Как и ожидалось, независимый арбитр, к которому обратился по поводу суммы нового контракта правый крайний форвард "Питсбурга" Алексей Ковалев, решил существенно поднять зарплату россиянина. В течение двух предстоящих лет уроженец Тольятти должен получить никак не меньше 8,85 миллиона долларов.

4,25 миллиона Алексей может заработать в предстоящем сезоне и остальные 4,6 миллиона — в следующем. В предыдущем же он положил в свой карман "всего" 2,3 миллиона долларов.

После того, как команду из "стального города" покинул ее капитан и лидер Яромир Ягр, отправившийся в "Вашингтон" и имевший годовой оклад в 10 миллионов, боссы "Пингвинз" хорошо знали, что все шесть игроков, попросившие помощи у арбитража, явно рассчитывают на солидное увеличение цифр в своих соглашениях. Так в итоге и оказалось. Мартину Страке арбитр "положил" 7,2 миллиона за 2 года (в прошлом сезоне он заработал 2,2 миллиона), Роберту Лангу — 2,9 миллиона за 1 год (1,025 миллиона), Яну Грдине — 2,25 миллиона за 2 года (700 тысяч) и Иану Морану — 1,5 миллиона за 2 года (550 тысяч). И теперь у "Питсбурга" остался лишь один хоккеист, который ждет подобного решения — это защитник Дарюс Каспарайтис. Слушание его дела в арбитраже должно было состояться в ночь со среды на четверг по московскому времени. Добавим, что в прошлом сезоне россиянин получил 1,6 миллиона долларов.

Другой же наш соотечественник после ухода Ягра стал, таким образом, самым высокооплачиваемым хоккеистом "Пингвинов"! Более того, можно почти с полной уверенностью сказать, что теперь 28-летний Ковалев займет место в ведущей атакующей тройке рядом со знаменитым центрфорвардом Марио Лемье, являющимся, как известно, и одним из боссов команды. Да и в большинстве он явно будет действовать намного чаще, чем раньше.

Алексей явно заслужил это право. Ведь последний сезон стал его настоящим бенефисом за все 9 лет, что он выступает в НХЛ. Россиянин провел 79 матчей, в которых набрал 95 (44+51) очков и установил личные рекорды в заокеанской карьере по всем трем основным показателям. Причем по результативности он занял общее четвертое место во всей лиге!

До "Питсбурга", в который Алексей перешел в конце ноября 1998 года, он выступал за "Рейнджерс", в составе которого дебютировал в НХЛ в 92-м и с которым летом 94-го стал обладателем Кубка Стэнли. Всего Ковалев сыграл 626 матчей, забросил 209 шайб и сделал 273 результативные передачи. Напомним, что он уже включен в сборную России, которой в феврале 2002 года предстоит выступить на Олимпиаде в американском городе Солт-Лейк-Сити.