14 тысяч зрителей, собравшихся в воскресенье в Липецке на поединок двух фаворитов зоны "Центр" — "Металлурга" и "Салюта-Энергии", жаждали только одного — победы хозяев, которая практически решала вопрос о единоличном лидере зоны. Так и случилось — выиграв с минимальным счетом 1:0, липчане оторвались от преследующих их белгородцев на семь очков.

"Металлург" победил уже в шестой игре подряд (с общей разницей мячей 15-1), нанеся, возможно, нокаутирующий удар по амбициям соперников.

Впрочем, их претензии на лидерство на поверку оказались не так сильны, как казалось на старте турнира. Тогда, напомню, сразу семь команд всерьез сражались за возможность повышения в классе. Первыми начали спотыкаться подольский "Витязь" и тамбовский "Спартак", которым заданный темп, как выяснилось, оказался не по силам. Если подмосковный клуб, удививший стартовой победной серией, пал жертвой молодости и неопытности игроков, то тамбовчане оправдали свой имидж "команды настроения". Если надо, не один год играющие во втором дивизионе тамбовские "волки" обыграют кого угодно (именно они нанесли пока единственное поражение "Металлургу", причем на его поле). А если нет заинтересованности и куража, то и с разгромным счетом проиграть не зазорно (вспомним — 0:6 в Подольске).

Вслед за "Спартаком" и "Витязем" стало допускать проколы и брянское "Динамо". Причем начались беды бело-голубых с домашнего поражения от "Салюта-Энергии" — 0:2. Тот матч, как отметила местная пресса, наглядно высветил и беззубость динамовского нападения, и пробелы в селекционной политике клуба. В отличие от конкурентов, в Брянске не озаботились приобретением хотя бы одного игрока, что называется, "с именем". В Белгороде - это Масалитин и Адамян, в Орле - Гогричиани и Галеутдинов, а в липецком "Металлурге" сейчас и вовсе в стартовом составе не выходит ни один футболист, не прошедший школу высшего или первого дивизионов!

Среди остальных соперников "Металлурга" дольше всех держались "Орел" и "Салют-Энергия". Первые горечь поражения изведали только в своем 18-м матче (в Тамбове), а белгородцы — и вовсе в 19-м, неожиданно уступив набравшему темп по ходу турнира калужскому "Локомотиву".

Во многом определяющими в сражении за первое место в зоне стали три домашних матча "Металлурга" с непосредственными конкурентами. В середине июля были поочередно и, что называется, без вопросов повержены Брянск (4:1) и Орел (2:0). А о последнем, августовском триумфе липчан против "Салюта" мы уже рассказали.

Создав солидный задел, "Металлург" может уже, похоже, готовиться к стыковым матчам с чемпионом "Запада". Конечно, преждевременно расслабляться команде не стоит - впереди еще 16 туров, и может случиться всякое. Не зря наставник "Салюта-Энергии" Олег Терешонков после игры в Липецке иронично заметил: "Рано радуетесь. Вот проиграете каким-нибудь Луховицам, и посмотрим, кто будет первым".

И в этих словах есть доля правды. Ничего выдающегося на поле "Металлург" пока не показывает, а берет в основном сбалансированностью состава, организацией игры и финансовой прочностью клуба, обеспеченной его основным учредителем - Новолипецким металлургическим комбинатом. Да только все дело в том, что соперники липчан и того не имеют - ни классных исполнителей, ни мощных тылов.

Если с первой строчкой в таблице наступила пусть, возможно, и временная, но ясность, то битва за выживание во втором дивизионе грозит продлиться до последних туров. Сейчас угроза расставания с профессиональным футболом нависла как минимум над десятью коллективами, и мириться со званием неудачника не хочется никому.

Хуже всех обстоят дела у "Краснознаменска" (команды, в числе владельцев которой - небезызвестный Игорь Шалимов), "Коломны", "Дона" и "Ельца". Три команды из четырех по ходу первенства сменили главных тренеров. Причем к рулю в "Краснознаменске" пришел амбициозный Виктор Зернов (он сменил не менее известного специалиста Геннадия Костылева), а "Елец" в должности тренера-консультанта возглавил патриарх тренерского корпуса России Игорь Волчок. Новый рулевой "Дона" Виктор Звягин менее известен, хотя успел поработать с профессиональными командами в Средней Азии и на Украине.

А вот пути выхода из кризиса аутсайдеры выбрали разные. Если в Подмосковье уповают на вливания "свежей крови" в лице более или менее известных игроков (чего стоит недавнее появление в "Краснознаменске" экс-торпедовца Бориса Востросаблина), то в Новомосковске и в Ельце больше надеются на доморощенную молодежь - понятно, что не от хорошей жизни, а скорее, по причине бедности.

Чей путь окажется более продуктивным, покажут игра и время.