Когда Сергей Самсонов смог принять участие в драфте НХЛ-97, он к этому времени уже продемонстрировал более чем достаточные мастерские задатки. Чемпион Европы среди юниоров-96 своей игрой успел убедить будущих работодателей в том, что они ничем не рискуют, если назовут его фамилию в числе первых выборов. Руководство "Бостона" определенно ни о чем с тех пор не жалеет, так как ныне 22-летний россиянин за малый срок сумел уже многого добиться.

Четыре года назад, накануне "ярмарки молодых талантов", все только и говорили, что о "втором Уэйне Гретцки", а именно: о центральном нападающем Джо Торнтоне по прозвищу "Большая птица". Уже задолго до драфта, проходившего в Питсбурге, за ним был "забронирован" первый выбор, который как раз делали боссы "Брюинс". Однако существовало у них в начальном раунде и еще одно право голоса, восьмое, полученное ими после обмена с "Каролиной".

ЗАСЛУЖЕННЫЙ "КОЛДЕР"

После таких восхвалений Торнтона "Медведи" просто не могли упустить его. Так что перед ними стояла лишь одна проблема: кого выбрать следом за долговязым канадцем. После долгих и мучительных раздумий было решено приобрести Самсонова, хотя его габариты (173 см и 82 кг) никак не подходили под вошедшие в начале 90-х в моду физические стандарты НХЛ.

— Да, конечно, нас немало беспокоили его вес и рост, — признается генеральный менеджер клуба Майк О'Коннелл. — Мы много думали о том, как же такой маленький Сергей сможет противостоять многим соперникам, намного тяжелее и выше его. И нам ничего не оставалось, как весьма решительно спросить у него об этом. Самсонов был очень и очень уверен в себе, что и убедило окончательно наш штаб попробовать попытать счастья с ним.

Воспитанник ЦСКА смог попасть в состав команды сразу же после основного тренировочного лагеря и пропустил в своем дебютном в НХЛ чемпионате лишь один матч. Во второй половине Сергей так разошелся, что уже ни у кого не оставалось более сомнений в том, кто именно станет обладателем приза "Колдер Мемориал Трофи", вручаемого лучшему новичку лиги. Всего он набрал тогда 47 (22+25) очков. И в награду — "Колдер". Разрекламированный Торнтон же в 55 встречах заработал всего 7 (3+4) баллов.

В РЯДУ С БУРЕ И МОГИЛЬНЫМ

В следующем чемпионате в активе россиянина было в 79 поединках 51 (25+26) очко, а в сезоне-1999/2000 в 77 играх — 45 (19+26) очков. Но настоящий прорыв произошел в прошлом первенстве. После провального старта руководители "Брюинс" решили уволить главного тренера Пэта Бернса, отработавшего в этой должности три года. Он был заменен на не менее противоречивого Майка Кинана. Перед тем была поставлена только одна задача — выход в плей-офф. И "Железный Майк" засучил рукава. Самым первым делом он объединил в ведущем звене всех трех, по его мнению, звезд клуба — капитана Джейсона Эллисона, Билла Герэна, перешедшего из "Эдмонтона", и Самсонова. Результат не заставил себя долго ждать. Джейсон (95 очков) занял итоговое 5-е место в списке лучших бомбардиров лиги, Билл (85) — 13-е, а Сергей (75 (29+46) очков) — 36-е. Все трое при этом установили личные рекорды в НХЛ!

— Несмотря на это, думаю, что русский все еще не по полной программе использует свой огромный потенциал, — говорит Кинан. — У него есть все, образно выражаясь, приспособления для того, чтобы быть таким же взрывным завершителем атак, как, например, Павел Буре. И Самсонов не сказал еще пока своего самого громкого слова в этой лиге! Он способен не только стоять в одном ряду с такими парнями, как Скотт Гомес и Александр Могильный, но и впереди них. Так что, наверное, недолго нам осталось ждать его настоящего супервзлета.

Майк хорошо знал, что два более опытных партнера окажут Сергею неоценимую помощь в его продолжающемся развитии. Он постоянно использовал их в деле. Если действия по реализации большинства — привычное дело для этого трио, то наставник стал их больше "нагружать" и при "убивании" меньшинства. Это как раз то, чего Бернс ранее даже и рассматривать не хотел.

— Наверное, Пэт не слишком сильно верил в мою качественную игру в обороне, — предполагает Самсонов. — Хотя я и не уверен в том, правильно он делал или нет. Согласен, в течение своего первого сезона в НХЛ я постоянно учился защищаться, применять так называемую зонную ловушку. Считаю, что с тех пор неплохо преуспел в этом аспекте. Поэтому мне по душе пришлась идея Кинана.

ТАЛАНТ ВЕЗДЕ ТАЛАНТ

Самсонов пересек океан в 1996 году после великолепного сезона в ЦСКА, где он, несмотря на юный возраст, стал настоящим лидером команды. Но после чемпионата страны в легендарном клубе начался болезненный процесс раздвоения, и перспективы армейской команды покрылись густым туманом.

— Это была крайне тяжелая ситуация лично для меня, потому что я не знал, что будет с моим родным клубом, в каком дивизионе он окажется в итоге — высшем или низшем, — признается ныне Самсонов. — Я не хотел неопределенности в этом плане. Поэтому все-таки решился отправиться в Северную Америку, где я, наверное, мог больше проявить себя.

Его попытка попасть в юниорскую лигу обернулась неудачей, и Сергей оказался на более высоком уровне — в "Детройт Вайперз" ("Детройтские Гадюки") из ИХЛ, где боролся с более возрастными и опытными игроками.

Юный форвард не потерялся среди "стариков", не стушевался, о чем красноречиво свидетельствует Стив Лудзик, в ту пору главный тренер "Вайперз", недавно уволенный с аналогичного поста в "Тампа-Бей".

— Когда я впервые услышал его фамилию, то у меня появились большие сомнения в том, что русский вообще сможет играть в ИХЛ, исходя из его 18 лет, — вспоминает Лудзик. — И поначалу я собирался "задвинуть" его в глубокий запас. Однако Самсонов оказался таким талантливым парнем! Он полностью заслужил право выходить на лед, причем практически в каждом матче. Признаться, немногие способны делать это.

Всего в форме "Гадюк" россиянин провел 73 встречи, в которых набрал 64 (29+35) очка, помог команде завоевать Кубок Тернера (аналог Кубка Стэнли в НХЛ) и был признан лучшим новичком ИХЛ! Можно по пальцам пересчитать ребят, которые смогли завоевать подобный титул сначала в низшей североамериканской лиге, а год спустя и в НХЛ!

ДРУЗЬЯ-СОПЕРНИКИ

Стоит здесь сказать, конечно же, и о другом заметном, кроме личных рекордов в НХЛ по трем основным показателям, событии, происшедшем в последнем сезоне. Самсонов, как, добавим, и Эллисон с Герэном, впервые выступил в матче "Олл Старз", состоявшемся в начале февраля в Денвере (Билл даже был признан его самым ценным игроком. — Прим. М.Л.).

— Все остальные парни — ветераны, принимали участие в подобном звездном уик-энде уже не один раз, поэтому все хорошо знают об этом и как это работает, — сказал тогда Сергей. — Однако на сей раз в Денвер приехало и очень много дебютантов, как я. Поэтому мы ни малейшего понятия не имеем, как и что делать. Следовательно, нам надо учиться всему уже по ходу дела и посмотреть, что в итоге получится.

В столице штата Колорадо было в тот момент немало противостояний партнеров по одному клубу, оказавшихся теперь по разные стороны баррикад. Одним из самых захватывающих ожидалось бостонское соперничество. Ведь тройка Эллисона по праву называется в числе сильнейших во всей лиге. Как признался Герэн, "битвы не на жизнь, а на смерть ожидать не стоит. Хотя, по правде говоря, лично я не хотел бы выступать против "Сэмми", ведь он такой быстрый, и удержать его на пути к воротам практически невозможно".

Эллисон же, наоборот, с немалым волнением ждал встречи со своим партнером и близким другом: "Это будет просто здорово, так как мы очень сблизились с Сергеем за пару последних лет. И мне было бы крайне любопытно сыграть против него. Ведь это будет в первый раз, когда мы стали противниками. Стоит только посмотреть на то, как он катается и управляется с шайбой. Это просто невероятно! По мне, так в НХЛ нет сейчас никого, равного Самсонову в этих компонентах. Он — один из двух-трех лучших мастеров с такой великолепной работой клюшкой. А какой у него бросок! Причем русский всегда его контролирует. Может забивать голы в самых разных ситуациях. Поэтому я очень рад, что действую с Сергеем в одном звене".

Накануне встречи "Олл Старз" репортеры спросили у Эллисона, не заключил ли он с Самсоновым спор на предмет того, кто сумеет забросить шайбу, и он шутливо ответил: "Пока нет, но у нас еще есть для этого время, поэтому все возможно".

Если такое пари и действительно было заключено, то Сергей его выиграл, так как смог забить один гол, добавив к нему один точный пас. А Джейсон лишь однажды ассистировал партнеру по сборной Северной Америки. Билл же, наверное, может жалеть о том, что не поспорил с друзьями, ведь он набрал аж 5 (3+2) очков.

…Увы, "Брюинс" все-таки не завоевали путевку в плей-офф, и Кинан, как истинный профессионал, тут же подал в отставку. Его заменили на Робби Фторека, в прошлом году заложившего мощный фундамент для предстоящей победы "Нью-Джерси" в розыгрыше Кубка Стэнли, которую выковал уже Ларри Робинсон. Будем надеяться, что смена наставника не скажется отрицательным образом на игре Самсонова и он еще порадует нас своими успехами и достижениями.