В субботней квалификационной сессии на немецкой трассе "Нюрбургринг" вновь, как и две недели назад на "Гран-при Канады", не было равных семейному дуэту Шумахеров. Трехкратный чемпион мира пилот "Феррари" Михаэль Шумахер во второй попытке не только сумел вырвать у своего младшего брата поул-позишн, но и, показав на круге феноменальное время 1.14,960, улучшил абсолютный рекорд трека, установленный в 1997 году Микой Хаккиненом на квалификации — 1.16,602.

В этом году экватор чемпионата приходится как раз на середину гонки на "Гран-при Европы". А как известно, чем ближе конец сезона, тем настойчивее распространяются слухи о переходе гонщиков в ту или иную команду. Уик-энд на "Нюрбургринге" начался как раз с нескольких важных сообщений о продлении действующих контрактов. Сначала о продолжении сотрудничества с 29-летним голландцем Йосом Ферстаппеном заявила команда "Эрроуз". В официальном коммюнике говорится, что пилот останется в конюшне по крайней мере еще на один год. "Я очень счастлив продолжить свою работу в "Эрроузе" в течение следующего года, — сказал Ферстаппен. — Считаю, что стабильность в "Формуле-1" никогда нельзя недооценивать. Я всецело доверяю моей команде, а продление контракта говорит о том, что и они уверены во мне. Здорово, что нам удалось уладить все формальности на столь ранней стадии сезона. Это позволит мне как следует сосредоточиться на гонках, не думая ни о чем другом". Много было на этой неделе разговоров о переходе Хайнца-Харальда Френтцена в "Тойоту", но Эдди Джордан пресек все поползновения, заявив: "В прошлом году немец подписал с нами контракт по системе 1+1, и мы подтверждаем, что будем работать с ним как минимум до конца 2002 года".

"Уильямс" также решил не тянуть с подписанием нового контракта с Ральфом Шумахером. После блестящей победы в Канаде ставки юного немца подскочили небывало высоко. Теперь лондонские букмекеры оценивают его шансы на успех гораздо выше, чем у гонщика "Феррари" Рубенса Баррикелло. Поэтому нет ничего удивительного в том, что все эти две недели вокруг Шумахера-младшего и его менеджера толпами ходили представители самых богатых "формулических" конюшен, мечтая заполучить пилота на следующий год. Как утверждают источники в "Уильямсе", контракт Ральфа с британской командой рассчитан до 2004 года и предполагает значительное увеличение зарплаты гонщика. "Остаться в "Уильямсе" было очень простым и совершенно очевидным решением. Признаю, у меня были предложения из других команд, но я выбрал стабильность, которая уже начала приносить свои плоды. Я гоняюсь здесь с 1999 года, и мы с тех пор сумели добиться значительного прогресса. Уверен, в скором времени "Уильямс" ждут большие победы", — после таких заявлений Ральфу ничего не оставалось делать, как только доказать верность этих слов. Любопытно, что самолюбие колумбийца Хуана-Пабло Монтойи, о контракте которого пока не было сказано ни слова, из-за всей этой шумихи вокруг Ральфа, видимо, оказалось задетым, и поэтому на протяжении всего уик-энда он стремился доказать свое мастерство. В субботу во время свободной практики быстрее всех оказались как раз Ральф Шумахер и Хуан-Пабло Монтойя. А вот Михаэль Шумахер во второй половине сессии из-за проблем с гидравликой не показал зачетного времени, и, таким образом, трехкратного чемпиона мира смогли опередить не только оба "Уильямса", собственный партнер по "Феррари", но и пилоты "серебряных стрел".

Гонщики "Макларена" смотрелись довольно уверенно и в начале квалификации. Примерно на 20-й минуте зачетного часа Дэвид Култхард показал время промежуточной поул-позишн — 1.16,073. Еще через две минуты его партнер по команде Мика Хаккинен установил второе время, уступив шотландцу примерно полсекунды. К этому моменту первая шестерка выглядела так: Дэвид Култхард, Мика Хаккинен, Кими Райкконен, Жак Вильнев, Оливье Панис, Эдди Ирвайн. Но с появлением на трассе братьев Шумахеров все изменилось. Гонщик "Уильямса" уже на первом же секторе своего быстрого круга задал такой невероятный темп, что стало совершенно ясно — Култхарду удержать промежуточный "поул" может помочь только грубая ошибка немца. Но Ральф Шумахер ее не допустил и уверенно занял первую строчку протокола -1.15,335. Почти сразу же после этого его напарник колумбиец Хуан-Пабло Монтойя приехал с третьим временем дня, а Михаэль Шумахер установил второй результат. И к середине сессии первая шестерка приобрела следующий вид: Ральф Шумахер, Михаэль Шумахер, Дэвид Култхард, Хуан-Пабло Монтойя, Мика Хаккинен, Кими Райкконен.

Во время второй попытки Дэвид Култхард не смог улучшить свое положение, а вот финн Мика Хаккинен в отличие от напарника сумел-таки переместиться на 3-е место — 1.15,776, но до результата Шумахеров ему было еще далеко. Тем более что Ральф во второй раз тоже проехал чуть быстрее, показав время 1.15,226. Не желая отставать от немца, колумбиец Монтойя, со всей силы давя на газ и атакуя все бордюры, пролетел по трассе всего на 0,226 секунды хуже Ральфа. В этот момент представители "Уильямса" уже начали мечтать о первой в этом сезоне поул-позишн, но с таким положением дел был не согласен Михаэль, который во второй попытке не только опередил своего брата, но и улучшил абсолютный рекорд круга - 1.14,960.

Примерно за 15 минут до конца сессии преследующий Михаэля в первенстве пилотов Дэвид Култхард совершил третью попытку. Шотландцу удалось улучшить свой результат, но он соответствовал лишь 4-й позиции, а немец эту попытку просто пропустил. За три минуты до окончания квалификации почти все пилоты выехали на последний быстрый круг. Трехкратный чемпион мира, показав отличное время на двух первых секторах, затем ошибся в шикане и решил не завершать круг. Михаэль уже знал, что ни Монтойя, ни Хаккинен, ни Ральф так и не смогли отнять у него очередную, 39-ю в карьере поул-позишн. Любопытно, что после перестройки автодрома еще ни одному пилоту не удавалось одержать победу на "Нюрбургринге", стартуя с первого места. Сможет ли Михаэль разрушить это заклятье?