковальчука можем иметь сразу трех молодых и талантливых нападающих на многие годы вперед.

Самое интересное, что в "Трэшерз" уже есть ветераны, выразившие огромное желание и имеющие возможность помогать молодым игрокам. А именно: Рэй Ферраро, Крис Тэймер и Джефф Оджерс. И Дон даже спросил у них, следует ли приобрести россиянина с опытом выступления в НХЛ, если будет задрафтован Илья. Но потом выяснилось, что тот очень хорошо общается на английском и ему не нужно будет наводить коммуникационные мосты с новыми партнерами.

— Ковальчук и понимает, и говорит в полне достаточно, — свидетельствует Уодделл. — Конечно, это еще не идеал, но он явно не тот парень, который может встретиться с большими проблемами в этом плане. Пока я точно еще не знаю, нужен ли нам будет еще один русский в команде, возможно, что мы отправим Илью на дополнительные курсы.